Organismos de 830 millones de años en cristales de sal

Un equipo de investigadores anuncia que ha aislado microorganismos antiguos atrapados durante 830 millones de años en cristales de sal en Australia utilizando medios no invasivos. ¿Han estado muertos todo este tiempo o simplemente inactivos? Los investigadores se preguntan.

Un descubrimiento excepcional

Hace más de 800 millones de años, pequeños organismos unicelulares se encontraron encerrados en pequeñas bolsas de líquido más pequeños que el ancho de un cabello humano se clavaron en hálito (o sal). En ese momento, esta vida microscópica evolucionó al nivel de la actual Australia central en un ambiente acuoso y salado poco profundo. Investigadores de la Universidad de West Virginia hicieron este increíble descubrimiento al examinar cristales de sal usando microscopía de luz, lo que significa que estos organismos antiguos no tienen no molestado bolsas de líquido.

Para este trabajo, los investigadores tomaron muestras de rocas marinas de 1.481 y 1.520 metros debajo de la superficie de la Formación Browne australiana. Después de cortar esta halita en rodajas de un milímetro de espesor, realizaron un examen microscópico utilizando luz visible y ultravioleta, magnificando hasta dos mil veces el contenido de las bolsas de líquido en su interior y centrándose en los cristales primarios que se formaron hace 830 millones de años.

En el interior, los investigadores descubrieron eucariotas (algas y hongos con núcleos celulares distintos) y procariotas (bacterias y arqueas sin núcleo). Estas especies (que no han sido identificadas) miden desde de media micra a cinco micras de diámetro. A modo de comparación, un cabello humano tiene unas setenta micras de ancho.

organismos de sal
Microorganismos de 830 millones de años conservados en antiguos cristales de sal de Australia. Créditos: Sara Schreder-Gomes

¿Una posible segunda vida?

Se han encontrado microorganismos antiguos en cristales de sal antes, y el más antiguo data del período Pérmico (hace unos 250 millones de años). Por el contrario, la mayoría de estos estudios han sido destructivos. De hecho, los investigadores extrajeron los fluidos encerrados dentro de los cristales con una jeringa o triturando o disolviendo los cristales para analizar su contenido. Aquí, el método no invasivo utilizado por el equipo significa que el material y lo que contiene no ha sido perturbado.

También sabemos que los microorganismos amantes de la sal pueden permanecer inactivos o alterar su metabolismo para mantenerse vivos durante largos períodos de tiempo. En 2000, los científicos afirmaron haber resucitado bacterias que estaban 250 millones de años, aunque no pudieron probar definitivamente que no fueran contaminantes modernos. Otros microorganismos muy antiguos también han resucitado con más certeza en 2020, en particular bacterias que son 101,5 millones de años de los sedimentos del fondo marino.

En esta etapa, los investigadores todavía no han perforado los cristales para averiguar si estos microorganismos australianos podrían tener la oportunidad de volver a vivir. Su estado es actualmente desconocido.

Este trabajo también podría ser utilizado para investigación extraterrestre. De hecho, las rocas de la Formación Browne se formaron en un ambiente comparable al ambiente que probablemente existió en el antiguo Marte. Por lo tanto, los métodos utilizados aquí para estudiar organismos también podrían usarse para buscar microorganismos extintos hace mucho tiempo del Planeta Rojo.