Los pájaros carpinteros pueden picotear la madera 20 veces por segundo… ¿Cómo evitan sufrir una conmoción cerebral? » ABC de la ciencia

Los pájaros carpinteros tienen varias adaptaciones que le permiten picotear la madera sin descanso. Desde su pequeño cerebro encerrado en un cráneo especial y su larga lengua que se enrosca alrededor del cerebro, hasta su anatomía y postura de picoteo, todas las adaptaciones funcionan para mantener al pájaro carpintero a salvo de conmociones cerebrales.

¿Cuánta madera picotearía un pájaro carpintero si un pájaro carpintero pudiera picotear madera sin tener dolor de cabeza?

Perteneciente a la familia Picidae, los pájaros carpinteros han sido nombrados acertada y simplemente por lo que más les gusta hacer: picotear madera. Si eres un observador de aves, atraparás a estos habitantes arbóreos con garras verticales en el costado de un árbol, clavando sus picos en la corteza a velocidades aparentemente imposibles.

Si golpearas tu cara contra un árbol cientos de veces por minuto, tu cerebro se sacudiría y sufriría un daño grave.

Entonces, ¿cómo manejan estas aves todo este picoteo de alta velocidad? ¿O simplemente continúan con un desfile de conmociones cerebrales?

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¿Por qué un pájaro carpintero picotea madera?

La dieta de un pájaro carpintero consiste en insectos (huevos y larvas incluidos), pequeños gusanos y otros tipos de invertebrados. Muchas de estas criaturas onduladas viven dentro de los troncos de los árboles, por lo que para acceder a su comida, los pájaros carpinteros deben atravesar las partes exteriores duras de la madera.

El refugio también es una prioridad para las aves. Los pájaros carpinteros crean cavidades en los árboles en los que hacen sus nidos. Curiosamente, estas cavidades no se hacen y luego se abandonan. Después de que el pájaro carpintero deja su nido, otras aves que no pueden hacer sus propios nidos, como los pájaros azules, reyezuelos y golondrinas, usan el agujero vacío y lo llenan de vida.

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Un pájaro carpintero en su nido (Crédito de la foto: Massimiliano Paolino/Shutterstock)

Los pájaros carpinteros ocasionalmente martillan algo que no es madera, pero hay una explicación completamente lógica para esto.

“Tamborear” es cuando un pájaro carpintero golpea un objeto resonante (como el metal) para crear ruido. Esto puede ser molesto de escuchar, pero es una melodía para los oídos del compañero de un pájaro carpintero.

Picoteo de alta velocidad, pero ¿exactamente qué tan rápido?

Cuando un cráneo está diseñado de una manera que puede absorber una fuerza masiva de 1,000 Gs (1,200 veces la fuerza de la gravedad), ¡bien podría llamarse una esponja!

¡Un pájaro carpintero peludo macho promedio puede golpear a su objetivo a la asombrosa velocidad de 20 picotazos por segundo! A este ritmo de martillar un objeto, el cerebro de cualquier otro animal se convertiría en una sopa, entonces, ¿cómo evitan esto los pájaros carpinteros?

El ‘casco’ que protege al pájaro carpintero

Los científicos comenzaron investigando el cráneo de los pájaros carpinteros. ¿Fue un amortiguador eficiente? ¿Estaba hecho de un tipo diferente de hueso? Un estudio reciente encontró que el cráneo de un pájaro carpintero, contrariamente a la intuición, no es un amortiguador. De hecho, el ave usa su cabeza más como un martillo que como una cubierta protectora para su cerebro. Un cráneo que absorba el choque repetido también evitaría que el ave picotee.

El pájaro también tiene algo más a su favor: su tamaño. Un cerebro humano es más grande, lo que significa que el área de superficie en contacto con el cráneo es más grande. Comparado con nosotros, el cerebro de un pájaro carpintero es del tamaño de un guisante. Incluso si el cerebro se empuja un poco en el cráneo, no afectará significativamente al ave.

Sin embargo, otra estructura en el cráneo proporciona al cerebro una estabilidad esencial.

