Los líquenes están teniendo dificultades para ponerse al día con el cambio climático

Los líquenes son algunos de los organismos más sorprendentes que existen. Son esencialmente organismos compuestos y simbióticos hechos de un hongo y algas o cianobacterias que viven entre los filamentos de los hongos. Los líquenes pueden crecer en casi todas partes, desde la tundra ártica hasta la corteza de un árbol en su patio trasero. Sin embargo, esta aparente resiliencia está siendo desafiada por la crisis climática, con un estudio que muestra que les resulta muy difícil adaptarse al aumento de las temperaturas.

Crédito de la imagen: los investigadores

Matthew Nelsen del Field Museum en Chicago y sus colegas investigaron cómo las preferencias climáticas de los líquenes cambian con el tiempo y cómo esto se relaciona con la crisis climática. Resulta que cambian las preferencias de temperatura en menos de 1ºC cada millón de años. Esto es inferior al calentamiento global de hasta 3ºC pronosticado.

“Nuestra motivación inicial fue comprender mejor cómo este importante grupo de algas se había diversificado para ocupar colectivamente una gama extremadamente amplia de climas en todo el mundo”, dijo Nelsen a ZME Science. “Fue una oportunidad emocionante para nosotros usar el pasado para hacer predicciones sobre cómo estas algas pueden verse afectadas por el cambio climático moderno”.

Explorando líquenes

Nelsen y sus colegas se centraron en un solo género de algas, Trebouxia, que se encuentra en unas 7000 especies de líquenes. Cuando las algas se instalan dentro de un liquen, viven con el hongo como uno solo, y cada uno proporciona algo que beneficia al conjunto. Las algas proporcionan alimento a través de la fotosíntesis, mientras que los hongos proporcionan la estructura física.

El equipo recopiló una gran cantidad de datos sobre dónde se encuentra Trebouxia en todo el mundo, observando las condiciones climáticas de cada lugar. También trabajaron con una base de datos de genes de Trebouxia para crear un árbol genealógico de las algas. Toda esta información se utilizó luego para estimar qué tan rápido se ha adaptado Trebouxia a un clima cambiante en el pasado.

Descubrieron que el cambio en las preferencias climáticas de las algas ocurre muy lentamente en el transcurso de millones de años. Esto significa que es probable que Trebouxia se vea afectada por el rápido cambio climático que está experimentando el planeta actualmente. Si no pueden adaptarse lo suficientemente rápido, es posible que deban modificar al menos parte de su rango actual.

Los investigadores creen que los líquenes que dependen de Trebouxia probablemente desaparecerán de muchos de los lugares donde se encuentran hoy. Algunos pueden migrar a otros lugares con condiciones climáticas más tolerables, pero la degradación ambiental causada por los humanos también significa que existen límites en el área donde los líquenes podrían extenderse.

Menos líquenes tendrían profundas consecuencias en los ecosistemas, ya que son la vegetación dominante en el 7% de la superficie de la Tierra, dijo Nelsen. Son importantes para la hidrología de los ecosistemas, así como para el ciclo del carbono y el nitrógeno. Pero no hay necesidad de desesperarse. Todavía podemos reducir nuestras emisiones y hacer más investigaciones sobre los líquenes, dijo.

“Una pregunta que ha surgido repetidamente es si los socios fúngicos exhiben una tasa de cambio histórica similarmente baja. Esto sería especialmente interesante de seguir”, dijo Nelsen. “También sería maravilloso tener datos experimentales que demuestren los límites térmicos y los valores óptimos de estas algas para comprenderlas mejor”.

El estudio fue publicado en el diario fronteras.