Peces muertos con los dinosaurios conservados con exquisito detalle

Un equipo de paleontólogos describe el descubrimiento de cuatro fósiles excepcionales que representan dos nuevas especies de peces de agua dulce que datan del Cretácico. Estas criaturas probablemente fueron asesinadas y enterradas en el sedimento casi instantáneamente después del impacto del asteroide hace 66 millones de años.

El Cretácico se considera un período de gran transición evolutiva para la fauna de peces de agua dulce de América del Norte. Sin embargo, hasta ahora, el registro fósil de este período ha sido notoriamente pobre, consistiendo principalmente en fragmentos y elementos esqueléticos aislados, de ahí el interés de este estudio.

En el Revista de Paleontología, un equipo describe el descubrimiento de dos nuevas especies de esturión bien conservadas, aisladas en el sitio de Tanis, en la formación Hell Creek (Dakota del Norte). El área fue una vez el hogar de un gran río que desembocaba en la vía marítima interior occidental. Este, ahora seco, se extendía desde el Golfo de México hasta el Océano Ártico.

Estos peces habrían muerto hace unos 66 millones de años, posiblemente tras el impacto del asteroide responsable de la desaparición de los dinosaurios, asfixiados y enterrados en el lugar en una fracción de segundo. El sitio de Hell Creek puede estar a más de 3.000 km del cráter Chicxulub, la escena del impacto, pero sabemos que la lluvia incandescente cayó mucho más allá en los minutos posteriores al desastre.

Dos especies de esturiones

Las dos especies han sido nombradas Acipenser praeparatorum y Acipenser amnisinferos.

El primero está representado por una cabeza y restos poscraneales relativamente completos, así como una cintura escapular intacta conservada en tres dimensiones. Este taxón se puede diagnosticar en base a las características de los elementos operculares (branquiostegales inusualmente altos y estrechos). El segundo está representado por un cráneo parcialmente conservado y puede diagnosticarse por una región preorbitaria relativamente alargada (es decir, el hocico), así como por la ausencia de espinas en los huesos del techo del cráneo.

Sorprendentemente, ambos tienen un parecido inesperado con los esturiones modernos nativos del este de Asia y Europa, en lugar de América del Norte.

pez dinosaurio
Un primer plano de los huesos de la dermis de Acipenser amnisinferos. Créditos: Eric J. Hilton y Lance Grande

Además de las dos especies de esturión recientemente descritas, sabemos que este antiguo río profundo estaba repleto de peces espátula, peces arco, amonitas, varios insectos y otros reptiles acuáticos llamados mosasaurios. Por lo tanto, los investigadores sospechan que este descubrimiento probablemente no será el único en los próximos años. Muchas otras criaturas aún acechan en el sedimento, esperando ser excavadas.