Obeliscos en el exilio: la fascinación de la antigua Roma por los monumentos egipcios

obeliscos egipcios monumentos egipcios de roma antiguaPiazza Navona, Gaspar van Wittel, 1699, Museo Nacional Thyssen-Bornemisza

Entre los reinados de Augusto y Teodosio I, numerosos obeliscos egipcios fueron expatriados a Europa. Estos monolitos de la antigüedad impresionarían a cualquier conquistador. Pero en la antigua Roma, su significado adquirió una naturaleza multifacética. Para empezar con lo obvio, representaban el poder imperial.

Cuando los romanos capturaron Alejandría en el año 30 a. C., se sintieron abrumados por la majestuosidad de sus monumentos egipcios. Augusto era ahora un faraón autodenominado, y Egipto su provincia más prestigiosa. Afirmó su gobierno apropiándose primero de su símbolo preeminente de poder. Con una altura de hasta 100 pies (excluyendo sus bases) y flanqueando las entradas de los templos en todo el país, ningún objeto representaba mejor ese poder que los obeliscos egipcios.

obeliscos de envoltura de momias museo gettyEnvoltura de momias con texto y viñeta con obeliscos, siglos III-I a.C., Museo J. Paul Getty

En el 10 a. C., Augusto sacó dos de Heliópolis, la Ciudad del Sol, y los transportó a Roma en barco, un esfuerzo titánico. Su logro en este audaz esfuerzo estableció un precedente que muchos emperadores sucesivos seguirían imitando. Y mucho después de la caída de Roma, las superpotencias globales como Gran Bretaña, Francia y Estados Unidos también seguirían su ejemplo. Por esta razón, hoy en día hay más obeliscos egipcios en el exterior que en Egipto.

Obeliscos egipcios en la antigua Roma

busto emperador augusto museo pradoBusto del emperador Augusto, 14-37 d.C., Museo del Prado

Los dos primeros obeliscos de Roma se erigieron en los lugares más conspicuos. Uno fue colocado en el Solarium Augusti en el Campus Martius. Sirvió como el gnomon de un reloj de sol gigante. Alrededor de su base se instalaron símbolos del zodíaco que indicaban los meses del año. Y estaba situado de tal manera que su sombra resaltaría el cumpleaños de Augusto, el Equinoccio de Otoño.

La implicación de hacerlo fue que Augusto, al frente de un nuevo Imperio Romano, se apropió de miles de años de historia egipcia. Cualquier visitante que viese el obelisco del Campus Martius comprendía que el proverbial bastón había pasado de una gran civilización a otra.

jean-claude golvin obeliscos egipcios complejo de templos romanosComplejo de templos romanos con obeliscos egipcios, Jean-Claude Golvin, a través de jeanclaudegolvin.com

La utilidad del obelisco como reloj también fue importante. Como señaló el reconocido clacisista sudafricano Grant Parker, “la autoridad para medir el tiempo puede ser un índice del poder estatal”. Al seleccionar un objeto con una función como el premio de apropiación de Roma, el mensaje era claro de que había comenzado una nueva era romana.

El otro obelisco, ahora ubicado en la Piazza del Popolo, se erigió inicialmente en el centro del Circo Máximo de la antigua Roma. Este estadio fue el principal lugar de la ciudad para juegos públicos y carreras de carros. Otros seis fueron transportados a Roma por emperadores posteriores, y cinco se construyeron allí.

golvin constantine obelisco egipcio erigido ilustraciónLa erección del obelisco de Constantino en Roma, Jean-Claude Golvin, a través de jeanclaudegolvin.com

El más alto de ellos se encuentra actualmente ante la Archibasílica de San Juan de Letrán en Roma. Es uno de los dos obeliscos que Constantino el Grande deseaba importar de Egipto antes de morir. Hizo lo que Augusto no se atrevió a hacer por miedo al sacrilegio: Constantino hizo arrancar el obelisco más alto del mundo de su lugar consagrado en el centro del templo del sol y llevarlo a Alejandría.

Como primer emperador cristiano, no compartía la reverencia de Augusto por el dios sol. Para el nuevo imperio romano monoteísta, el obelisco egipcio degeneró en estatus al de un artículo novedoso. Su posesión se convirtió en nada más que una muestra de orgullo estatal. Sin embargo, Constantino murió antes de que pudiera organizar el viaje del obelisco a través del Mediterráneo.

