Operación Beluga – o cómo un rompehielos soviético puso música a las ballenas para salvarlas de morir de hambre

La Unión Soviética (URSS) es algo que la mayoría de la gente conoce solo de memoria o libros de historia. Y muchas partes de su historia son desagradables, por decir lo menos. Pero la Operación Beluga (‘Belukha’ en ruso) no es una de esas. La Operación Beluga los involucró enviando un rompehielos y tocando música clásica a todo volumen, para salvar un grupo de miles de ballenas que estaban congeladas en la península de Chukchi.

Una ballena beluga en el Oceanografic de Valencia, España. Créditos de la imagen Salva Barbera a través de Flickr.

En 1959, la empresa finlandesa Wärtsilä entregó el rompehielos Moskva a la URSS. El contrato para este barco se firmó tres años antes y, como parte de sus estipulaciones, el barco estaba equipado con uno de los motores diesel-eléctricos más potentes de la época. Continuaría ayudando a cientos de barcos a navegar por la Ruta del Mar del Norte (congelada), que se extiende desde Murmansk hasta Vladivostok, reduciendo el tiempo de viaje a un promedio de 10 días, lo que fue bastante rápido para el día. Los potentes motores de Moskva le permitieron atravesar un hielo más grueso que sus pares en ese momento, lo que extendió efectivamente la temporada de envío posible a lo largo de esta ruta.

Coronado con la gloria del transporte marítimo, el Moskva fue estacionado más tarde en Vladivostok y enviado para escoltar barcos a lo largo de los tramos orientales de la Ruta del Mar del Norte. Pero, según el destino, esta no sería la última vez que nos enteramos de las aventuras de Moskva: “nosotros” aquí se refiere a nosotros, así como a las ballenas beluga.

Helado adentro, helado afuera

Toda buena historia heroica necesita a alguien que lo necesite, y alrededor de diciembre de 1984, se encontraron miles de personas así.

A lo largo del gélido paisaje de la península de Chukchi (este es el trozo de Rusia que está al otro lado del estanque de Alaska) viven los Chukchi o Chukchee, un pueblo indígena estrechamente relacionado con los habitantes originales de las Américas. Sus tradiciones y estilo de vida no habían cambiado mucho hasta 1920 cuando el gobierno soviético organizó escuelas e industrias (administradas por el estado) en el área. Incluso después de este punto, Chukchi dependía en gran medida de la vida silvestre local para alimentarse y proporcionaba materias primas para algunas de esas industrias recién creadas en forma de pesca, caza de mamíferos marinos o pastoreo de renos. La caza de subsistencia (es decir, con el propósito de obtener alimentos) todavía es practicada por los chukchi hasta el día de hoy, aunque es muy reducido en alcance.

A fines de diciembre de 1984, un cazador de Chukchi o un grupo de caza (no se sabe exactamente cuántas personas estaban presentes en ese momento) se encontró con la veta madre de la presa: aproximadamente 3.000 ballenas beluga atrapadas en las aguas heladas del estrecho de Senyavin de la península. El cazador se dio cuenta de que estaban atrapados porque las ballenas (una de las principales fuentes locales de alimento) se agolpaban alrededor de pequeños charcos de agua abierta que salpicaban el estrecho, desesperadas por tomar un poco de aire.

Ante tal espectáculo, los presentes probablemente estaban muy emocionados ante la perspectiva de carne fácilmente capturada. Sin embargo, a medida que se acercaban, la magnitud de lo que realmente estaban viendo comenzó a hundirse: la bodega recta alrededor de 3.000 ballenas.

Hasta el día de hoy, todavía no estamos seguros de cómo llegaron allí, especialmente en cantidades tan grandes. Una teoría actual es que las ballenas, ya sea en su conjunto o como varios grupos más pequeños, persiguieron a sus presas, probablemente un banco de bacalao, directamente en la recta. Luego, fuertes vientos llenaron la recta con trozos de hielo a la deriva de hasta 12 pies (4 metros) de espesor. Esto era demasiado fuerte para que las ballenas pudieran atravesarlo, dejando solo pequeñas aberturas entre los trozos de hielo para que las ballenas pudieran respirar. Ahora, las ballenas podían nadar bajo este hielo hacia la libertad, pero la distancia era demasiado larga para que pudieran hacer el viaje con una sola bocanada de aire, lo cual era un esfuerzo arriesgado. Entonces, se quedaron quietos.

