Mosasaurio: un nuevo gran depredador descubierto en Marruecos

Poco antes de que un asteroide cambiara el curso de la historia, las aguas poco profundas del Marruecos actual estaban llenas de grandes depredadores cuya lista acaba de crecer. Un equipo de paleontólogos ha anunciado el descubrimiento de un nuevo mosasaurio que ha desarrollado una estrategia de caza que recuerda a la de las serpientes marinas modernas.

Los mosasaurios (Mosasauridae) son una familia de reptiles que poblaron los océanos de la Tierra durante el Período Cretácico. Su diversidad alcanzó su punto máximo durante la era de Maastrichtian, hace 72 a 66 millones de años. Dependiendo de la especie, estos depredadores medían entre 3,5 y 18 metros de largo. El recién identificado en Marruecos (gracias al análisis de dos cráneos casi completos) encaja aproximadamente en el centro de estas estimaciones con una longitud corporal de hasta unos ocho metros.

Cazar con la lengua

Llamado Pluridens serpentis, este mosasaurio había desarrollado mandíbulas largas y delgadas con muchos dientes pequeños en forma de gancho que le permitían atrapar presas pequeñas como peces y calamares. En comparación con las especies de mosasaurios relacionadas, también presentaba ojos más pequeños, lo que sugiere mala visión.

Por otro lado, su hocico mostraba docenas de aberturas para los nervios, lo que sugiere que era lo suficientemente sensible para cazar detectando pequeños cambios en la presión del agua en condiciones de poca luz.

Generalmente, cuando los animales desarrollan ojos pequeños, es porque son más dependientes de otros sentidos.“, Señala el Dr. Nick Longrich del Centro Milner para la Evolución de la Universidad de Bath.

Entonces podríamos trazar un paralelo con las serpientes marinas modernas que agitan sus lenguas bifurcadas bajo el agua para detectar señales químicas que permitan acechar a sus presas. “Si no usaba los ojos, era muy probable que estuviera usando la lengua para cazar, como serpientes.“, Confirma el Dr. Longrich.

mosasaurio
El cráneo bien conservado de Pluridens serpentis. Créditos: Longrich et al., Doi: 10.1016

Un ecosistema excepcional

Si bien la mayoría de los ecosistemas terrestres albergan solo uno o dos grandes carnívoros en la actualidad, la evidencia paleontológica sugiere que este también fue el caso en el pasado. En este sentido, los mares de la era de Maastrichtian son una anomalía. En aquel entonces, frente a lo que hoy es Marruecos, las aguas poco profundas estaban ocupadas por una gran variedad de especies depredadoras, algunas de las cuales eran terriblemente grandes.

P. serpentis representa, por ejemplo, la decimotercera especie de mosasaurio de Maastrichtian Marruecos. No todos han evolucionado simultáneamente, pero estos números siguen siendo notables. De hecho, estas aguas también eran el hogar de plesiosaurios, grandes tiburones y otros cocodrilos, por encima de los cuales flotaban muchos pterosaurios.

La diversidad de estos fósiles es simplemente asombrosa. Lejos de declinar, los mosasaurios parecían han alcanzado su punto máximo justo antes de su extinción“, Concluye el Dr. Longrich. De hecho, nada puede prepararte para un asteroide.

Encontrará los detalles de este trabajo en la revista Cretaceous Research.


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