Los niveles de carbono atmosférico son ahora un 50% más altos que en la época preindustrial

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Los niveles de dióxido de carbono en la atmósfera han cruzado un hito innoble y preocupante. Al quemar enormes cantidades de combustibles fósiles, la actividad humana ha aumentado la concentración de CO2 en la atmósfera en más del 50 %, en comparación con los niveles preindustriales registrados a fines del siglo XIX.

Según la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica, los niveles de dióxido de carbono promediaron 421 partes por millón (ppm) para el mes de mayo en su estación de monitoreo en Mauna Loa, Hawaii. Durante el siglo XIX, los niveles de dióxido de carbono promediaron solo 280 ppm.

La última vez que los niveles de dióxido de carbono fueron tan altos fue durante la era del Plioceno, hace unos 4-4,5 millones de años. Durante ese período, las temperaturas eran alrededor de 3,9 grados Celsius (7 grados Fahrenheit) más altas y los niveles del mar eran de 5 a 25 metros (16 a 82 pies) más altos que en la actualidad. Muchas regiones costeras como el sur de Florida o Manhattan estaban completamente bajo el agua.

Las condiciones de la era del Plioceno pueden predecir un futuro similar en el próximo siglo, o incluso dentro de unas décadas. En aquel entonces, los mares y la atmósfera estaban mucho más calientes que ahora, a pesar de los mismos niveles de CO2, porque los gases de efecto invernadero aumentaron gradualmente a lo largo de cientos de miles de años. Por el contrario, la actividad humana ha aumentado los niveles de CO2 a un ritmo sin precedentes en la historia geológica en tan solo 150 años.

Todo este CO2 en la atmósfera ya está bloqueado, ya que el gas de efecto invernadero puede permanecer estable en la atmósfera, donde retiene el calor, durante siglos. Entonces, incluso si agitando una varita mágica dejáramos de quemar combustibles fósiles por completo mañana, los niveles de CO2 que estamos viendo hoy no comenzarían a disminuir durante décadas al menos. Las tecnologías que absorben el carbono del aire, si bien son útiles, son demasiado costosas para implementarlas a una escala global lo suficientemente significativa como para hacer mella en el cambio climático.

Los niveles de dióxido de carbono registrados durante el mes de mayo suelen ser los picos del año. Eso se debe a que los océanos absorben una gran cantidad de carbono, pero también las plantas del hemisferio norte cuyo follaje crece durante el verano.

Si bien los niveles de carbono suben y bajan en zig-zag, según la época del año y las condiciones atmosféricas como El Niño, la tendencia general siempre ha sido la de la acumulación de dióxido de carbono desde la era industrial. Los niveles de dióxido de carbono de este año, por ejemplo, son 1,9 ppm más altos que en mayo de 2021.

“El mundo está tratando de reducir las emisiones y tú simplemente no lo ves. En otras palabras, si está midiendo la atmósfera, no está viendo que suceda nada en este momento en términos de cambio”, dijo el científico climático de la NOAA, Pieter Tans.

“La humanidad tiene que hacer esfuerzos más serios y ver una rápida disminución de las emisiones de gases de efecto invernadero, o los impactos del cambio climático seguirán empeorando”, dijo Jonathan Overpeck, decano de la Escuela de Medio Ambiente y Sostenibilidad de la Universidad de Michigan. .

Según la AIE, la pandemia de COVID-19 desencadenó la mayor caída anual en las emisiones globales de dióxido de carbono relacionadas con la energía desde la Segunda Guerra Mundial, marcando una disminución del 6% en comparación con los niveles de 2019. Sin embargo, a fines de diciembre de 2020, las emisiones de gases de efecto invernadero se recuperaron.

Por supuesto, era de esperar algún repunte dado el hecho de que muchas empresas cerraron y la demanda de los consumidores cayó debido a los pedidos de quedarse en casa, que ahora se han levantado en la gran mayoría del mundo. Pero lo que es decepcionante fue la intensidad y la rapidez del repunte, lo que indica una oportunidad desperdiciada para tomar medidas más significativas para descarbonizar la economía global. Ahora arrojamos alrededor de 36 mil millones de toneladas de carbono al aire cada año.

El mundo ya es más cálido, en promedio, en un poco más de un grado centígrado, y algunas regiones experimentan hasta el doble de esta cifra.

Para evitar más de 1,5 grados centígrados de calentamiento, un umbral por debajo del cual se pueden evitar los efectos más catastróficos del cambio climático, los científicos estiman que las emisiones de CO2 deben llegar a cero neto para 2050 a más tardar. Hasta el momento, los esfuerzos mundiales lamentablemente no alcanzan este objetivo. Para poner las cosas en perspectiva, los científicos del clima estiman que el mundo tendría que reducir sus emisiones de CO2 en aproximadamente la misma cantidad que teníamos durante la crisis de COVID cada año hasta 2050.