los perros pueden olerlo

Según un estudio publicado en PLOS ONE, los procesos fisiológicos asociados con una respuesta de estrés psicológico agudo producen cambios en la respiración y el sudor humanos que los perros pueden detectar con una precisión asombrosa.

Los olores emitidos por el cuerpo constituyen señales químicas (quimioseñales). Sin embargo, el sentido del olfato de los perros les permite reconocer estas señales, que luego les brindan información crítica esencial para conocer a los posibles depredadores, ubicar alimentos, identificar el estado reproductivo de sus congéneres o incluso permitir el reconocimiento de miembros de la familia.

Dado el notable sentido del olfato de los perros domésticos y su historial de domesticación cercana con los humanos, bien podríamos preguntarnos si nuestros queridos amigos de cuatro patas podrían o no detectar olores asociados con cambios en el cuerpo humano, como el aumento de los niveles de estrés.

Esto podría ser útil en algunas áreas de soporte. De hecho, sabemos que el uso de perros en apoyo de trastornos psíquicos humanos como la ansiedad, los ataques de pánico y el trastorno de estrés postraumático (TEPT) está ganando popularidad, por ejemplo.

Investigaciones anteriores ya han sugerido que los perros pueden detectar el estrés en los humanos. Este nuevo estudio lo confirma.

Distinguir los olores básicos de los olores de estrés psicológico

Como parte de este trabajo, el equipo de la Dra. Claire Wilson, de la Universidad de Belfast, probó si los olores de referencia y los de estrés podían distinguirse en perros mediante un procedimiento de elección forzada doble ciego, en dos fases y en tres alternativas.

Para este trabajo, los investigadores tomaron muestras combinadas de aliento y sudor de participantes no fumadores al inicio y después de una tarea de inducción de estrés (cálculo mental). El estrés de los participantes, que se manifestó por un aumento en la frecuencia cardíaca y la presión arterial, fue luego validado por autoinformes y medidas fisiológicas registradas.

Se presentaron treinta y seis muestras de participantes a cuatro perros durante treinta y seis sesiones. Cada sesión incluyó unas diez pruebas de entrenamiento de fase 1 y unas veinte pruebas de discriminación de fase 2.

En la primera fase, cada perro tenía que olfatear una “muestra de estrés” propiedad del participante (tomada justo después de la tarea aritmética) y dos muestras neutrales, y luego identificar la muestra correcta con comportamiento de alerta. En la fase dos, cada perro tenía que olfatear una muestra de estrés, una muestra de referencia del mismo participante tomada antes de la tarea y una muestra neutral. Nuevamente, los investigadores evaluaron en qué muestra cada perro realizó su comportamiento de alerta.

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Un perro olfateando el aliento y la muestra de sudor de una persona. Créditos: Kerry Campbell

Eficiencia formidable

Concretamente, si los perros podían alertar correctamente sobre la muestra de estrés en la fase dos, esto sugería que los olores de referencia y de estrés eran distinguibles. Resultado: rendimiento osciló entre 90,00 % y 96,88 % de precisión con una precisión combinada del 93,75%.

Para los autores, este trabajo es muy claro: los procesos fisiológicos asociados a una respuesta al estrés producir cambios en compuestos orgánicos volátiles que emanan del aliento y/o el sudor que son detectable por perros. Por lo tanto, estos hallazgos podrían tener aplicaciones para el apoyo emocional y los perros con trastorno de estrés postraumático que actualmente solo están entrenados para responder a señales visuales.