Ophiojura exbodi, último representante de un linaje muy antiguo

Un equipo de investigadores describe una nueva familia muy especial de estrellas frágiles de un solo espécimen recolectado a 500 metros de profundidad frente a la costa de Nueva Caledonia. Estos animales suelen tener cinco o seis brazos. Este ejemplar tiene ocho cubiertos de hileras de afiladas espinas.

Durante su carrera, el biólogo y especialista en aguas profundas Tim O’Hara ha estudiado muchas especies de Ophides (Ophiuroidea), una clase de equinodermos cercana a las estrellas de mar de cinco brazos (a veces seis). Entonces, ¿cuál fue su sorpresa cuando en 2015 se encontró con un espécimen con ocho brazos, cada uno de diez centímetros de largo y armado con hileras de ganchos y espinas. Un escaneo microscópico también reveló un disco central compuesto de ocho mandíbulas, cada una revestida de dientes afilados.

Tomada en 2011 por científicos del Museo Francés de Historia Natural en la cima de un monte submarino a 500 metros de profundidad, a unos 200 kilómetros al este de Nueva Caledonia, esta extraña criatura ha sido recientemente objeto de un estudio publicado en el Journal of the Royal Society. B.

Agujeros de “nariz de cerdo”

En este informe, el investigador señala que este animal, apodado Ophiojura exbodi, no es solo una nueva especie de estrellas frágiles. También es un nuevo tipo y una nueva familia de equinodermos.

Como parte de este trabajo, Tim O’Hara se puso en contacto con Ven Thuy, paleontólogo del Museo Nacional de Historia Natural de Luxemburgo, antes de enviarle una sección de uno de los brazos del animal. Después de tratar el espécimen para quitarle la carne y recubrirlo con oro para maximizar su conductividad, el investigador lo pasó bajo un microscopio electrónico de barrido.

Este análisis reveló que las placas de este brazo, que se unen en una cadena para formar su esqueleto, “cada uno tenía un par de orificios, que consistían en un orificio para el nervio y un orificio para la unión del músculo“¿Podemos leer en el Times. Según el investigador, este par de agujeros se parecía extrañamente a una “nariz de cerdo”.

estrellas quebradizas
Cada una de las placas del brazo, que juntas forman el esqueleto interno del hueso quebradizo, tiene un par de agujeros que recuerdan al hocico de un cerdo. Créditos: Ben Thuy, Museo de Historia Natural de Luxemburgo

Una linea muy antigua

En su recuerdo, ningún otro espécimen estudiado hasta la fecha exhibía tal estructura, hasta que miró uno de los carteles pegados en la pared de su oficina. Esto describió algunos microfósiles del Jurásico Inferior descubiertos hace unos años en el norte de Francia, incluidas placas de brazos de estrellas quebradizas fosilizadas con las mismas aberturas en el hocico. “Era exactamente lo mismo“, declaró.

Entonces, Ophiojura exbodi sería una “especie fósil” que no ha evolucionado durante millones de años, como los celacantos. Según un análisis filogenético, su linaje singular habría surgido en el Jurásico o en el Triásico Superior, existe hace entre 160 y 200 millones de años.

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Ocho brazos y muchos dientes. Crédito: Jay Black / Universidad de Melbourne

Solo pueden confiar en un solo espécimen muerto, los investigadores todavía se preguntan acerca de esta increíble especie. Se espera que una nueva expedición parta en julio para explorar los montes submarinos del Océano Índico. ¿Quizás luego se encuentren con otras reliquias?


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