Plataforma de hielo diez veces más grande que París se derrumba por completo en la Antártida

Una gran plataforma de hielo en la Antártida Oriental se ha derrumbado después de días de temperaturas récord. El final de la plataforma de hielo de Conger, ubicada en la costa este de la Antártida cerca de la plataforma de hielo de Shackleton, se derrumbó el 15 de marzo, según imágenes satelitales. La plataforma tenía alrededor de 1.200 kilómetros cuadrados.

Crédito de la imagen: Centro Nacional de Hielo de EE. UU.

El Centro Nacional de Hielo de EE. UU. confirmó la mala noticia, publicando una foto de la plataforma de hielo Conger desprendiéndose del iceberg C-38 y colapsando en la Antártida. Catherine Walker, científica de la Tierra en la NASA, compartió un GIF en Twitter eso muestra el retroceso gradual de la plataforma hasta el 14 de marzo, y luego la siguiente imagen del 16 de marzo muestra que se ha fracturado, una clara señal de lo que sucedió.

Walker dijo que a pesar de que la plataforma de hielo Conger es relativamente pequeña, este sigue siendo uno de los eventos de colapso más importantes desde principios de la década de 2000, cuando se desintegró la plataforma de hielo Larsen B. No tendrá grandes efectos en términos de aumento del nivel del mar, pero es una señal de lo que se avecina en términos de la crisis climática y las amenazas específicas para la Antártida, agregó.

Bertie Miles, investigador de la Universidad de Edimburgo, señaló que el colapso “es el final de una desaparición a largo plazo de varias décadas de la plataforma de hielo”, y la mayor parte de la pérdida ocurrió entre 1973 y 2000. Miles y otros investigadores también han compartido en Twitter un GIF del colapso de la plataforma basado en imágenes de satélite Sentinel 1 de Copernicus.

Barreras de hielo y cambio climático

Las plataformas de hielo son láminas de hielo flotantes permanentes que se conectan a una masa de tierra. La mayoría de ellos abrazan la costa de la Antártida, pero también pueden formarse donde el hielo fluye desde la tierra hacia las frías aguas del océano. La costa norte de la isla Ellesmere de Canadá, por ejemplo, tiene varias plataformas de hielo conocidas, que juegan un papel importante en la restricción del hielo interior.

Como ya flotan en el océano, estas plataformas de hielo no contribuyen directamente al aumento del nivel del mar cuando se rompen. Pero lo hacen indirectamente. Los glaciares empujan las plataformas de hielo, pero a medida que las plataformas chocan contra las características costeras, generan una presión que frena los glaciares. Cuando una plataforma colapsa, esa contrapresión desaparece, permitiendo que los glaciares fluyan hacia el océano.

Los científicos han visto el colapso de una serie de plataformas de hielo inusuales en la Península Antártica durante los últimos treinta años, lo que atribuyen a temperaturas más cálidas del aire y del agua. La temperatura del aire en la Antártida ha aumentado 3ºC desde la época preindustrial, mucho más que el aumento de la temperatura media global de 1,1º.

Los glaciares Thwaites, apodados el “glaciar del fin del mundo”, es probablemente la mayor preocupación de los científicos en este momento. Se han abierto grietas y fisuras en la parte superior e inferior del glaciar, lo que podría provocar una fractura y colapso en tres años o menos. Tiene suficiente agua por sí sola para elevar el nivel del mar en todo el mundo en más de medio metro.

Los niveles del mar ya están subiendo rápidamente. La tasa anual de aumento se ha duplicado de 1,4 milímetros a 3,6 milímetros entre 2006 y 2015 y se está acelerando. Unos pocos milímetros pueden no parecer mucho, pero la pérdida de solo una parte del glaciar Thwaites aceleraría esto mucho más y aumentaría la gravedad de las marejadas ciclónicas.

Hay muchos otros grandes glaciares en la Antártida que también se están retirando, adelgazando y derritiendo. Pero están siendo retenidos por Thwaites, que actúa como un corcho y bloquea su salida. Si Thwaites realmente se desmorona, los científicos creen que los otros glaciares se acelerarían, lo que provocaría el colapso de toda la capa de hielo y un mayor aumento del nivel del mar.

Una tendencia al calentamiento

Los investigadores se sorprendieron la semana pasada por temperaturas inusualmente altas en la Antártida y el Ártico. La estación Concordia, en la meseta antártica, alcanzó un récord de -11,8 ºC la semana pasada, más de 40 ºC más cálido que las tendencias estacionales. Al mismo tiempo, algunas estaciones cercanas al polo norte alcanzaron los 30ºC por encima de lo normal, con récords batidos en Noruega.

El continente antártico en su conjunto fue 4,8 ºC más cálido en comparación con la temperatura de referencia entre 1979 y 2000. Los investigadores han relacionado esto con fuertes sistemas climáticos sobre el Océano Antártico al sur de Australia y con un río atmosférico de humedad, atrapando el calor sobre la Antártida y provocando temperaturas superficiales cálidas.

Las regiones polares están siendo golpeadas en gran medida por el cambio climático, y el hielo marino se reduce rápidamente. El mes pasado, las imágenes de satélite mostraron que el hielo marino alrededor de la Antártida alcanzó un mínimo histórico en cuatro décadas de observaciones. El hielo cubrió 750.000 millas cuadradas alrededor de la costa antártica, por debajo del récord anterior de 815.000 de 2017, mostraron los datos.