Más de la mitad de los ríos del mundo se secan durante al menos un día al año

Río Clauge (Jura, Francia) en fase no fluida. Créditos: Bertrand Launay

Por primera vez, los científicos han cuantificado qué parte del sistema de ríos y arroyos de 64 millones de kilómetros de largo del mundo deja de fluir periódicamente durante el año. Resulta que entre el 51% y el 60% de estas redes globales de agua dulce que fluye se secan durante parte del año.

Estos hallazgos muestran que la intermitencia del flujo de los ríos es mucho más común de lo que se pensaba anteriormente, con importantes consecuencias para las prácticas y estrategias de gestión de los ríos, así como las proyecciones de los científicos sobre cómo el cambio climático puede afectar la biodiversidad y la vida silvestre en el futuro.

“Durante la última década, un grupo creciente de científicos ha estado repitiendo que los ríos y arroyos no perennes (esos cursos de agua que se detienen periódicamente [flowing], a veces también llamados ríos intermitentes o temporales), no solo son ecosistemas valiosos que necesitan ser protegidos sino que también están muy extendidos. Simplemente no teníamos cifras globales sólidas para respaldar esta afirmación ”, Mathis Messager, primer autor del nuevo estudio y Ph.D. estudiante de Geografía en McGill y en el Instituto Nacional de Investigación para la Agricultura, la Alimentación y el Medio Ambiente de Francia (INRAE), dijo Ciencia ZME.

Más de la mitad de los ríos del mundo no son perennes, pero pasan desapercibidos

Messager y distinguidos colegas, como el Dr. Thibault Datry, un ecólogo especializado en ríos y arroyos no perennes, y el Dr. Bernhard Lehner, un hidrólogo global, recurrieron a su variada experiencia para asumir la nueva tarea de cuantificar empíricamente la distribución global. de ríos y arroyos no perennes. “Yo era la persona adecuada para esta tarea ya que estoy haciendo un doctorado. en ambas disciplinas ”, me dijo Messager en un correo electrónico.

Esta fue una empresa muy desafiante debido al hecho de que la mayoría de los ríos y arroyos no perennes en todo el mundo no están supervisados. De hecho, muchos ni siquiera están mapeados. Y, para agregar al desafío, los investigadores tuvieron que inspeccionar miles de registros a largo plazo del flujo de agua diario para excluir los sitios que se vieron afectados por la regulación del flujo (por ejemplo, de un depósito) y que pasaron de perennes a no perennes ( y viceversa) a lo largo del tiempo.

“El problema es que, mientras que los ríos y arroyos no perennes comprenden más de la mitad de la red fluvial global, menos de una quinta parte de las estaciones de monitoreo monitorean su flujo”, dijo Messager.

Para colmo, luego vino la pandemia de COVID a mitad de la investigación, lo que provocó muchas interrupciones y frustraciones.

“Fue un gran esfuerzo impulsar este estudio en 10 meses, pero me comprometí a enviarlo antes de fin de año. Así que, al final, envié el estudio para su revisión a Nature el 24 de diciembre.th a las 7:30 pm mientras la gente en mi casa estaba esperando para comenzar la cena de Navidad ”, dijo Messager.

Los ríos que dejan de fluir naturalmente de vez en cuando son realmente buenos para el medio ambiente.

Los investigadores emplearon un modelo predictivo que desarrollaron para la base de datos RiverATLAS, que representa casi 23,3 millones de kilómetros de la red fluvial global. Su análisis mostró que entre el 51% y el 60% de los ríos y arroyos por longitud dejan de fluir durante al menos un día al año, lo que hace que los ríos no perennes sean los más extendidos.

La mayoría de estos ríos no perennes se encuentran en lugares áridos, observaron los investigadores, aunque los ríos también pueden secarse en climas tropicales. Los ríos en las regiones más frías del mundo también son propensos a la interrupción del flujo debido al hielo o al almacenamiento de precipitación en forma de nieve en lugar de evaporación. También es mucho más probable que los ríos y arroyos más pequeños experimenten interrupciones en el flujo de agua.

Aunque esto puede parecer una mala noticia, todavía no sabemos si la cantidad de ríos que alguna vez fueron perennes ha disminuido con el tiempo. Además, los ríos y arroyos no perennes son en realidad ecosistemas importantes que albergan especies distintas que se han adaptado a estos ciclos de presencia y ausencia de agua. Por lo tanto, el hecho de que un número tan considerable de ríos y arroyos tengan un flujo intermitente no es motivo de preocupación, en sí mismo.

“Estos cursos de agua son esenciales para el bienestar de las comunidades naturales y humanas en todo el mundo. Proporcionan alimentos y agua a millones de personas y desempeñan un papel importante en el ciclo global del agua y en el ciclo de sustancias químicas como el carbono. También son una parte integral de la cultura y el idioma en todas las sociedades. Ejemplos de ríos intermitentes naturales incluyen el Río Grande, los wadis del desierto en Egipto, los arroyos de alta montaña en las Montañas Rocosas canadienses y muchos ríos a lo largo de la región mediterránea ”, dijo Messager.

