Pequeño cangrejo de 100 millones de años encontrado en ámbar

Un equipo anuncia el descubrimiento de un pequeño cangrejo fosilizado en ámbar birmano. Este crustáceo muy bien conservado, que se remonta al período Cretácico, puede ser uno de los primeros ejemplos de cangrejos que ocupan hábitats de agua dulce.

Hace unos meses, un equipo de paleontólogos anunció que habían identificado los restos de un tardígrado atrapado en ámbar durante dieciséis millones de años. También se han encontrado algunas especies incluso más antiguas, como lo demuestra el descubrimiento de avispas, serpientes, garrapatas o incluso un pajarito también atrapado en ámbar hace entre 99 y 100 millones de años.

Más recientemente, sin embargo, los paleontólogos se han encontrado con un pequeño cangrejo que data de la misma época, cuando los dinosaurios todavía pisoteaban el planeta. Este tipo de descubrimiento es raro en la medida en que estos animales pasaron la mayor parte de su tiempo en un medio acuático.

Un antepasado de los cangrejos modernos

Midiendo solamente dos milímetros de diámetro, este pequeño crustáceo está increíblemente bien conservado. A menudo, de hecho, los paleontólogos tienen la difícil tarea de intentar reconstruir un animal extinto a partir de trozos de hueso o fragmentos de caparazón. Ese no es el caso aquí. ” Tenemos todo el animal“, Confirma Javier Luque, de la Universidad de Harvard y coautor del estudio. ” Incluso podemos distinguir pequeños pelos en las piernas y en la boca, lo cual es impresionante.“.

Para estudiar la fisiología de este pequeño cangrejo en detalle, los investigadores se basaron en la microtomografía de rayos X para crear un modelo digital en 3D de su cuerpo. Basándose en la forma de las patas y el caparazón, determinaron que el diminuto crustáceo representaba una nueva especie, ahora apodada Cretaspara athanata. Además, pertenecía al mismo linaje que los cangrejos de hoy.

Recordemos que los primeros cangrejos aparecieron hace unos 200 millones de años, a principios del Jurásico, antes de experimentar un “renacimiento” en el Cretácico, un evento ahora conocido como la “revolución del cangrejo del Cretácico”. Casi el 80% de los grupos modernos de cangrejos Brachyura se originan en este evento. Este nuevo crustáceo, atrapado allí, está hace entre 95 y 105 millones de años, por lo tanto, estaba evolucionando al mismo tiempo.

cangrejo ámbar
La interpretación de un artista de Cretaspara athanata. Crédito: Javier Luque

El hecho de que este crustáceo haya terminado encerrado en ámbar también plantea interrogantes ecológicos. ” Supongo que lo más probable es que fuera un cangrejo de agua dulce o semi-terrestre.“, Sugiere John Campbell McNamara, fisiólogo evolutivo de la Universidad de San Paolo. ” La idea de que esté en ámbar sugiere que vivió en parte en tierra y en parte en agua dulce., porque las coníferas que producían resina de ámbar no podían sobrevivir cerca de ambientes de agua salada“, agregó.

Si es así, este pequeño crustáceo podría llenar un vacío en el registro fósil entre cangrejos marinos y cangrejos de agua dulce.


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