¿Podría una gran tormenta solar cortar Internet?

Un estudio realizado por investigadores de la Universidad de California detalla los efectos devastadores que una tormenta geomagnética particularmente severa podría tener en los cables submarinos que soportan Internet global. Y la noticia no es muy buena.

El impacto del sol en Internet

Sabemos desde hace mucho tiempo que las tormentas solares extremas, o la eyección de masa coronal, pueden dañar las redes eléctricas terrestres y potencialmente causar apagones prolongados. Desde las cadenas de suministro globales hasta el transporte y el acceso a GPS, las repercusiones se sentirían en casi todas las áreas.

Sin embargo, hasta ahora, el impacto de estas tormentas en la infraestructura de Internet, que se basa principalmente en una compleja red de cables tendidos en el fondo del océano, se ha explorado menos. En la conferencia de comunicaciones de datos SIGCOMM 2021, Sangeetha Abdu Jyothi de la Universidad de California, Irvine presentó recientemente su revisión del daño potencial infligido por tal nube de partículas solares magnetizadas en el “planeta de Internet”.

Lo que realmente me hizo pensar en esto fue que con la pandemia vimos lo poco preparado que estaba el mundo. No existía un protocolo para abordarlo de manera eficaz. Lo mismo ocurre con la resiliencia de Internet “, explica a WIRED Sangeetha Abdu Jyothi, en el origen de este trabajo. “Nuestra infraestructura no está preparada para un evento. Tenemos un conocimiento muy limitado del alcance del daño “.

Según este estudio, las fallas podrían ser catastróficas para los largos cables submarinos que conectan los continentes, provocando una pérdida masiva de conectividad durante varios meses. Para transmitir los datos, estos cables están equipados con repetidores colocados a intervalos regulares responsables de amplificar la señal óptica. Sin embargo, estos “relés” están llenos de componentes electrónicos vulnerables a las corrientes inducidas geomagnéticamente.

Esto no significa que estemos atrapados “en la oscuridad”. Sin embargo, según Sangeetha Abdu Jyothi, la infraestructura de Internet local y regional presentaría un bajo riesgo de daños incluso en el caso de una tormenta solar masiva, ya que la fibra óptica no se ve afectada por estas corrientes.

cable submarino de internet
Foto de época (1925) de la llegada a Nueva York del primer cable submarino que conecta Italia con América del Norte. Créditos: Wikimedia Commons

¿Quiénes serían los más afectados?

Cuanto más nos acercamos a los polos, más daño hacen las eyecciones de masa coronal. Los cables que cruzan los océanos Atlántico y Pacífico en latitudes elevadas estarían particularmente expuestos a tormentas incluso moderadas. Estados Unidos probablemente sería el más afectado, señala el estudio, debido a su dependencia de estas infraestructuras para conectarlas con Europa.

Europa lo haría un poco mejor debido a sus conexiones terrestres. El continente asiático también se vería menos afectado ya que Singapur, que sirve como centro para muchos cables submarinos en la región, está más cerca del ecuador. Además, los cables también son más cortos y se ramifican en muchas direcciones.

Según los investigadores, la probabilidad de que un evento solar suficientemente grande pueda causar tales perturbaciones es 1.6 a 12% por década. Por tanto, el riesgo es significativo. También para Abdu Jyothi, se necesita hacer mucha más investigación para comprender mejor la escala de la amenazay, por tanto, mejor prepararse para ello.


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