Los murciélagos que comen ranas pueden recordar tonos de llamada después de años en la naturaleza

Murciélagos de labios con flecos, también llamados murciélagos comedores de ranas, reciben su nombre por sus protuberancias inusuales parecidas a verrugas en los labios y el hocico. Se alimentan de las ranas de Tungara, que localizan escuchando sus sonidos de llamada, y también pueden usar sus habilidades de ecolocalización para detectar las ondas de agua que rodean a las ranas, incluso mucho después de que las ranas dejaron de llamar.

Crédito de la imagen: los investigadores.

Si bien estos murciélagos han sido estudiados por investigadores en el pasado, su aprendizaje y memoria a largo plazo en la naturaleza sigue siendo un misterio. Ahora, un grupo de investigadores que trabajan en el Instituto Smithsonian de Investigaciones Tropicales (STRI) descubrió que los murciélagos pueden recordar los sonidos de sus presas (ranas e insectos grandes) hasta por cuatro años.

Los investigadores de STRI, dirigidos por May Dixon, entrenaron a un grupo de 49 murciélagos de labios con flecos (Trachops cirrhosus) para responder a los tonos de llamada del teléfono móvil que se reproducen a través de los altavoces. Los que respondieron a dos de los tonos encontraron una recompensa de pez cebo en el parlante cada vez, mientras que los murciélagos que respondieron a los otros tres tonos nunca fueron recompensados.

Los murciélagos aprendieron rápidamente a volar hacia el altavoz solo cuando los tonos de llamada indicaban un refrigerio y no a responder a los otros tonos. Luego les colocaron un microchip y los liberaron en la naturaleza. De uno a cuatro años después, el equipo recuperó ocho murciélagos entrenados. Cuando volvieron a reproducir los sonidos experimentales, los murciélagos los reconocieron y respondieron.

“Esto es realmente extraordinario”, dijo Rachel Page, coautora del estudio e investigadora de STRI. El tejano diario sitio web de noticias “Sería como recordar las señales asociadas con una comida que comiste cuatro años después. Ahora sabemos que estos murciélagos tienen el potencial de tener memorias muy largas para las señales de las presas, y no tienen que volver a aprenderlas cada vez”.

Murciélagos con una larga memoria

Los tonos de llamada que los investigadores eligieron para los experimentos no fueron aleatorios e incluyeron el pitido de un automóvil que se desbloquea y el ping de una alerta de mensaje de texto entrante, por ejemplo. Sonaban claramente generados por humanos, por lo que los murciélagos no los escucharían en la naturaleza, pero también se parecían lo suficiente a las ranas para que los murciélagos se interesaran lo suficiente.

“La razón por la que usamos estos sonidos es (porque) son algo que los animales nunca escucharían en la naturaleza”, dijo Dixon, un becario postdoctoral, en un comunicado. “Podríamos estar seguros de que la única experiencia que tuvieron los animales fue la experiencia con la que los entrenamos. Pero en realidad no es tan diferente a los sonidos de las ranas”.

El experimento plantea más preguntas sobre cómo funciona la memoria en estos murciélagos y otros animales. Estudiar la memoria a largo plazo es muy difícil, ya que lleva mucho tiempo por definición, dijeron los investigadores. Y aunque es conveniente probar la memoria en animales cautivos, no es necesariamente representativo de lo que los animales recuerdan en la naturaleza.

Su larga memoria podría estar ayudando a los murciélagos a saber a qué ranas acercarse ya cuáles no, y también podría permitirles comer ranas de temporada sin tener que volver a aprender sus llamadas después de largos períodos, dijo Dixon. En el futuro, dijo que le gustaría realizar estudios comparativos para ver cómo la memoria de este murciélago se compara con la de otros murciélagos y animales.

El estudio fue publicado en la revista Biología actual.