¿Nuestros perros realmente nos conocen? » ABC de la ciencia

Un estudio de 2015 encontró que los perros en el estudio expresaron un mayor “deseo” por una persona familiar que conocían, en lugar de un perro familiar. ¡Parece que los perros nos reconocen a nosotros y a nuestro olor! Las razones de esto van desde la cría selectiva hasta el aprendizaje social.

“Es simplemente lo más asombroso amar a un perro, ¿no es así? Hace que nuestras relaciones con la gente parezcan tan aburridas como un plato de avena”.

– John Grogan

La relación humana con los perros evolucionó hace ya 32.000 años. Podría ser una de las relaciones entre especies más largas y exitosas que hayamos tenido. Son nuestros mejores amigos y confidentes. Cuando volvemos a casa después de un largo día de trabajo, nos dan un saludo baboso y lleno de baba, ¡no importa qué! A veces, sus colas incluso se mueven a velocidades que rivalizan con las palas de un helicóptero.

Sin embargo, cuando ve a su perro saltando, una pregunta evidente surge de las grietas de su cerebro: “¿Mi perro está realmente feliz de verme… o solo tiene hambre?”

Esta pregunta es absolutamente justa y nos lleva a la exploración de un tema más amplio. ¿Nuestros perros realmente nos conocen, nos reconocen y nos aman?

Resulta que un estudio tuvo como objetivo responder exactamente eso. Doce perros fueron entrenados para sentarse sin restricciones y sin sedación en una máquina de resonancia magnética funcional.

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Una máquina de resonancia magnética funcional tiene un aspecto sorprendentemente similar a una máquina de resonancia magnética normal. (Crédito de la foto: Levent Konuk/Shutterstock)

Una máquina fMRI detecta el flujo de sangre hacia el cerebro. La máquina se usa a menudo para medir la actividad cerebral, especialmente para estudios de comportamiento. Ayuda a determinar qué partes del cerebro se activan cuando se realizan comportamientos específicos o deseados.

Los perros de este estudio fueron expuestos a 5 olores mientras estaban en la máquina. A cada perro se le permitió captar el olor de una persona familiar, una persona desconocida, un perro familiar, un perro desconocido, así como su propio olor. Antes de explicar los resultados, es importante averiguar por qué se eligió el olor como el estímulo principal en este estudio.

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¿Por qué aroma?

Las narices de los perros son como supercomputadoras. ¡Tienen más de 100 millones de sitios de receptores sensoriales solo en su nariz! Se sabe que los perros detectan el cáncer en pacientes sin síntomas y detectan o desentierran armas o misiles ocultos. Los perros pueden incluso olfatear las emociones de sus dueños.

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Un doggo emerge de debajo de las sábanas, habiendo olido tu almuerzo y sintiéndose listo para robarlo. (Crédito de la foto: Krichevtseva/Shutterstock)

Sin embargo, la nariz de un perro no solo es capaz de una excelente detección de olores. Es cómo perciben principalmente el mundo y su entorno. Para cualquier investigador que diseñe un experimento relacionado con perros, el sentido del olfato de un perro es crucial.

La premisa del estudio era simple: ¿los perros responderán mejor al olor de un humano familiar o al olor de un perro familiar?

¿Qué descubrieron?

De los 5 olores presentados al perro, los olores familiares humanos y de perro hicieron que los núcleos caudados de los cerebros de los perros brillaran con actividad.

Los núcleos caudados, uno en cada hemisferio del cerebro, están ubicados cerca del tálamo. Se ha documentado bien que los núcleos caudados participan en los sistemas neuronales responsables de generar respuestas relacionadas con el aprendizaje, la memoria, la recompensa, la motivación, la emoción y la interacción romántica.

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Los núcleos caudados del cerebro: las estructuras en forma de C en rojo. (Crédito de la foto: Wikimedia Commons)

Curiosamente, la región estaba más involucrada cuando el perro estaba expuesto al olor de un ser humano familiar, no a un perro familiar. ¡Esto significó que los perros en el estudio expresaron un mayor “deseo” por una persona familiar que conocían, en lugar de un perro familiar!

Es fácil atribuir esto a los patrones de alimentación, pero esta suposición fue aplastada fácilmente, ya que los humanos elegidos para el experimento solo tenían que cumplir con un parámetro: vivían en la misma casa que el perro o interactuaban frecuentemente con el perro.

De hecho, la mayoría de los humanos cuyos olores fueron elegidos se involucraron con el perro principalmente para jugar, ¡en lugar de alimentarlo! El “deseo” de una persona familiar se generó independientemente de cualquier expectativa de comida o recompensa.

Entonces, ¿por qué les gustamos tanto a los perros?

Hay dos escuelas de pensamiento aquí. La cría selectiva se ha explorado como una posible explicación de por qué los perros prefieren a los humanos sobre los miembros de su propia especie.

Después de todo, es extraño que un animal prefiera las relaciones entre especies a las intraespecíficas. La cría selectiva podría explicar que los perros prefieren a los humanos porque el rasgo era específicamente algo para lo que fueron criados.

Esta es una explicación tentadora, y puede atarnos convenientemente algunos cabos sueltos. Sin embargo, los perros utilizados en el estudio no fueron criados específicamente para preferir los lazos humanos. De hecho, la mayoría fueron el resultado de una reproducción accidental, en lugar de una reproducción intencional.

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La segunda explicación implica la consideración de los entornos sociales. Las áreas del cerebro que se iluminaron en la fMRI eran regiones asociadas con la familiaridad, el aprendizaje, la memoria y la recompensa. Todos estos son estados cognitivos clásicos asociados con un entorno enriquecedor. Es posible que el olor de un ser humano familiar evoque una asociación con los recuerdos de los entornos de crianza en los que se criaron los cachorros.

El vínculo humano-canino es difícil de explicar. Una explicación que incorpore tanto la cría selectiva como el entorno social es factible, pero puede ser algo completamente diferente. Se requiere una investigación más concreta sobre el tema.

Conclusión

Es cierto lo que dicen… es difícil imaginar una vida sin un perro una vez que tenemos uno. Además de compañía, nos mantienen en forma y alerta. También nos ayudan en tiempos inciertos.

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Dos perros muy felices lucen sus deslumbrantes sonrisas. (Crédito de la foto: smrm1977/Shutterstock)

Es sorprendente encontrar que los perros prefieren la compañía de las personas que los crían y pasan tiempo con ellos. Esta preferencia por las relaciones entre especies sobre las relaciones intraespecíficas sigue siendo una característica específica de los animales domésticos. Este rasgo parece ser particularmente evidente en los perros.

Básicamente, la próxima vez que su perro lo salude moviendo la cola y moviendo el cuerpo, no sospeche. No solo están pescando para comer; te aman de verdad!

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