Con igual desdén por el paganismo, su hijo y sucesor, Constancio II, cumplió póstumamente los deseos de Constantino. Hizo que el obelisco fuera trasladado de Alejandría a Roma, donde se elevaba sobre el de Augusto en la espina del Circo Máximo.

jc golvin antigua roma cirus maximusEl Circo Máximo en la época de Constancio II, Jean-Claude Golvin, a través de jeanclaudegolvin.com

A medida que cambia una audiencia, también cambia el significado del objeto. La antigua Roma del siglo IV d.C., que se cristianizó rápidamente bajo la Casa de Constantino, ya no veía los monumentos egipcios con las supersticiones de César Augusto.

Significado antiguo de los obeliscos egipcios: ¿cómo y por qué se hicieron?

ra detalle monumentos egipciosDetalle del dios del sol Ra, caracterizado por una cabeza de halcón que sostiene un disco solar, a través de Wikipedia Commons

Si los obeliscos egipcios representaron ampliamente la apropiación del poder y el legado de los romanos, la pregunta sigue siendo qué pretendían sus creadores originales.

Plinio el Viejo nos dice que cierto rey Mesphres encargó el primero de estos monolitos durante el período dinástico temprano de Egipto. Simbólicamente, honraba al dios sol. Sin embargo, su función era dividir el día en dos mitades con su sombra.

obelisco inacabado asuán egiptoEl obelisco inacabado, Asuán, Egipto, a través de My Modern Met

Los faraones posteriores erigieron obeliscos quizás por devoción a los dioses y ambición mundana a partes iguales. Se les atribuía una sensación de prestigio. Parte de ese prestigio estaba en el movimiento real de los monolitos.

Los obeliscos egipcios siempre se tallaron en una sola piedra, lo que dificultaba su transporte. Se extraían principalmente cerca de Asuán (donde aún permanece una enorme inacabada) y, a menudo, se componen de granito rosa o arenisca.

La reina Hatshepsut encargó dos obeliscos particularmente grandes durante su reinado. En su propia demostración de poder, los hizo exhibir a lo largo del Nilo antes de instalarlos en Karnak.

Esta noción de que el gigantesco esfuerzo requerido para transportar los obeliscos egipcios los imbuyó de un mayor sentido de prestigio y asombro fue también un factor en la antigua Roma. Quizás incluso más, ya que ahora los estaban enviando no solo por el Nilo, sino a través del mar.

Esfuerzos monumentales: transporte de monumentos egipcios

ilustración de la nave jc golvin caligulaEl barco de Calígula en el puerto de Jean-Claude Golvin, a través de jeanclaudegolvin.com

El trabajo requerido para cargar un obelisco egipcio en un barco fluvial en Asuán y entregarlo en otra ciudad egipcia fue enorme. Pero esta empresa fue un trabajo ligero en comparación con la de los romanos. Tuvieron que bajar, cargar, transportar fuera del Nilo, a través del Mediterráneo, al Tíber y luego reinstalar en un sitio en Roma, todo sin romper ni dañar la piedra.

El historiador romano Ammianus Marcellinus describe los buques de guerra que fueron hechos a medida para esta tarea: eran de un “tamaño hasta ahora desconocido” y tenían que ser operados por trescientos remeros cada uno. Estos barcos llegaron al puerto de Alejandría para recibir los monolitos después de que fueron arrastrados por el Nilo por barcos más pequeños. Desde allí cruzaron el mar.

Después de alcanzar la seguridad en el puerto de Ostia, otros barcos especialmente diseñados para cruzar el Tíber recibieron los monolitos. Esto, como era de esperar, dejaría asombrados a las multitudes de espectadores provinciales. Incluso después de la exitosa entrega y erección de los obeliscos, los barcos que los habían transportado fueron tratados con casi igual admiración.

Calígula tuvo un barco involucrado en el transporte de su obelisco egipcio, que hoy es la pieza central de la Ciudad del Vaticano, en exhibición en la Bahía de Nápoles durante un tiempo. Desafortunadamente, fue víctima de una de las muchas conflagraciones infames que devastaron las ciudades italianas en ese período.

Evolución del significado simbólico de los obeliscos egipcios

Cartuchos de Domiciano closeup museo GettyDetalles de los cartuchos de Domiciano, el cartucho de la izquierda dice “emperador” y el de la derecha “Domiciano”., Museo del Sannio, a través del Museo Paul J. Getty

Cada obelisco egipcio está apuntalado sobre una base. Y aunque ciertamente son menos interesantes de ver, las bases a menudo tienen una historia más convincente que contar que los propios obeliscos.

A veces son tan sencillos como una inscripción que detalla el proceso de transporte del monumento Egeyptian en latín. Este fue el caso de la base original del Obelisco de Letrán de Constancio, que todavía está enterrado en las ruinas del Circo Máximo.

