Los primeros continentes aparecieron mucho antes de lo esperado

Conocidos como cratones, los primeros continentes de la Tierra han emergido del océano varios cientos de millones de años antes de lo esperado, según muestra una nueva investigación. En ese momento, la Tierra aún no ofrecía tectónica de placas. Entonces, ¿cómo surgieron estas parcelas de tierra? Los investigadores dieron una explicación.

En geología, un cratón es una parte antigua y estable de la litosfera continental. Varios estudios sugirieron que la aparición de estas estructuras a gran escala había operado hace unos 2.5 a 3.000 millones de años, pero el momento exacto y el alcance de su aparición aún estaban abiertos a debate. En un nuevo trabajo, los investigadores de la Universidad de Monash han intentado responder a esta pregunta. Para hacer esto, viajaron a Singhbhum Craton en el este de la India, donde anteriormente se habían encontrado antiguos “focos” de roca sedimentaria.

Entre 3.2 y 3.3 mil millones de años

Durante sus análisis, cuyos resultados se publican en las Actas de la Academia Nacional de Ciencias (PNAS), los investigadores notaron que todas estas bolsas sedimentarias se formaron casi simultáneamente en ambientes que ofrecían exposición al aire y agua corriente al mismo tiempo.

Para fechar estas rocas, el equipo fue en busca de pequeños Cristales llamados circones que contienen el elemento radiactivo uranio.. El proceso es tedioso. Y por una buena razón, estos granos de circón solo miden unas pocas decenas de micrones de diámetro. ” Es como encontrar una aguja en un pajar“Así lo resume Priyadarshi Chowdhury, autor principal del estudio.

Después de recolectar las circonitas, los investigadores las sometieron a un láser para revelar su composición química. Con el uranio decayendo a un ritmo fijo y conocido, el equipo analizó la proporción de uranio en cada muestra para determinar la edad de estas rocas. Con base en estos análisis, estiman que todo el cratón fue expuesto entre 3.2 y 3.3 mil millones de años.

Entonces surge otra pregunta: ¿por qué medios surgieron estos “primeros continentes” terrestres?

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Una antigua roca sedimentaria del cratón Singhbhum en India. Crédito: Priyadarshi Chowdhury

Masas más gruesas y ligeras

En ese momento, nuestro planeta aún no ofrecía la verdadera placa tectónica necesaria para hacer que estos trozos flotantes de corteza se elevaran. Para entender esto, los autores tomaron muestras de rocas ígneas de estos cratones (rocas formadas por la cristalización de magma caliente). Estos últimos se colocan debajo de las rocas sedimentarias, formando una especie de “base” para estos cratones.

Al analizar la composición química de estas rocas, los investigadores pudieron obtener información sobre la presión y la temperatura a las que se formaron por primera vez. Con estos datos en la mano, luego pensaron y desarrollaron un modelo para recrear estas condiciones.

Este modelo sugiere que en este momento, las columnas de magma desarrolladas debajo de la corteza terrestre se han provocó el engrosamiento de ciertas partes del cratón y su enriquecimiento en materiales ligeros y flotantes, especialmente en sicilia y cuarzo. Por lo tanto, estas masas de tierra se “engrosaron” mientras que eran químicamente más ligeras en comparación con la roca más densa que las rodeaba. Este proceso habría permitido que estos cratones se elevaran fuera del agua.

Otros cratones contienen rocas sedimentarias de edad similar, en particular la de Kaapvaal en Sudáfrica y Pilbara en Australia. A partir de estos nuevos análisis, los autores de este trabajo estiman que es posible que estas estructuras también surgieran en su totalidad hace más de tres mil millones de años.


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