Los mamíferos se hicieron más grandes después de la extinción de los dinosaurios. Así es cómo.

Hace unos 62 millones de años, apenas cuatro millones de años después del final de la era de los dinosaurios, los grandes mamíferos comenzaron a recorrer el planeta. Estos animales del tamaño de un perro grande sobresalían de sus antepasados. La mayoría no eran más grandes que un ratón antes del impacto del asteroide. ¿Cómo explicar tal cambio? Un estudio publicado en Nature sugiere una hipótesis.

Gigantes para su tiempo

Pantolambda batmodón es un antiguo mamífero fornido que pesa unos cuarenta kilos. Estos animales tenían cabezas pequeñas en comparación con sus cuerpos voluminosos, lo que sugiere que el tamaño del cuerpo de sus ancestros aumentó antes que el tamaño de su cerebro. Este patrón de evolución (músculos antes que neuronas) se puede ver en muchos mamíferos placentarios que surgieron después del evento de extinción del Cretácico tardío.

Para conocer más sobre la historia de este mamífero, Gregory Funston y su equipo de la Universidad de Edimburgo analizaron los huesos de una docena de especímenes recolectados en Nuevo México. Estas muestras, que representaban individuos con edades comprendidas entre dos y once años, permitieron a los investigadores estimar su tasa de crecimiento y vida útil. Los investigadores también analizaron firmas químicas específicas en los dientes y huesos de los animales. De esta manera, pudieron determinar cuánto tiempo había evolucionado cada individuo en el útero.

En detalle, a medida que crecen los dientes, el esmalte externo y el tejido subyacente se acumulan diariamente. El cemento, el tejido duro que cubre la raíz del diente, también gana una nueva capa cada año. Ubicado entre estos anillos de crecimiento hay una “línea de nacimiento” distintiva que aparece tanto en los dientes adultos como en los de leche.

Esta línea de nacimiento contiene una alta concentración de zincun mineral muy presente en la calostro, una leche rica en nutrientes producida por madres mamíferas durante algún tiempo después del nacimiento de sus crías. Tan pronto como la madre produce una leche materna clásica, esta línea de nacimiento da paso a capas de tejido que contienen una gran cantidad de bario. Al analizar finas rebanadas de dientes de P.bathmodonlos investigadores pudieron resperanza para esas líneas distintivas de zinc y bario.

mamíferos dinosaurios
El cráneo de Pantolambda visto desde arriba (izquierda) y desde abajo (derecha). Créditos: G. Funston

Al menos siete meses de embarazo

Según los resultados, parece que estos animales llevaron a sus crías durante al menos siete meses en el útero. Sus bebés eran entonces amamantado durante uno o dos meses. En ese momento, el joven habría pesado aproximadamente nueve libras. Según la tasa de crecimiento registrada en su hueso, estos mamíferos también habrían alcanzado la madurez sexual en el primer año de vida.

Este largo período de gestación, por lo tanto, habría permitido a estos animales producir cachorros más grandes y altamente desarrollados al nacer que, como los recién nacidos de algunos grandes mamíferos modernos, estaban listos para salir del útero. Si este animal llevó a sus crías durante un largo período de tiempo para dar a luz a bebés grandes, es posible que otros mamíferos placentarios hayan hecho lo mismo. Esta estrategia reproductiva podría haber ayudado a varios mamíferos placentarios a explotar en tamaño después de la extinción de los dinosaurios no aviares.

Hoy en día, los placentarios parecen ser únicos entre los grupos de mamíferos por tener largos períodos de gestación, lo que da como resultado crías más grandes y desarrolladas. Sin embargo, no está claro cuándo evolucionaron estos mamíferos para tener una gestación más larga. en su historia evolutiva“, explica Gemma Louise Benevento, del Centro de Investigación de Biodiversidad y Clima Senckenberg en Alemania.

Lo que nos dice esta investigación es que al menos algunos mamíferos pudieron tener embarazos que duraron varios meses hace 62 millones de años.