No hace falta decir que encontrar miles de ballenas varadas en una recta es el tipo de cosas que tiendes a informar a las autoridades, lo que hizo el cazador. Se enviaron expertos y helicópteros para inspeccionar el lugar, y los lugareños incluso llevaron pescado congelado para alimentar a las ballenas atrapadas.

Entra en Moskva

El Moskva, fotografiado mientras se construía en dique seco. Imagen vía Wikimedia.

Los equipos enviados al sitio rápidamente concluyeron que la única forma de salvar a las ballenas era despejar un camino a través del hielo para que pudieran escapar. El hielo de cuatro metros de espesor no es una barrera trivial, y debido a esto (junto a la proximidad cercana de Vladivostok), el Moskva finalmente fue enviado para liberar a las ballenas.

De acuerdo a Científicos balleneros, cuando Moskva llegó por primera vez a la zona (en febrero de 1985), su capitán A. Kovalenko, cuyo nombre completo no he podido encontrar, quiso cancelar la misión. El hielo era simplemente demasiado espeso. Parece haber cambiado de opinión “después de que decenas de ballenas empezaran a perecer”. Sin embargo, también hay algunos informes de hasta 500 ballenas siendo llevadas por cazadores locales; si fueron cazados o capturados después de su muerte, no lo sabemos. Pero Científicos balleneros Agrega que los helicópteros se utilizaron para alimentar a las ballenas durante este tiempo. Entonces, se hicieron esfuerzos genuinos para mantener vivos a estos animales en este momento, a pesar del evidente conflicto de intereses entre una comunidad que practica la caza de subsistencia hasta el día de hoy, y una gran manada de animales atrapados.

Aún así, después de esta demora inicial, la tripulación cargó el barco con todo el combustible que pudo transportar y lo obligó a atravesar el hielo. Sin embargo, al principio no salió como esperaban.

Las ballenas parecían muy emocionadas por el nuevo espacio que se les puso, saliendo por los grandes huecos del hielo para alimentarse y descansar. Estaban felices de estar fuera del agua y recuperarse, incluso “jugando, silbando, chillando, resoplando” según un periódico estatal ruso citado por Los New York Times.

Pero no se acercaron al barco ni al pasaje que estaba despejando. El rompehielos se movió “hacia y desde la manada”, sin hacer ningún progreso – entonces “alguien” recordó que las ballenas beluga reaccionaban bien a la música. Así que pusieron los altavoces en la cubierta del Moskva y lo probaron, descubriendo que la música clásica parecía atraer a las ballenas. Fue un momento de Flautista.

Al final, la tripulación hizo repetidas incursiones a través del hielo, yendo y viniendo hacia las ballenas, para hacerlas entender. Los animales finalmente comenzaron a seguirlos “kilómetro a kilómetro” por el paso que el barco había creado. De esta manera, las numerosas ballenas atrapadas (alrededor de 2.000) finalmente encontraron su camino hacia la libertad.

Una ballena de un tiempo

Ahora bien, no todos los que leen esto han tenido el “placer” de vivir bajo regímenes totalitarios, como lo fue la URSS. Dado que nuestras fuentes primarias para estos eventos estaban controladas por el estado, como prácticamente todos los medios de comunicación oficiales, y que los estados tienen un interés personal en presentarse como amables, generosos, justos y, por lo tanto, legitimarse a sí mismos, podemos suponer que ciertos elementos de la historia se modificó un poco, o que otros detalles desagradables nunca aparecieron en la historia publicada. Así que no tomes todo aquí al pie de la letra.

Pero en general, la Operación Beluga definitivamente sucedió. Es una historia muy conmovedora de cómo la humanidad puede fomentar y proteger a nuestros primos en la naturaleza. También muestra cómo los comportamientos que evolucionan a lo largo de miles de años pueden servir a una especie en general, pero fallar en situaciones particulares para las que simplemente no fueron diseñadas. En tales condiciones, nuestra tecnología y capacidad para pensar con rapidez pueden ayudar a resolver el problema.

Personalmente, disfruto pensando que la humanidad, algún día, asumirá el papel de fomentar el mundo natural que nos rodea. Historias como esta muestran cómo todos podemos beneficiarnos: obtenemos historias que nos hacen sentir bien, sentimientos de satisfacción y ecosistemas saludables. Las ballenas consiguen no morir de hambre. Definitivamente un ganar-ganar.