Miles de asteroides aún están ocultos. Esta herramienta ayuda a identificarlos

Los investigadores han desarrollado un algoritmo capaz de escanear imágenes astronómicas antiguas en busca de asteroides que hayan pasado desapercibidos. El objetivo es identificar objetos que algún día podrían poner en peligro la Tierra.

Hace unos días, la Fundación B612, un grupo sin fines de lucro fundado por el Dr. Lu, exastronauta de la NASA, reveló el descubrimiento de más de cien asteroides. En sí mismo, tal anuncio es interesante, pero no destacable. De hecho, los nuevos asteroides se informan regularmente, ya sea por astrónomos aficionados desde sus patios traseros o por estudios robóticos que exploran el cielo nocturno. Sin embargo, lo que es notable es que B612 no construyó un nuevo telescopio ni hizo nuevas observaciones con los telescopios existentes.

En su lugar, los investigadores aplicaron potencia informática de última generación para cientos de miles de imágenes antiguas guardados en los archivos digitales del Laboratorio Nacional de Investigación Astronómica Óptica-Infrarroja (o NOIRLab) con el objetivo de diferenciar los asteroides de los miles de millones de puntos de luz cósmica capturados en estas fotos. Su algoritmo también puede determinar qué puntos de luz en imágenes tomadas en diferentes noches representan el mismo asteroide identificado anteriormente. Al final, los investigadores desarrollaron una forma de descubrir lo que ya se ha visto, pero no se ha notado.

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Una vista de la trayectoria de los asteroides a través del Sistema Solar, en verde, con la órbita de la Tierra en azul. Las órbitas de Venus y Marte están en rojo. Créditos: Instituto de Asteroides B612/Universidad de Washington, Instituto DiRAC/Proyecto OpenSpace

El poder de THOR

Solo el 40% de los aproximadamente 25.000 asteroides cercanos a la Tierra de al menos 140 metros de diámetro en el Sistema Solar se conocen hoy. El 60% restante (aproximadamente 15,000 rocas) siguen jugando al escondite. Sin embargo, cada uno tiene el potencial de liberar energía equivalente a cientos de millones de toneladas de TNT en caso de colisión con la Tierra.

Por regla general, estos asteroides se descubren cuando se fotografía la misma parte del cielo varias veces durante la noche. Una franja del cielo nocturno contiene muchos puntos brillantes. Y mientras que las estrellas y las galaxias se mantienen en el mismo arreglo dada su distancia, la posición de los objetos mucho más cercanos tiende a cambiar. evolucionar durante la misma noche. Los astrónomos llaman a una serie de observaciones de un solo objeto en movimiento un “tracklet”.

Dicho esto, muchos proyectos astronómicos inevitablemente registran asteroides, pero solo en momentos y lugares únicos. Las imágenes de NOIRLab, por ejemplo, fueron tomadas principalmente por el Telescopio Victor M. Blanco en Chile como parte de un estudio de casi una octava parte del cielo nocturno para mapear la distribución de galaxias en el Universo.

Como parte de este trabajo, se ignoraron los puntos de luz extra, porque eso no era lo que los astrónomos buscaban en ese momento. Aquí es donde entra en juego el algoritmo B612, denominado recuperación de órbita heliocéntrica sin tracklet o TOR.

Asteroides B612
Un mosaico de imágenes de uno de los 104 descubrimientos. Este objeto no podría haber sido descubierto por medios tradicionales. Créditos: Instituto de Asteroides B612/Instituto DiRAC de la Universidad de Washington/DECam

Miles de descubrimientos por venir

El movimiento de un asteroide está dictado por la ley de la gravedad. El objetivo de THOR es proponer una órbita de prueba correspondiente al punto luminoso observado, asumiendo una cierta distancia y velocidad. Luego calcula dónde estaría el asteroide en las noches posteriores y anteriores. Si aparece un punto brillante en los datos, podría ser el mismo objeto. Si el algoritmo puede vincular cinco o seis observaciones durante unas pocas semanas, entonces es un candidato prometedor.

Definir miles de órbitas de prueba para miles de asteroides potenciales es una tarea abrumadora que normalmente llevaría años de trabajo. Hoy el computación en la nube (gran poder de cómputo y almacenamiento de datos distribuidos a través de Internet) lo hace posible en un tiempo relativamente corto.

Hasta ahora, los astrónomos de B612 han analizado alrededor de una octava parte de los datos de un solo mes (septiembre de 2013) en los archivos de NOIRLab. THOR aislado 1.354 asteroides posible. Muchos de ellos ya estaban registrados, pero Minor Planet Center aún confirmó algunos 104 como artículos nuevos.

Con los archivos de NOIRLab que contienen siete años de datos, se podrían descubrir decenas de miles de otros asteroides en los próximos años.