Población secreta de osos polares encontrada en hábitat inesperado

Un equipo de biólogos anuncia que han aislado una población secreta de osos polares al este de Groenlandia. Todos estos animales viven en un hábitat que no ofrece la mayor parte del año no hay plataformas de hielo marino en las que estos depredadores suelen cazar. La amenaza del cambio climático persiste, pero este nuevo descubrimiento sugiere que al menos un pequeño número de estos osos puede sobrevivir más tiempo a medida que el Ártico se calienta.

Osos polares (Ursus maritimus) son los depredadores más icónicos del Ártico. Hasta ahora, había diecinueve subpoblaciones conocidas de estos animales en la región. Uno de ellos, que se extiende sobre un tramo de 3.200 kilómetros de la costa este de Groenlandia, ha sido recientemente objeto de un estudio genético. Treinta y seis años de datos de seguimiento de osos etiquetados con collares GPS finalmente encontraron que esta población se estaba dividiendo en dos subpoblaciones muy distintas. Uno vive al sureste de Groenlandia y no pasa por encima de los 64 grados de latitud norte, mientras que el otro se mueve hacia el norte, sin cruzar la misma línea en la otra dirección.

Esta subpoblación del sureste de Groenlandia es el hogar de por lo menos trescientas personas. Las comparaciones genéticas sugieren que se han aislado de la población del noreste desde unos doscientos años. Así, este nuevo trabajo publicado en la revista Science demuestra que no existen diecinueve, sino veinte subpoblaciones de osos polares en el Ártico. Sin embargo, esto quizás no sea lo más sorprendente.

Un ambiente inusual

Los osos polares generalmente dependen de hielo marino para alimentarse. Estas plataformas generalmente se forman en la superficie del océano en el otoño antes de derretirse en la primavera. El resto del tiempo, los osos tienden a sumergirse en sus reservas de grasa. Desafortunadamente, el calentamiento global reduce cada vez más la cantidad de hielo disponible, y por lo tanto también el coto de caza de los animales. El hielo marino también se derrite antes y se congela más tarde.

Aquí, los fiordos dentro de los cuales evolucionan estos “nuevos” osos polares se encuentran en el límite sur del Círculo Polar Ártico. En consecuencia, la región está más libre de hielo marino (más de 250 días al año). Estas condiciones son las previstas para el resto del Ártico a finales del siglo XXI según estudios recientes. Sin embargo, hasta ahora se pensaba que tal entorno no podría albergar osos polares.

Está claro que estos animales parece estar bien.

osos polares
Un oso polar del sureste. Créditos: Kristin Laidre/Universidad de Washington

un bote salvavidas

Los investigadores creen que estos osos aprovechan los trozos de hielo que se desprenden de los glaciares de los fiordos y fluyen hacia el mar. Los osos probablemente usan estos parches de agua dulce de la misma manera que usan el hielo marino para cazar. . El hecho de que esta región también sea de difícil acceso también protege a estos animales de la amenaza humana.

Sin embargo, la región tampoco es un paraíso para los osos. Las empinadas laderas de los fiordos limitan su movimiento. Además, la tasa de natalidad entre la nueva población es muy baja en comparación con otras poblaciones. Los investigadores sospechan que esto se debe a que a las parejas potenciales les resulta difícil reunirse. Sin embargo, este nuevo descubrimiento sugiere que este tipo de entorno podría ” sirve como refugio climático hasta ahora no reconocido“, señalan los autores.

Según el estudio, dos individuos del noreste también parecen haberse injertado en esta población del sur, adaptándose eventualmente a su nuevo entorno. Esto sugiere que otras poblaciones pueden hacer lo mismo a medida que las condiciones del hielo marino se deterioran en otras regiones. Los investigadores también identificaron otras áreas donde condiciones similares podrían sustentar a los osos polares en el norte de Groenlandia y Svalbard.

Sin embargo, aunque el estudio ofrece un rayo de esperanza para algunos osos, los investigadores insisten en que no todos pueden disfrutarlo.