Para su primera imagen, el telescopio IXPE retrata una famosa supernova

IXPE es un telescopio espacial encargado de estudiar la radiación emitida por los objetos más compactos del Universo. Como primer objetivo, los astrónomos han fijado su mirada en Cassiopeia A. Se trata de un famoso remanente de supernova situado a unos 11.000 años luz de distancia.

Imaging X-ray Polarimetry Explorer (IXPE) es un telescopio que opera a una altitud de 540 km destinado a estudiar la polarización de los rayos X emitidos por agujeros negros, magnetares y otras estrellas de neutrones. Esta misión, a la que también está asociada la Agencia Espacial Italiana, fue lanzado el 9 de diciembre de 2021 por un cohete SpaceX Falcon 9 desde Cabo Cañaveral, Florida.

Los objetivos principales de esta misión serán mejorar nuestra comprensión de los procesos físicos que producen rayos X cerca de estos objetos entre los más compactos del Universo. Estos datos, recopilados durante los próximos dos años, nos permitirán ” investigar el origen y el destino de nuestro Universo, incluida la naturaleza de los agujeros negros, la energía oscura, la materia oscura y la gravedad“, explica la NASA.

Con los ojos de todos pegados al Telescopio James Webb, IXPE pasó su primer mes en el espacio revisando sus diversos sistemas para prepararse para capturar sus primeras imágenes.

IXPE cassiopee a
El telescopio IXPE. Créditos: Wikimedia/CC/NASA

Una supernova famosa

Por primera vez, el equipo de la misión centrado en Casiopea A. Il s’agit des restes d’une étoile qui, à court de carburant, s’est effondrée sur elle-même avant d’exploser en supernova au 17e siècle, devenant peut-être brièvement l’un des objets les plus brillants du ciel en aquella época. La estrella en el origen de Casiopea A era probablemente una supergigante roja de al menos ocho masas solares.

Según la NASA, esta explosión liberó ondas de choque, calentando los gases circundantes y acelerando las partículas de rayos cósmicos (electrones de alta velocidad y núcleos atómicos) para crear una nube de materia variada. Esta nube, como puede ver a continuación, brilla “brillantemente” en luz de rayos X.

Casiopea en IXPE
La primera imagen científica de IXPE muestra el remanente de la supernova Cassiopeia A. Créditos: NASA/CXC/SAO/IXPE)

La característica más llamativa de la imagen es su color magenta (no se ve así en luz visible). Concretamente, cuanto más saturado el color, más intensa la luz de rayos X. Las “venas azules” en la imagen representan rayos X de alta energía. Fueron observados aquí por el Observatorio de rayos X Chandra de la NASA. Aunque observan las mismas longitudes de onda, estos dos telescopios tienen diferentes tipos de detectores, lo que permite a la NASA recopilar datos más completos y detallados.

Por último, señalar que la primera imagen de Chandra, tras su lanzamiento en 1999, fue también la de Cassiopeia A.


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