Los más pobres del mundo también sufren mucha contaminación en la cocina, especialmente las mujeres.

Las cocinas en hogares de bajos ingresos en las principales ciudades del mundo se enfrentan a una crisis de contaminación del aire invisible, impulsada por la elección de combustibles, la mala ventilación y la forma en que se cocinan los alimentos, entre otros factores, según un nuevo estudio. Los investigadores descubrieron que las tres cuartas partes de las cocinas en hogares de bajos ingresos en 12 ciudades están muy contaminadas por las emisiones de la cocina, lo que genera temores de que lo mismo podría estar afectando a miles de millones de personas en todo el mundo.

Crédito de la imagen: Michael Foley.

A nivel mundial, más de cuatro millones las personas mueren prematuramente por enfermedades relacionadas con la contaminación del aire interior (IAP) debido a prácticas de cocina ineficientes, un número sorprendentemente grande para algo tan común. Las personas pasan alrededor del 80 % de su tiempo en interiores, por lo que la gestión de la IAP se ha convertido en una necesidad esencial para proteger la salud humana. También es un objetivo incluido en los Objetivos de Desarrollo Sostenible (ODS) de la ONU.

La evidencia muestra las concentraciones de contaminantes del aire en el interior exceden en gran medida las del exterior debido a las condiciones de confinamiento, lo que conduce a una probabilidad 100 veces mayor de que los contaminantes del interior se infiltren en los pulmones. La exposición a altos niveles de contaminación del aire se ha relacionado con numerosos efectos adversos para la salud, como enfermedades cardíacas y accidentes cerebrovasculares.

Para muchos países de ingresos bajos y medianos, mejorar los estándares de vivienda se ha convertido en una prioridad para abordar la contaminación del aire, con estudios mostrando un gran aumento en materia particulada. Los esfuerzos han incluido el uso de estufas mejoradas como las cocinas electrónicas y combustibles limpios como una forma de preservar la salud humana y el medio ambiente.

Ahora, por primera vez, los investigadores han llevado a cabo una evaluación global para comprender mejor la exposición a partículas. Su estudio se centró en una muestra relativamente pequeña: 60 hogares en 12 ciudades de cuatro continentes. Llevaron a cabo el monitoreo de PM para producir un conjunto de datos comparables, utilizando una metodología unificada.

“Existe una notable brecha de riqueza cuando se trata de la calidad del aire interior y también una brecha de género, ya que las mujeres suelen verse afectadas de manera desproporcionada por la contaminación causada por cocinar, especialmente en el mundo en desarrollo. Este problema debe abordarse para mejorar la salud y la igualdad”, dijo Prashant Kumar, autor del estudio, en un comunicado.

Cocinar y contaminación del aire

Los peores niveles de contaminación del aire se encontraron en Dhaka, Bangladesh, donde las cocinas son generalmente pequeñas y la gente cocina durante largos períodos de tiempo, en algunos casos friendo alimentos, la actividad culinaria que emite la mayoría de las partículas contaminantes. Por otro lado, el aire más limpio de los sitios encuestados se encontró en Medellín, Colombia, ya que las cocinas son más grandes y la gente usa combustibles limpios para cocinar.

Crédito de la imagen: Los investigadores.

Se descubrió que cocinar con carbón causa los niveles más altos de contaminación en la cocina, más del triple que cuando se cocina con gas licuado de petróleo (GLP). El método de cocción también marcó la diferencia, ya que los residentes de Dhaka o Nairobi dedicaron más del 40 % de su tiempo de cocción a freír, mientras que los de El Cairo se concentraron más en hervir y guisar los alimentos.

Para los investigadores, la mejor estrategia para reducir la exposición a la contaminación del aire durante la cocción es eliminar las emisiones en la fuente, utilizando medios sostenibles como estufas solares. Sin embargo, dado que dicho cambio sería gradual, dieron una lista de recomendaciones que se basan en los hallazgos y, por lo tanto, en la evidencia.

Por ejemplo, el uso de ventiladores de extracción puede reducir la exposición a PM2,5 en unas 2,3 veces en comparación con la ventilación natural. Además, el uso de combustibles para cocinar más limpios, como gas natural o GNL en lugar de carbón vegetal, puede marcar una gran diferencia, además de evitar la ocupación pasiva durante la cocción, minimizar los tiempos de cocción y repensar los métodos de cocción.

“Mejorar el flujo de aire, usar combustibles más limpios, filtrar la eficiencia de las campanas de cocina y freír menos son formas de reducir la contaminación que las personas respiran al cocinar. En todo el mundo, las cocinas suelen ser el lugar donde se congrega la gente, pero estos hallazgos sugieren que los cocineros deberían disuadir a familiares y amigos de estar cerca cuando están cocinando”, concluyó Kuma en un comunicado.

El estudio fue publicado en la revista Medio Ambiente Internacionalayo