los pterosaurios realmente tenían plumas

El descubrimiento de un fósil confirma la idea de que al menos algunos pterosaurios lucían plumas similares a las de las aves modernas. Si bien no se sabe de qué colores eran estas diferentes estructuras, los investigadores sugieren que podrían haber favorecido la comunicación entre individuos.

Durante mucho tiempo se pensó que los dinosaurios estaban cubiertos de escamas. Con el tiempo, a medida que se hacían descubrimientos, los paleontólogos entendieron que ciertas especies también lucían plumas, como las aves. Pero, ¿qué pasa con los pterosaurios, esos a veces enormes reptiles voladores que dominaban los cielos en la época de los dinosaurios? Esta cuestión nunca se había resuelto. Ahora está hecho.

plumas reales

Hasta ahora, los investigadores estaban más o menos de acuerdo en que los pterosaurios estaban cubiertos con una capa exterior de estructuras que se asemejaban a filamentos llamados picnofibras que podría parecer plumoso. El descubrimiento de un nuevo fósil de la especie Tupandactylus imperatorpreservado en una losa de piedra caliza en el noreste de Brasil, confirma la existencia de plumas verdaderas en este animal hace algún tiempo. unos 113 millones de años.

No esperábamos ver esto en absoluto.dice la paleontóloga Aude Cincotta del University College Cork en Irlanda.Durante décadas, los paleontólogos han discutido sobre si los pterosaurios tenían plumas. Los de nuestro ejemplar cierran definitivamente este debate, porque están muy claramente ramificados en toda su longitud, como las aves de hoy”.

Específicamente, según los informes, los paleontólogos detectaron la presencia de estructuras de ramificación claramente parecidas a plumas que se extienden desde un eje central. “Este patrón de ramificación es directamente comparable al de las plumas en etapa IIIA de las aves existentes, es decir, con púas que se ramifican desde un raquis central.“, escriben los investigadores en Nature.

Los paleontólogos también habrían aislado la presencia de filamentos monocatenarios en forma de bigotes brotando de la cresta craneal del animal. También según los autores, estas plumas podrían haber sido heredadas de un ancestro común de los dinosaurios y los pterosaurios del Triásico temprano. También es posible que estas características hayan evolucionado de forma independiente en diferentes grupos o especies de animales.

pterosaurios
Ilustración de distintos tipos de plumas. Créditos: Bob Nicholls, 2022
pterosaurios emplumados
Ilustración del artista de Tupandactylus imperator. Créditos: Bob Nicholls, 2022

¿De qué colores eran esas plumas?

Al examinar los restos fósiles bajo un microscopio electrónico de alta resolución, los paleontólogos han descubierto la existencia de abundantes microcuerpos midiendo alrededor de 0.5 a 1 μm de longitud en los tejidos blandos del animal. Según el equipo, serían melanosomas, orgánulos que contienen pigmentos de melanina. color responsable tegumentos en el reino animal.

Los melanosomas tenían diferentes tipos de formas (entre monofilamentos, plumas ramificadas y otros tejidos craneales), lo que sugiere que este pterosaurio podría haber mostrado una gama de múltiples colores.

pterosaurios emplumados
Melanosomas vistos en imágenes de micrografía electrónica. Créditos: Cincotta et al., Nature, 2022

Aunque es imposible saber con certeza qué colores se muestran T.imperator en su tiempo, los investigadores sugieren que los desarrollados en la prominente cresta craneal del animal pueden haber contribuido a la proceso de señalización entre diferentes individuos. Quizás también se usaron en rituales previos al apareamiento, al igual que algunas aves usan varios tipos de abanicos de colores hoy en día para atraer parejas.


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