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Los pájaros carpinteros redirigen la energía de alto impacto lejos de sus cerebros (Crédito de la foto: higyou/Shutterstock)

El hueso hioides es un hueso en forma de herradura presente en el piso de la boca que mantiene la lengua en su lugar. Cuando se trata de pájaros carpinteros, el hueso hioides no solo está presente en su pico, sino que se extiende hacia adentro hasta formar un bucle que abarca todo el cerebro.

Como un cinturón de seguridad, mantiene el cerebro a salvo y seguro, incluso cuando la cabeza da un paseo de picoteo salvaje.

Además, la orientación del cerebro, los músculos del cuello que soportan una buena cantidad de fuerza y ​​un cráneo apretado sin espacio adicional, funcionan en beneficio del ave. Incluso tienen un escudo protector incorporado (plumas nasales con cerdas) para protegerse de respirar las pequeñas astillas de madera que salen volando en su dirección.

Lengua de pájaro carpintero que muestra la raíz de la lengua que se extiende hasta la punta del pico, dibujo de línea vintage o ilustración de grabado.

El hueso hioides y la lengua de un pájaro carpintero se extienden alrededor de su cabeza (Crédito de la foto: Morphart Creation/Shutterstock)

El pico del pájaro carpintero

Quizás el activo más preciado del ave es su pico. Con forma de cincel, corta la madera en lugar de detenerse al contacto. Esto evita cualquier onda de choque que vendría al hacer esto último.

Los científicos también descubrieron que la capa de tejido que cubre el pico superior del pájaro carpintero es más larga que la capa que cubre el pico inferior, mientras que la estructura ósea del pico inferior era más larga que la superior. Los científicos creen que este desajuste también permite que la energía se dirija a través del pico inferior y se aleje de la carcasa del cerebro.

Postura durante el picoteo

No es solo el cráneo o el pico de diseño único lo que le da al pájaro carpintero la licencia para martillar sin dolor de cabeza. ¿Alguna vez has visto la posición que asume un pájaro carpintero cuando está picoteando?

Sus patas, con dos dedos en la parte delantera y dos en la parte trasera (a diferencia de otras aves que tienen tres en la parte delantera y una en la parte trasera), les permiten permanecer erguidos mientras se aferran al tronco del árbol. Esto reduce aún más el impacto en el cuerpo como un todo.

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Los pájaros carpinteros adoptan una posición vertical mientras picotean (Crédito de la foto: ilkah/Shutterstock)

La exclusiva lengüeta de hierro afinada

Dado que toda su anatomía y morfología les permite perforar agujeros sin problemas, no le queda nada más que hacer que sacar la lengua (un tercio de la longitud de su cuerpo) y sorber la sabia y los insectos preciados dentro del árbol. .

Pero, ¿dónde guardan una lengua tan larga? ¡Seguramente el pico no puede sostenerlo todo!

La lengua está anclada en la cabeza, envolviendo la parte posterior de sus cerebros. Esto no solo resuelve el problema del almacenamiento, sino que también le da al cerebro un apoyo similar al de un cojín.

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Los pájaros carpinteros usan la lengua para acceder a sus presas ocultas (Crédito de la foto: James Brookman/Shutterstock)

Pensamientos finales

Al igual que los carneros montañeses que libran batallas en celo con la cabeza, la estructura del cráneo de un animal juega un papel importante en la protección de su cerebro. Las características anatómicas únicas del pájaro carpintero funcionan ingeniosamente para darle la libertad de golpear con la cabeza cualquier objeto que elijan.

Esta adaptación en los pájaros carpinteros podría funcionar como un modelo de biomimética, en el que las personas aprenden cómo la naturaleza hace sus maravillas y trata de simular la misma habilidad usando técnicas similares. Los cascos diseñados para imitar las complejidades de la disposición del cráneo del pájaro carpintero podrían potencialmente ayudar a prevenir lesiones en la cabeza y el cerebro de los atletas que practican varios deportes de alto impacto.

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