Los peces comen plástico desde la década de 1950

Los biólogos han diseccionado el tracto digestivo de varios peces de las colecciones del Field Museum de Chicago para analizar el impacto del plástico en estas especies durante el siglo pasado. Como era de esperar, estos animales han estado ingiriendo plástico durante décadas.

Investigaciones recientes han destacado los efectos perturbadores de los microplásticos en los organismos marinos. Sabemos que pueden causar aneurismas y cambios reproductivos en los peces, afectar el rendimiento cognitivo de los cangrejos ermitaños o incluso debilitar los mejillones, por nombrar solo algunos. Pero en términos concretos, ¿desde cuándo el plástico ha sido realmente un problema para los peces?

En los últimos diez o quince años, el público se ha dado cuenta de que hay un problema con el plástico en el agua.“Dice Tim Hoellein, profesor asociado de biología en la Universidad Loyola en Chicago. “De hecho, creemos que estos organismos probablemente han estado expuestos a residuos plásticos desde el inicio de la democratización de estos materiales.“. Pero, ¿fue realmente así? Y si es así, ¿en qué medida?

Un estudio sobre peces de agua dulce

Para averiguarlo, el equipo del Dr. Hoellein se basó en las colecciones del famoso Field Museum de Chicago, que alberga alrededor de dos millones de especímenes de peces conservados en alcohol bajo tierra. Como parte de este trabajo, los investigadores se centraron en los microplásticos, estos diminutos fragmentos de menos de 5 mm de tamaño.

El estudio se centró en cuatro especies de agua dulce en particular: la lobina negra ((Micropterus salmoides), el cachorro de paja (Notropis stramineus), el bagre de canal (ctalurus punctatus) y el gobio manchado negro (Neogobius melanostomus). al menos cinco especímenes por década aislados entre 1900 y 2017. Para completar el cuadro, también recolectaron nuevas muestras de estas mismas especies.

Después de diseccionar el tracto digestivo de estos peces (desde el esófago hasta el ano), los biólogos los trataron con peróxido de hidrógeno, que permite la descomposición de la materia orgánica pero deja intactos los pedazos de plástico. Finalmente colaboraron con investigadores de la Universidad de Toronto para confirmar la firma química de estos fragmentos utilizando espectroscopía Raman.

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Crédito: Kate Golembiewski, Museo Field

Plástico en el menú desde hace 70 años

Como resultado, este trabajo no reveló ningún plástico hasta mediados del siglo pasado. Por otro lado, las concentraciones de contaminantes comenzaron a dispararse en la década de 1950, cuando se industrializó la fabricación de plásticos. En ese momento, comenzamos a fabricar todo tipo: rígidos, flexibles, coloreados, fáciles de limpiar.

Todas las partículas detectadas eran fibras y representaban polímeros plásticos (por ejemplo, poliéster) con mezclas de textiles naturales y sintéticos.“, Enfatiza el estudio.

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Fibra plástica larga aislada en el tracto digestivo de un pez. Crédito: Loren Hou

Como era de esperar, los investigadores también notaron que cuanto más avanzábamos en el tiempo, mayores eran las concentraciones de plástico en el tracto digestivo de estos peces, con un “boom” registrado en los últimos veinte años.


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