¿Podría un barco atrapar a Oumuamua antes de que nos abandone?

Casi cinco años después de su detección, aún se desconoce la naturaleza de Oumuamua, el primer visitante interestelar conocido. Mientras el objeto abandona nuestro sistema, un grupo de investigadores propone enviar una misión directamente al sitio para estudiarlo antes de que sea demasiado tarde.

Un objeto intrigante

En octubre de 2017, un equipo anunció la primera detección de un visitante interestelar llamado 1I/2017 U1, o más simplemente Oumuamua (“primer mensajero distante”, en hawaiano). Según los análisis de su trayectoria, el objeto en cuestión, que mide unos 400 metros de largo, probablemente proviene de un esquina hacia la Constelación de Lyra.

Este primer intruso intrigó a la comunidad científica. De hecho, su forma de cigarro contrasta con las formas más redondeadas a las que estamos acostumbrados. Al rastrear su trayectoria, también sabemos que el objeto se había acelerado a medida que se acercaba al Sol, lo que sugiere que había liberado gas como lo hacen los cometas.

Hace unos meses, un trabajo publicado en la revista Nature Astronomy proponía esta vez que el objeto podría ser el fragmento de un planeta u otro objeto rocoso de gran tamaño que sufrió un proceso de perturbación por mareas tras acercarse demasiado a su estrella.

Mientras tanto, algunos han especulado que posiblemente podría ser una nave espacial. En 2018, los miembros del proyecto Breakthrough Initiatives incluso estudiaron el objeto utilizando el Telescopio Green Bank, el radiotelescopio orientable más grande del mundo, para detectar (o no) signos de transmisión de radio. Al final, este último se había quedado en blanco.

Por lo tanto, todavía no sabemos exactamente qué objeto es. El problema es que los científicos solo han tenido un vistazo fugaz de Oumuamua, porque este último ya estaba en movimiento cuando fue descubierto. Y si la mejor manera de entender su verdadera naturaleza era hacerle una pequeña visita?

Asteroide Oumuamua
Ilustración de Oumuamua. Créditos: YU Jingchuan del Planetario de Beijing

El Proyecto Lyra

Es lo que propone un grupo de investigadores voluntarios del Instituto de Estudios Interestelares (i4is), una empresa sin ánimo de lucro con sede en Reino Unido, como parte del proyecto Lyra.

Según el último artículo del grupo, publicado en el servidor de preimpresión arXiv, un barco lanzado en 2028 De hecho, podría usar las ayudas de la Tierra, Venus y Júpiter para impulsarse y alcanzar la roca espacial interestelar. La NASA y otras agencias a menudo usan estas maniobras para acelerar sus naves espaciales o lanzarlas en trayectorias ligeramente diferentes, para que puedan alcanzar sus objetivos.

Además, el propio Oumuamua aprovechó la asistencia gravitacional al pasar cerca del Sol, acelerando temporalmente hasta velocidades alrededor de 300.000 km/h. Al salir de nuestro sistema, su velocidad interestelar promedio fue baja a unos 95.000 km/h.

El proyecto Lyra estudió dos posibles trayectorias, una pasando frente al sol y la otra frente a Júpiter. Finalmente, la segunda opción parece la menos complicada sobre el papel, ya que no implica ningún escudo térmico para proteger contra el calor de nuestra estrella.

Según el equipo, a partir de 2028, basándose en motores de propulsión química, así como en la asistencia gravitacional de la Tierra, Venus y especialmente Júpiter, una nave espacial podría llegar a Oumuamua en unos 26 años. Según sus cálculos, una sonda podría llegar al lugar girando a solo 18 km/s, suficiente para tener tiempo suficiente para analizar el objeto durante la aproximación y la salida.

Obviamente, esta es solo una idea en papel por el momento, pero Oumuamua sigue siendo el objeto interestelar más cercano al que tenemos acceso. Por lo tanto, los beneficios científicos de tal misión serían inconmensurables.


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