Pariente de jirafas de cuello más corto descubierto en China

Hace unos diecisiete millones de años, un pariente más pequeño y fornido de las jirafas modernas vagaba por el norte de China. Su cráneo estaba equipado con un “casco” de queratina gruesa que probablemente se usaba en enfrentamientos con machos rivales para la competencia sexual. Los detalles del estudio se publican en la revista Science.

Un cuello grueso, una cabeza con casco

saludar a Discokeryx xiezhi. Los fósiles de esta especie recién descrita se descubrieron en la cuenca de Junggar, una gran depresión llena de sedimentos en la región de Xinjiang, en el noroeste de China. El animal evolucionó en la región entre veinte y dieciséis millones de años.

Los investigadores describen varios fósiles. Un espécimen incluía un cavidad cerebral completa (la parte del cráneo que alberga el cerebro) y cuatro vertebra cervical muy grueso y fuerte. Estos probablemente han evolucionado para soportar fuertes impactos. Según los autores, estos animales estaban cubiertos con una escudo óseo en forma de disco cubierto con una capa protectora de queratina. Imagine aquí una especie de casco fornido colocado sobre la cabeza del animal.

Dos de los especímenes incluían dientes con coronas relativamente altas. Basándose en su forma y los isótopos contenidos en su esmalte (variantes de elementos con diferente número de neutrones), los investigadores concluyen que estas pequeñas “jirafas” probablemente pastaba en espacios abiertos cambiando con las estaciones. Según el tamaño de todos estos fósiles, el equipo cree que esta criatura era aproximadamente tan grande como una oveja moderna. Desarrolló una longitud de cuello similar a la de otros mamíferos terrestres de tamaño comparable.

Además, basándose en el análisis de huesos y dientes fosilizados, los investigadores argumentan que este animal no es un antepasado directo de las jirafas vivas. Dicho de otro modo, Discokeryx xiezhi evolucionado en un rama diferente del árbol genealógico de la jirafa.

Discokeryx xiezhi jirafas
Representación del artista de Discokeryx xiezhi evolucionando en su entorno. Créditos: Wang et al., Science

La hipótesis del cuello para el sexo.

Estas pequeñas jirafas probablemente usaron sus “cascos” en peleas con otros machos, al igual que las jirafas macho modernas pelean por las hembras golpeando violentamente sus cuellos (técnica de estrangulamiento).

Según el equipo, la intensa competencia entre los machos, por lo tanto, habría empujado D.xiezhi para evolucionar su cuello grueso y casco integrado. Algunos también especulan que esta competencia sexual pudo haber causado que la jirafa moderna desarrollara su largo cuello y osicones (las proyecciones óseas que sobresalen de su cabeza). Es decir, en algún momento de la historia evolutiva, los machos con cuellos largos y musculosos Dominó las peleas y se reprodujo más fácilmente.. Con el tiempo, su éxito reproductivo hizo que la especie desarrollara cuellos cada vez más largos.

Esta hipótesis de “cuello versus sexo” ya había sido propuesta por primera vez en 1996. En ese momento, contradecía la idea establecida de la evolución de los cuellos de jirafa establecida por Charles Darwin. Según este último, las jirafas habrían desarrollado cuellos largos debido a la competencia por comida. Más grandes, estos animales podrían consumir follaje fuera del alcance de otros animales. Incluso hoy, el debate continúa sobre la cuestión. En última instancia, es posible que los cuellos muy largos de las jirafas hayan sido formados por estas dos presiones evolutivas.