Los turistas aceleran el deshielo en la Antártida

Desde el turismo hasta las actividades de investigación, los humanos están dejando una huella en la Antártida, y no muy buena. Un nuevo estudio encontró que la contaminación por carbono negro de las actividades humanas en la Antártida probablemente aumente el deshielo en unas 83 toneladas por visitante. El remoto continente ya es uno de los lugares del mundo más afectados por el calentamiento global provocado por el hombre, experimentando casi 3ºC (5,4 Fahrenheit) de calentamiento en los últimos 50 años, mucho más que el promedio mundial de 0,9ºC (1,6 Fahrenheit).

Crédito de la imagen: Flickr/GRID.

Cada verano, turistas y científicos acuden en masa a la Antártida en barco y avión. Lo que solía ser un continente muy remoto ahora se está volviendo mucho más accesible. Hay más de 70 estaciones de investigación que albergan miles de investigadores. Durante la temporada 2019-2020, el número de turistas alcanzó 74.000con la mayoría de ellos viajando en barco.

Como puedes imaginar, esto está dejando una marca física con consecuencias duraderas. Mientras que la basura y los desechos humanos son volados o enviados fuera del continente para su eliminación, algunas formas de desechos no se eliminan con demasiada facilidad. Cada actividad en la Antártida utiliza combustible. A medida que lo quemamos, las actividades humanas liberan partículas microscópicas de lo que se conoce como carbón negro.

El carbono negro se produce principalmente durante la combustión en motores, incendios forestales, quema de carbón y quema de madera residencial. Si bien permanece en la atmósfera durante un período de tiempo limitado, puede transportarse a nivel regional o intercontinental. Como resultado, se ha encontrado en muestras de nieve en el Ártico, América del Norte, los Andes y la Antártida.

En un nuevo estudio, los investigadores tomaron muestras de la nieve anualmente entre 2016 y 2020 en 28 sitios en la Antártida, desde las montañas Ellsworth hasta el extremo norte del continente. Se centraron en la península antártica, ya que allí se encuentran actualmente la mitad de las instalaciones de investigación y también donde se realizan más del 95% de los viajes turísticos.

“Es probable que la huella de carbono negra de las actividades locales en la Antártida haya aumentado a medida que ha aumentado la presencia humana en el continente. Embarcaciones, aviones, plantas de energía diesel, generadores, helicópteros y camiones son fuentes locales ricas en carbono negro que afectan la nieve varios kilómetros a favor del viento”, escribieron los investigadores en la revista. Naturaleza.

Carbón negro y deshielo

En su estudio, el investigador analizó la cantidad y el tipo de partículas absorbentes de luz en muestras de nieve. Estos fueron pasados ​​por filtros y analizados por sus propiedades ópticas para identificar el tipo de partículas. Hay muchos tipos de impurezas que absorben la luz en la nieve antártica pero en cantidades muy minúsculas.

Todas las muestras obtenidas cerca de viviendas humanas tenían niveles de carbono negro por encima de los niveles antárticos habituales, una señal de emisiones humanas. Los altos niveles de carbono negro influyen en cómo la nieve absorbe la luz, lo que se conoce como albedo. La nieve con un albedo más bajo se derrite más rápido. El contenido de carbono negro en las muestras de nieve podría usarse para estimar si la nieve derretida aumentó debido a la actividad humana.

El carbono negro producido por el hombre podría estar causando que la nieve superficial se derrita hasta 23 milímetros cada verano. Al observar específicamente el turismo, el estudio encontró que cada visitante entre 2016 y 2020 derritió 83 toneladas de nieve debido a las emisiones de los cruceros. Las actividades científicas también están aportando su parte justa debido al uso de equipos y vehículos.

Se necesitan mecanismos para mitigar los impactos del carbono negro, argumentaron los investigadores. Hicieron un llamado a las agencias globales para que limiten el turismo mientras presionan por una transición más rápida hacia combustibles limpios y barcos híbridos o eléctricos. Simultáneamente, el tamaño y la huella de las instalaciones de investigación deben abordarse mediante la adopción de plantas de energía renovable y estándares de eficiencia energética.

El estudio fue publicado en el diario Naturaleza.