Más de 500 especies de animales no se han visto en 50 años, pero aún no están oficialmente extintas

La biodiversidad está en grave peligro en muchas partes del mundo, con más de un millón especies en peligro de extinción, según la ONU, y las proyecciones parecen aún peores. Sin embargo, las declaraciones de extinción de especies aún son muy raras, en gran parte debido a la incertidumbre de saber si el último individuo de una especie realmente murió.

El zarapito esquimal, una de las especies “perdidas”. Crédito de la imagen Wikipedia Commons.

Esto ha llevado al crecimiento de un grupo de especies “perdidas” que no han sido observadas en décadas o incluso siglos pero que no han sido declaradas extintas, y que poseen un estado de conservación incierto. Ahora, un nuevo estudio realizado por investigadores de la Universidad Simon Fraser ha estimado que hay más de 500 especies que se consideran perdidas y que nadie ha visto en más de 50 años.

Arne Mooers y su equipo revisaron información sobre más de 32 000 especies de la Lista Roja de Especies Amenazadas de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (conocida como la Lista Roja de la UICN). La UICN define extinguido como “cuando no hay duda razonable de que el último individuo de una especie ha muerto”, lo cual, según los investigadores, puede ser difícil de identificar.

“De hecho, descubrimos que había más de 500 animales que viven en la tierra que no se han visto en más de 50 años”, Mooers dijo en una entrevista con la prensa canadiense. “Eso es casi el doble de los que han sido declarados extintos desde 1500 dC. Hay una gran cantidad de especies por ahí que no sabemos si todavía existen o no”.

Especies en riesgo

En total, los investigadores identificaron 562 especies perdidas en todo el mundo. Los anfibios encabezaron la lista con 137 especies perdidas, seguidos de reptiles (257), mamíferos (130) y aves (38). De estos, el 13% (75 especies) están catalogados como ‘Posiblemente Extintos’ por la UICN. El criterio utilizado por el equipo para enumerar una especie como perdida fue la fecha de ausencia o la última vez que se vio.

Más del 90% de las especies son de países tropicales, con distribuciones particularmente concentradas en países ‘mega-diversos’. Indonesia (69 especies), México (33 especies) y Brasil (29 especies) tuvieron la mayor cantidad de especies perdidas en general. Los tres países han sido objeto de una creciente expansión de la agricultura y la ganadería en los últimos años.

“El hecho de que la mayoría de estas especies perdidas se encuentren en países tropicales megadiversos es preocupante, dado que se espera que dichos países experimenten el mayor número de extinciones”, dijo el autor del estudio, Tom Martin, en un comunicado. “Si bien las estimaciones teóricas de las ‘tasas de extinción’ en curso son buenas y buenas, buscar detenidamente las especies reales parece mejor”.

Para los investigadores, este gran número de “especies perdidas” crea incertidumbre con respecto a los esfuerzos de priorización de la conservación y nuestra comprensión de las tasas de extinción. Sugieren ajustar la lista RED de la UICN para permitir un mejor seguimiento de las especies perdidas, así como concentrar los esfuerzos de estudios futuros en los puntos críticos identificados donde se cuestiona la existencia de muchas especies.

Hay alrededor de un millón de especies de animales y plantas amenazadas de extinción, muchas en décadas, más que nunca antes en la historia humana, según una revisión de 2019. La abundancia de especies nativas en la mayoría de los hábitats terrestres ha disminuido un 20 % desde 1990. También se cree que más del 40 % de las especies de anfibios están amenazadas.

El estudio fue publicado en la revista Animal Conservation..