En otros casos, se escribieron de tal manera que su significado era intencionalmente imperceptible.

El obelisco egipcio que se encuentra actualmente en la Piazza Navona es un ejemplo de ello. Fue encargado por Domiciano para ser elaborado en Egipto. Dio instrucciones explícitas de que tanto su eje como su base estaban inscritos con jeroglíficos egipcios medios. Los jeroglíficos en el eje proclaman que el emperador romano es la “imagen viviente de Ra”.

pintura de gaspar van wittel piazza navonaPiazza Navona, Gaspar van Wittel, 1699, Museo Nacional Thyssen-Bornemisza

Como pocos romanos se aprendieron en la epigrafía del Medio Egipto, está claro que la intención de Domiciano no era que se entendiera. Pero, más bien, al apropiarse de la escritura antigua de Egipto, estaba duplicando la afirmación de poder de Roma sobre ella. Y en términos inequívocos, estos monolitos ungieron a la antigua Roma como la herencia de Egipto.

También vale la pena señalar que Domiciano podría haber tenido fácilmente un obelisco de mano de obra similar tallado en Italia; de hecho, otros emperadores lo habían hecho. Su encargo directo de la obra en Egipto es una prueba de que el transporte del objeto desde ese país añadió valor.

El legado continuo de los obeliscos egipcios

Obelisco de Luxor Paris Place ConcordeObelisco de Luxor en la Place de la Concorde, París, a través de Pixabay.com

Los romanos pueden haber sido los primeros en adquirir obeliscos egipcios, pero no serían los últimos. Se podría decir que las acciones de César Augusto allá por el año 10 a. C. comenzaron un efecto de bola de nieve. No solo los emperadores romanos, sino también los reyes franceses y los multimillonarios estadounidenses pasaron a adquirirlos en la historia posterior.

En la década de 1800, el Reino de Francia recibió el par de obeliscos egipcios que una vez estuvieron fuera del templo de Karnak por el entonces Pasha Muhammad Ali. Los franceses eran la superpotencia mundial del momento, y Ali pretendía estrechar las relaciones franco-egipcias con este gesto.

Se necesitaron más de dos años y 2,5 millones de dólares para transportar el monolito a París. La barcaza francesa, “Le Louqsor”, partió de Alejandría hacia Toulon en 1832 después de estar atrapada en Egipto durante todo un año mientras esperaba que el Nilo se inundara. Luego viajó desde Toulon a través del Estrecho de Gibraltar y subió por el Atlántico, desembarcando finalmente en Cherburgo.

El monumento egipcio flotó por el río Sena, donde el rey Luis Felipe II lo recibió en París en 1833. Hoy se encuentra en la Place de la Concorde, en el lugar exacto en que María Antonieta perdió la cabeza a causa de la guillotina.

No hace falta decir que un viaje largo y costoso fue suficiente para los franceses. Nunca regresaron para recoger a la otra mitad de la pareja, que todavía se encuentra en Karnak.

aguja cleopatras alejandría foto de época met museo“La Aguja de Cleopatra”, que finalmente se trasladó a Nueva York, de pie en Alejandría, Francis Frith, ca. 1870, Museo Metropolitano de Arte

En el siglo siguiente, el gobierno egipcio anunció la disponibilidad de dos obeliscos alejandrinos con la condición de que los destinatarios los trajeran. Uno fue a los británicos. El otro se ofreció a los estadounidenses.

Cuando William H. Vanderbilt se enteró de la oportunidad, aprovechó. Prometió cualquier suma de dinero para devolver el obelisco restante a Nueva York. En sus cartas sobre la negociación del trato, Vanderbilt adoptó una actitud muy romana hacia la adquisición del monolito: dijo algo en el sentido de que si París y Londres tenían uno, Nueva York también lo necesitaría. Casi dos milenios después, la posesión de un obelisco egipcio todavía se consideraba un gran legitimador de imperios.

La oferta fue aceptada. El obelisco partió hacia América del Norte en un viaje largo y bastante extraño, según detalla The New York Times. Fue erigido en Central Park en enero de 1881. Hoy se encuentra detrás del Museo Metropolitano de Arte y es conocido por su sobrenombre, “Aguja de Cleopatra”. Es el último obelisco egipcio que vivirá en el exilio permanente de su tierra natal.

Probablemente para mejor, la República Árabe de Egipto finalmente ha puesto fin a lo que comenzó la antigua Roma. Ningún monumento egipcio, obelisco u otro, que se descubra en suelo egipcio podrá salir del suelo egipcio de ahora en adelante.