Para sobrevivir, estas esponjas digieren los restos de cadáveres viejos

En una montaña submarina del Océano Ártico vive una comunidad de miles de esponjas con un macabro secreto. En este entorno tan pobre en nutrientes, estos últimos han sobrevivido durante varios siglos digiriendo los restos de animales muertos hace mucho tiempo.

En el fondo de algunas partes del océano, los nutrientes son muy escasos. Para sobrevivir, algunos organismos a menudo se agrupan alrededor de respiraderos hidrotermales que les proporcionan calor y alimento. Otros también aprovechan las fuertes corrientes que pueden llevar comida. En lo profundo del Océano Ártico central, en los picos volcánicos de Langseth Ridge, la actividad volcánica cesó lamentablemente hace miles de años. Las corrientes también son muy raras. ¿Cómo sobrevivir entonces en estas condiciones?

A priori, podríamos esperar que la vida haya sido “ver en otra parte”. Sin embargo, durante una expedición reciente, los investigadores descubrieron comunidades de miles de esponjas que cubren un área de quince kilómetros cuadrados a profundidades de 500 a 600 metros, donde las temperaturas rondan justo por encima del punto de congelación. Obviamente, por lo tanto, es bueno vivir en la región.

No solo había miles de esponjas agrupadas en la cima de los montes submarinos, sino que muchas de ellas habían crecido bastante, alcanzando hasta un metro de diámetro.subraya Teresa Morganti, del Instituto Max Planck de Bremen (Alemania). Y muchas esponjas se estaban reproduciendo activamente.“. Pero, ¿cómo podría sobrevivir una comunidad así en esta región?

esponjas
Créditos: Alfred-Wegener-Institut

Al filtrar los restos de cadáveres

Como parte de su expedición, los científicos utilizaron una serie de cámaras para tomar imágenes. También tomaron muestras de esponjas y su entorno utilizando un robot de buceo controlado a distancia.

Debajo de las esponjas, algunas de las cuales eran más de 300 añosLuego, los investigadores identificaron compuestos disueltos de un “cementerio” de gusanos tubícolas y bivalvos que habían desaparecido hace 2000 o 3000 años, cuando cesó la actividad volcánica en la región.

Estos compuestos son digeridos por esponjas con la ayuda de bacterias simbióticas (filo cloroflexi). Este último probablemente jugó un papel en la degradación de los organismos fosilizados y en la liberación de materia orgánica disuelta, lo que permitió a las esponjas filtrar sus nutrientes.

Si miles de estas esponjas han estado presentes en el sitio durante varios siglos, ¿es probable que algún día se agote su reserva de alimentos? Probablemente no, porque las esponjas tienen un tasa metabólica inusualmente lenta.

Por otro lado, el cambio climático podría introducir amenazas más inmediatas. Si la superficie del mar sobre Langseth Ridge está generalmente cubierta con una capa de hielo, esta podría derretirse en unas pocas décadas. En un ambiente abierto, más partículas de nutrientes podrían flotar y eventualmente llegar a la montaña submarina, atrayendo a otras especies marinas capaces de perturbar el hábitat de las esponjas.


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