Dicho esto, parece haber una tendencia por la cual algunos ríos y arroyos que alguna vez fueron perennes están pasando a un estado no perenne. En las próximas décadas, los investigadores creen que una proporción cada vez mayor de la red fluvial mundial tendrá algunas interrupciones de flujo estacionales, y el cambio climático puede desempeñar un papel importante.

“Sabemos que muchos ríos que solían fluir durante todo el año, incluidas secciones de ríos icónicos como el Nilo, el Indo y el Río Colorado, se han vuelto intermitentes en los últimos 50 años debido al cambio climático, las transiciones de uso de la tierra o la extracción de agua para uso humano y agricultura. Sin embargo, todavía no se ha realizado un estudio global completo del alcance y los impulsores de los cambios entre el flujo perenne y no perenne en los ríos. Mi mejor suposición sería que el cambio de uso de la tierra y la extracción de agua para riego y otros usos humanos han sido los principales contribuyentes al cambio de ríos de perennes a no perennes, pero que el cambio climático será el principal contribuyente a cambios futuros “. Dijo Messager.

Ríos que fluyen durante todo el año en transición a no perennes: ahí es cuando son malas noticias

Cuando un río que normalmente fluye durante todo el año experimenta interrupciones de flujo o incluso se seca, es cuando deberíamos preocuparnos. Los cuerpos de agua perennes y no perennes representan ecosistemas muy distintos y, como tal, cualquier transición repentina entre los dos estados puede amenazar las diversas especies y poblaciones que han evolucionado allí durante miles de años. Los seres humanos también pueden sufrir si alguna vez importantes fuentes de agua utilizadas para beber, la agricultura, la pesca o la energía experimentan una interrupción en el flujo. La calidad del agua también puede verse afectada porque los contaminantes aumentan en concentración una vez que baja el volumen de agua.

“Por otro lado, también es perjudicial para el ecosistema dejar que el agua fluya durante todo el año en un río que generalmente se seca periódicamente. Esto sucede cuando los reservorios se construyen para producir electricidad y necesitan un flujo de agua continuo para las turbinas hidroeléctricas, o debido a los efluentes de las estaciones de tratamiento de aguas residuales ”, dijo Messeger.

Más de la mitad de la población mundial vive actualmente en áreas cercanas a ríos o arroyos que no son perennes. Aunque la mayoría de los esfuerzos de investigación y conservación se han centrado en los cuerpos de agua perennes, estos últimos hallazgos muestran que las aguas no perennes comprenden la gran mayoría del sistema fluvial global y, por lo tanto, merecen más atención.

Con esto en mente, Messeger y sus colegas planean tener en cuenta el cambio de uso de la tierra, la regulación del flujo de los ríos por presas y embalses, la extracción de agua por parte de las sociedades para riego y otros usos, así como el cambio climático, para proyectar la prevalencia y distribución de especies ríos en el futuro.

“Todos vivimos cerca de un río o arroyo que periódicamente deja de fluir, independientemente del clima o continente. De hecho, hicimos una estimación aproximada de que para el 52% de la población mundial, el río o arroyo más cercano se detiene [flowing] al menos un día al año en promedio. Incluso en áreas tropicales húmedas, si sigue el curso de un arroyo en contra de la dirección del flujo de agua (es decir, río arriba), es probable que llegue a una sección que esté seca durante parte o la mayor parte del año. Al igual que los pequeños vasos sanguíneos del sistema circulatorio humano, estos pequeños arroyos juegan un papel crucial en el ciclo y la calidad del agua de la que dependemos la mayoría de nosotros. Esa es una de las muchas razones por las que estos arroyos y ríos son importantes ”, dijo Messeger.

“A pesar de esta importancia, sin embargo, los ríos y arroyos no perennes a menudo están mal administrados o completamente excluidos de las leyes de conservación y las acciones de gestión ambiental. Simplemente se pasan por alto. También ha habido varios intentos recientes de eliminar los ríos no perennes de la legislación ambiental y los sistemas nacionales de gobernanza del agua, incluso en los EE. UU. (Clean Water Rule) y Francia. Este descuido generalmente conduce a su rápida degradación por bombeo excesivo de agua, contaminación y sobrepesca, por ejemplo ”.

“Al promover el reconocimiento de la prevalencia e importancia de estos ecosistemas por parte de la comunidad científica, los tomadores de decisiones y el público, esperamos desencadenar esfuerzos para gestionarlos y protegerlos adecuadamente”, concluyó el investigador.

Los hallazgos aparecieron en la revista. Naturaleza.