Los productos químicos de Forever parecen promover dramáticamente la enfermedad hepática y el cáncer de hígado en humanos

Un nuevo estudio viene a proporcionar un contexto preocupante a los hallazgos recientes sobre la prevalencia de la exposición entre el público a “sustancias químicas para siempre” hechas por el hombre.

El teflón es el nombre comercial de un recubrimiento “químico para siempre”. Imagen vía Wikipedia.

El verdadero alcance de la exposición a la clase de sustancias químicas conocidas como PFAS, que comprende más de 4700 tipos de sustancias perfluoroalquiladas y polifluoroalquiladas que se utilizan comercialmente en la actualidad, se ha revelado gradualmente en los últimos meses mediante una serie de estudios. Los seres humanos y algunos animales parecen albergar altas concentraciones de estas sustancias en sus cuerpos y entran en contacto con ellas a través de una variedad de productos domésticos.

Sin embargo, hasta el momento no se conocía su efecto sobre la salud. Una nueva investigación trata de abordar esa falta de comprensión de nuestra parte, y los hallazgos no son buenos. Según los resultados, los altos niveles de exposición a PFAS pueden aumentar las probabilidades de desarrollar cáncer de hígado en un 350 %.

Mantener alejado del hígado

Los PFAS se comercializaron por primera vez durante la década de 1930 en utensilios de cocina antiadherentes y resistentes al calor a través de productos como revestimientos de teflón. Rápidamente se adaptaron y expandieron a una amplia gama de otros productos y empaques, y se abrieron paso en industrias que van desde la construcción hasta los cosméticos.

Se les conoce como productos químicos forever porque son muy difíciles de degradar de forma natural o por la acción del calor o de los líquidos. Si bien eso los convierte en materiales deseables en varios productos, también significa que son una pesadilla ambiental, ya que se acumulan en los suelos, el agua potable y los cuerpos de los animales vivos.

La presencia de estos compuestos se ha relacionado con la aparición de enfermedades, incluido el cáncer, en animales de laboratorio. Con base en estos datos, junto con la evidencia anecdótica de que los ácidos perfluorooctanosulfónico (PFOS) y el ácido perfluorooctanoico (PFOA), dos PFAS comunes en los productos de consumo, estaban enfermando a los usuarios de esos productos, la Agencia de Protección Ambiental (EPA) de EE. UU. ordenó en 2006 que ocho corporaciones multinacionales representadas en los EE. UU. eliminen el uso de estos productos químicos. A pesar de esto, los PFAS todavía se usan en artículos producidos en otros lugares y todavía se detectan en entornos naturales y en los tejidos de las personas.

El estudio actual es el primero en mostrar que existe una asociación clara entre PFAS y el carcinoma hepatocelular no viral (el tipo más común de cáncer de hígado) también en humanos.

“Esto se basa en la investigación existente, pero va un paso más allá”, dijo Jesse Goodrich, investigador de salud pública postdoctoral en la Escuela de Medicina Keck, en un comunicado de prensa de la Universidad del Sur de California. “El cáncer de hígado es uno de los criterios de valoración más graves en la enfermedad hepática y este es el primer estudio en humanos que muestra que las PFAS están asociadas con esta enfermedad”.

“Parte de la razón por la que ha habido pocos estudios en humanos es porque se necesitan las muestras correctas”, agregó la profesora de la Escuela de Medicina de Keck, Veronica Wendy Setiawan. “Cuando observa una exposición ambiental, necesita muestras mucho antes de un diagnóstico porque lleva tiempo que se desarrolle el cáncer”.

Para el estudio, el equipo solicitó acceso a los datos de la base de datos del Estudio de cohortes multiétnicas, que registra una encuesta sobre el desarrollo del cáncer de más de 200 000 residentes de Hawái y Los Ángeles realizada por la Universidad de Hawái.

A partir de este conjunto de datos, el equipo aisló los datos de 100 participantes, 50 con cáncer de hígado y 50 sin cáncer, que tenían muestras de sangre y tejidos disponibles para su análisis. Estos fueron estudiados para ver si mostraban rastros de PFAS antes de que desarrollaran cáncer.

El equipo encontró varios tipos de PFAS entre los participantes, siendo el PFOS el más común en el grupo con cáncer de hígado. Con base en un análisis estadístico de los miembros del grupo de cáncer, explica el equipo, aquellos que cayeron en el 10 % superior de la exposición a PFOS tenían 4,5 veces más probabilidades de desarrollar carcinoma hepatocelular en comparación con aquellos con la menor exposición.

Aunque esto no se puede usar para establecer un vínculo causal entre los compuestos y la afección, subraya una correlación entre los dos, y se necesita más investigación para determinar si uno causa el otro. Pero el equipo confía en que ese ya es el caso; creen que los altos niveles de PFOS afectaron la capacidad del hígado de algunos sujetos para metabolizar la glucosa, los ácidos biliares y los aminoácidos de cadena ramificada. Esto condujo a niveles poco saludables de acumulación de grasa en el órgano, también conocida como enfermedad del hígado graso no alcohólico, un factor de alto riesgo para el cáncer de hígado. El aumento de las enfermedades hepáticas, incluido el cáncer, registrado junto con el advenimiento y la difusión del uso de PFAS en productos de consumo respalda aún más esta hipótesis.

“Creemos que nuestro trabajo proporciona información importante sobre los efectos a largo plazo que estos químicos tienen en la salud humana, especialmente con respecto a cómo pueden dañar la función hepática normal”, dijo la autora del estudio, la Dra. Leda Chatzi. “Este estudio llena un vacío importante en nuestra comprensión de las verdaderas consecuencias de la exposición a estos productos químicos”.

El artículo “Exposición a sustancias perfluoroalquiladas y riesgo de carcinoma hepatocelular en la cohorte multiétnica: un análisis de prueba de concepto” ha sido publicado en el diario Informes JHEP.