No es solo CO2. Tenemos que abordar urgentemente las emisiones de metano

Los expertos en clima están haciendo sonar la alarma sobre el papel que juegan las emisiones de metano en el calentamiento global. Las concentraciones atmosféricas de este gas de efecto invernadero, que es 80 veces más potente que el CO2 (pero de vida más corta), son ahora más altas que en cualquier momento de los últimos 800.000 años. Si la humanidad pudiera abordar estas emisiones, eso supondría un gran y rápido freno al cambio climático, dándonos el tiempo que tanto necesitamos para lidiar con el dióxido de carbono.

Crédito de la imagen: Flickr / Mark Dixon

A principios de esta semana, el Panel Intergubernamental sobre Cambio Climático de la ONU (IPCC), que agrupa a los principales expertos en clima, publicó un informe sobre el estado del planeta. En general, no se ve muy bien. Si bien el archivillano de la evaluación es el CO2, las emisiones de metano también están aumentando, lo que ha generado signos de preocupación entre los científicos.

“El metano es el próximo premio crucial y rápido de estabilización del clima”, dijo Rick Duke, enlace de la Casa Blanca para el Enviado Presidencial Especial para el Cambio Climático, en una conferencia de prensa posterior al informe. “Simplemente no hay nada que se le acerque para asegurar nuestro futuro climático a corto plazo y ganarnos un tiempo crucial para descarbonizar la energía”.

Como el CO2, el metano contiene carbono. Su fórmula química es CH4: un átomo de carbono y cuatro átomos de hidrógeno. Es el componente principal del gas natural y de muchos ecosistemas, y puede liberarse a la atmósfera de muchas formas. La vegetación en descomposición produce metano, especialmente en los humedales. Cuando los insectos como las termitas y los ungulados como las vacas digieren los alimentos, también producen metano. Son sobre todo eructos de vaca los que tienen el gas.

Si bien el metano es un componente natural de la atmósfera de la Tierra, la cantidad que se ha agregado recientemente a la atmósfera es increíblemente alta. La cría de ganado (no solo vacas, sino también ovejas y cerdos) es un factor importante, ya que todo el estiércol agrega más metano a la atmósfera. En los EE. UU., La carne por sí sola es responsable de más de una cuarta parte de las emisiones nacionales de metano.

“Es una combinación de fuentes, de la agricultura, incluida la producción de ganado y arroz, otra gran fuente de metano son los vertederos de basura”, Peter Thorne, autor del IPCC de la Universidad de Maynooth en Irlanda, le dijo a la BBC. “Uno de los más importantes es el de la producción, el transporte y el uso de gas natural, que debería llamarse gas fósil”.

Aumento de las emisiones de metano

Ha habido un gran aumento en las emisiones de metano desde 2008, que los investigadores creían está vinculado al aumento del fracking para gas natural en partes de los Estados Unidos. En 2019, el metano en la atmósfera alcanzó niveles récord, alrededor de dos veces y media por encima de lo que estaba en la era preindustrial, según los hallazgos del informe del IPCC.

Lo que preocupa a los científicos es que el metano es muy poderoso cuando se trata de calentar el planeta. Durante un período de 100 años, es de 28 a 34 veces más potente que el CO2. Sin embargo, una cosa positiva es que el metano no dura tanto en el aire como el CO2. Si hoy se libera una tonelada de metano, solo la mitad permanecería en la atmósfera en una década.

Reducir las emisiones de metano en un 40-45% durante la próxima década evitaría un aumento de 0,3ºC en la temperatura global para el 2040, dijo el IPCC. Eso puede marcar una gran diferencia para cumplir con los objetivos del Acuerdo Climático de París, aunque los gobiernos se comprometieron en 2015 a limitar el aumento de temperatura a 2ºC o incluso idealmente a 1,5º

Los investigadores creen que hay una serie de acciones relativamente simples que pueden frenar rápidamente la producción de metano. Euan Nisbet de la Universidad Royal Holloway de Londres le dijo a la BBC que “es relativamente barato” eliminar algunas de las fuentes. Ese es especialmente el caso de las fugas de metano de la industria del gas, que son fáciles de encontrar.

En la agricultura, también hay muchos cambios técnicos relacionados con el estiércol y la alimentación animal que pueden marcar la diferencia en la reducción de emisiones. Aún así, hacer grandes recortes requerirá acciones políticas. En países como Irlanda, Nueva Zelanda y Brasil, donde la agricultura juega un papel importante en la economía, estos cambios generalmente se rechazan.

“Si hay una simple comida para llevar [from this report], es una urgencia ”, dijo Ilissa Ocko, científica climática del Fondo de Defensa Ambiental, en una conferencia de prensa“ Los recortes drásticos en el CO2 y, eventualmente, las emisiones netas de CO2 cero serán fundamentales para limitar el alcance del calentamiento futuro. Pero reducir las emisiones de metano es la forma más rápida y eficaz que existe de reducir la tasa de calentamiento en este momento “.