Marcas de colmillos visibles en piel de dinosaurio fosilizada

Hace unos 67 millones de años, los depredadores se abalanzaron sobre el cadáver de un dinosaurio con pico de pato. Hoy en día, la evidencia de esta antigua fiesta todavía se puede ver en los restos fosilizados del animal que incluyen una piel notablemente “momificada”. Los detalles del estudio se publican en la revista PLOS One.

Un fósil excepcional

“Dakota” es un fósil de Edmontosaurus (una especie de dinosaurio con “pico de pato”) descubierto en 1999 en el suroeste de Dakota del Norte. Le faltaba la cabeza y la punta de la cola, pero el resto del cuerpo del animal está notablemente conservado. Grandes extensiones de piel momificada también cubren los huesos de la extremidad anterior derecha, las extremidades posteriores y la cola del dinosaurio.

Durante mucho tiempo, los restos del animal quedaron en la roca para no dañarlos. En 2018, los preparadores de fósiles finalmente comenzaron a limpiar el espécimen más a fondo. Al hacerlo, identificaron rastros que se parecían sospechosamente a marcas de mordida en la piel. Desafortunadamente, era imposible saber más a primera vista. Esto se debe a que la piel se estira y se desgarra cuando se muerde, mientras que el proceso de descomposición puede deformar aún más los tejidos.

Para tener una idea de cómo podrían haber sido inicialmente estas marcas de mordeduras, los investigadores de la Universidad de Tennessee recurrieron a estudios forenses que se centraron en los mamíferos modernos y los cuerpos humanos. Estos análisis permitieron comprender que los surcos y perforaciones presentes en la cola del dinosaurio probablemente fueron causados ​​por dientes o garras que atravesaron la longitud de la carne. Es posible que un cocodrilo o un T-Rex joven dejaran tales marcas, sugieren los autores del estudio.

El equipo también identificó más de una docena de heridas similares en la mano derecha y la extremidad anterior del dinosaurio, señalando que la piel de este último se había desprendido parcialmente, probablemente mientras un depredador se alimentaba.

piel de momia de dinosaurio
Ilustración de cómo era probablemente el dinosaurio Dakota. La foto de abajo muestra su pie fosilizado tal como se ve hoy. Créditos: Natee Puttapipat

¿Qué proceso de momificación?

Por lo tanto, estos estudios sugieren que el cadáver de Dakota permaneció sin enterrar y vulnerable a la depredación durante algún tiempo después de la muerte del dinosaurio. Surge entonces una pregunta: si este dinosaurio no fue enterrado rápidamente, ¿cómo se momificó?

Anteriormente se suponía que para obtener una momia, era absolutamente necesario un entierro rápido, lo que significa que un dinosaurio tendría que ser enterrado casi instantáneamente después de la muerte.“, detalla Stephanie Drumheller, autora principal del estudio. ” Una vez que sus restos están cubiertos de sedimentos, posiblemente de un deslizamiento de tierra repentino o una inundación repentina, los restos están a salvo de los elementos y los carroñeros, lo que le da a la piel del animal la oportunidad de momificarse.“.

En un intento por comprender este “nuevo” proceso de momificación, los investigadores han recurrido una vez más a la literatura forense. De hecho, estas marcas persistentes de mordeduras pueden ayudar a explicar cómo el dinosaurio se convirtió en momia.

En un proceso que los autores del estudio llaman “desecación y desinflado”, los agujeros abiertos en la piel del animal habrían permitido que todos los gases y fluidos asociados con la descomposición se filtraran fuera del cuerpo, ayudando así a que la piel se secara por completo antes de cubrirse. los huesos subyacentes. El dinosaurio, desinflado, habría sido finalmente enterrado más tarde, para comenzar su proceso de fosilización.

Es algo que en realidad es bastante predecible en la literatura forense.“, señala el paleontólogo. ” Simplemente no es algo que se haya visto antes en el contexto de las momias de dinosaurios.

Los investigadores ahora planean estudiar qué reacciones químicas permiten que la piel de dinosaurio se fosilice en este contexto.