¿Microplásticos en el origen del transporte de enfermedades de la tierra a los océanos?

Según un estudio, los patógenos podrían viajar desde el continente hasta los mares utilizando partículas de plástico. Sin embargo, los investigadores creen que esto puede tener consecuencias tanto para la salud humana como para el medio ambiente.

Bacterias adheridas a microplásticos

Hoy más que nunca, los microplásticos son motivo de preocupación. Hay que decir que estos fragmentos se encuentran en todo el mundo, desde las cadenas montañosas hasta los fondos marinos pasando por el Ártico y la Antártida. Hace unas semanas, los médicos incluso aislaron microplásticos de los pulmones de humanos vivos por primera vez. Un equipo de las universidades de California en Davis, Nebraska en Lincoln (EE. UU.) y Toronto (Canadá) afirmó recientemente que los microplásticos pueden propagar enfermedades de la tierra a los océanos.

Su estudio, publicado en la revista Scientific Reports el 26 de abril de 2022, tiene como punto de partida la siguiente hipótesis: las ciudades y los pueblos contaminan el agua con patógenos que podrían terminar en los océanos adheridos a los microplásticos. Como parte de su trabajo, los investigadores se centraron en tres patógenos en particular : Toxoplasma gondii, Cryptosporidium parvum y Giardia enterica. Son respectivamente responsables de la toxoplasmosis, la criptosporidiosis y la giardiasis. Sin embargo, se trata de enfermedades capaces de contaminar tanto a humanos como a otras especies animales.

microplásticos
Créditos: pcess609 / iStock

Las microfibras transportan muchas bacterias.

Recuerde que los microplásticos tienen aproximadamente el tamaño de un grano de arroz, es decir, menos de 5 mm. Los científicos utilizaron dos tipos en su estudio, a saber, microesferas de polietileno y microfibras de poliéster. Los primeros se encuentran principalmente en la cosmética y los segundos en las redes de pesca, pero también, y sobre todo, en ropa de donde emanan después de lavados a máquina. Primero, los investigadores colocaron estos microplásticos en agua de mar durante dos semanas. ¿La meta? Permitir la formación de un biofilm (capa de bacterias) en su superficie. Luego, estas partículas se colocaron en frascos que contenían agua de mar sola o agua contaminada con una de las tres bacterias mencionadas.

Durante una semana, los científicos observaron sus muestras. Primero, observaron que más bacterias se adherían a las microfibras que a las microesferas. La conclusión es clara: al menos mil veces más bacterias están presentes en 1 g de plástico que en 1 ml de agua de mar.

Un efecto boomerang para la humanidad

Según el estudio, las partículas de plástico son, por tanto, un significa facilitar la propagación de agentes patógenos. Los hay que flotan y recorren distancias muy largas, esparciendo agentes terrestres a tierras lejanas. Sin embargo, también los hay que se hunden hasta el fondo del agua y lamentablemente concentran patógenos en el ambiente. Sin embargo, el fondo marino son el hogar del zooplancton o incluso mariscos como mejillones, ostras, almejas, etc. Como era de esperar, los investigadores creen que la propagación de patógenos puede ser contraproducente para la humanidad. De hecho, estos gérmenes podrían terminar al final de la cadena a la vez en agua y comida que consumimos.

Si bien es necesario realizar más estudios en condiciones reales en lugar de en el laboratorio, esta investigación ya muestra la importancia de prevención de fuentes de microplásticos en los océanos Esto implica, en particular, la instalación de filtros en lavadoras y secadoras o el tratamiento del agua de lluvia. También es esencial monitorear cualquier liberación de plástico, particularmente de industrias y otros sitios de construcción.