Muy repentina, la erupción de este volcán en el Congo es un dato preocupante

El año pasado entró en erupción un volcán en el Congo. Pero antes de eso, no había dado ninguna señal para prevenir el desastre. En otras palabras, la erupción fue muy repentina. Un fenómeno que, según un estudio reciente, sería tan inusual como peligroso.

Una inquietante ausencia de señales

Nyiragongo es un estratovolcán que culmina a 3.470 m de altitud y que se encuentra al este de la República Democrática del Congo, en el Gran Valle del Rift. En mayo de 2021 se produjo una erupción que generó flujos de lava que sorprendieron a los habitantes de la localidad de Goma, situada a 20 km. Si la erupción duró solo unas pocas horas y la ciudad finalmente se salvó, varias aldeas se vieron afectadas y el número de muertos sigue siendo de 13.

Delphine Smittarello, investigadora del Centro Europeo de Geodinámica y Sismología de Luxemburgo, es la autora principal de un estudio publicado en la revista Naturaleza 31 de agosto de 2022. El interesado y otros investigadores explican por qué es preocupante la última erupción del Nyiragongo. a pesar de un monitoreo continuo por arreglos de instrumentos sensores terrestres y satelitales, ninguna de las señales habituales estaba presente.

En otras palabras, la erupción no pudo haber sido prevista. El estudio indica en particular que los registros sísmicos mostraron que los primeros eventos que marcaron una actividad inusual comenzaron solo 40 minutos antes de los primeros flujos de lava. Sin embargo, esto es muy sorprendente, especialmente cuando consideramos las dos únicas erupciones históricas documentadas, en 1977 y 2002, cada una precedida por fuertes terremotos entre unas semanas y unos días antes.

Volcán Nyiragongo 2
Créditos: Monusco Fotos / Flickr

Un volcán ya “listo” desde hace tiempo

Además de los terremotos, pueden presentarse otras señales de alerta como el hinchamiento de las laderas del volcán o escapes de gases y fumarolas. Estos signos indican un llenando la cámara de magma así como un fuerte aumento de la presión. Sin embargo, si estos detalles no permiten predecir con precisión la fecha de la erupción, aún brindan la oportunidad de advertir a las poblaciones y, si es necesario, realizar evacuaciones. Y, sin embargo, el Nyiragongo no dio ninguna señal, lo que sorprendió a todos. Para los líderes del estudio, el comportamiento del volcán podría explicarse por el hecho de que fue ya listo para entrar en erupción durante mucho tiempo. La recarga de magma y el aumento de presión se habrían hecho de forma paulatina, lo que dificultaba su detección por parte de los instrumentos.

Finalmente, el estudio también señaló la desplazamiento de 243 millones de metros cúbicos de lava bajo la ciudad de Goma. Por lo tanto, esto da testimonio de nuevas amenazas relacionadas con este volcán. En particular, puede ser una cuestión de riesgo de derrame de lava en medio de la ciudad o erupción freatomagmática (si la lava entra en contacto con agua fría). También hay que mencionar el riesgo de una erupción límnica en el lago Kivu, cuyas aguas profundas contienen una gran cantidad de CO2 y metano disuelto.