¿Podríamos usar plástico para acabar con el problema del plástico en los océanos? Un nuevo periódico dice: “¡Sí!”

Los océanos del mundo tienen un problema de plástico. Sin embargo, un nuevo enfoque audaz de investigadores de varias instituciones dice que el mismo plástico también podría ser la solución.

Imagen a través de Pixabay.

El equipo, con miembros del Instituto Politécnico de Worcester, la Institución Oceanográfica Woods Hole y la Universidad de Harvard, cree que el plástico que obstruye nuestros océanos puede usarse como combustible para los barcos que trabajan para limpiar los océanos de plástico. En un nuevo estudio, describen el proceso mediante el cual el plástico se puede convertir en combustible para buques para respaldar dicho esquema.

Si se aplica, este enfoque permitiría a los barcos operar continuamente para limpiar los océanos.

Dándole un buen uso

“Los desechos plásticos que se acumulan en los océanos del mundo forman enormes ‘islas de plástico’ en los giros oceánicos. Eliminando [it] ofrece una oportunidad para restaurar nuestros océanos a un estado más prístino ”, explican los autores. “Para limpiar los giros, los barcos deben recolectar y almacenar el plástico antes de transportarlo al puerto, a menudo a miles de kilómetros de distancia. En cambio, los desechos plásticos del océano se pueden convertir en combustible a bordo, por ejemplo, mediante licuefacción hidrotermal ”.

Millones de toneladas de plástico llegan al océano año tras año. Los fragmentos más pequeños se dispersan, mientras que los pedazos de plástico más grandes se agrupan formando ‘islas’ de plástico. Estos tienden a terminar en giros oceánicos, grandes sistemas de corrientes oceánicas generadas por los vientos y la rotación del planeta que ‘giran’ en su lugar.

Los desechos plásticos representan una amenaza muy real para la vida marina. Como tal, los esfuerzos para limpiar los mares se han intentado repetidamente a lo largo del tiempo. Los barcos se envían a parches de basura donde recolectan todo el plástico que pueden contener y lo llevan de regreso al puerto para su procesamiento. Aunque este enfoque funciona, de ninguna manera es ideal. Ir y venir entre estos parches y áreas portuarias requiere tiempo, combustible y ralentiza los esfuerzos en general.

Los autores de este estudio proponen utilizar el propio plástico como combustible para los barcos y las máquinas que se utilizan para procesar los residuos. Esto podría tener un poderoso doble beneficio. Mejoraría drásticamente la eficiencia de los esfuerzos de limpieza al reducir drásticamente el tiempo de inactividad, al mismo tiempo que sería una opción más ecológica en general, ya que reduciría las emisiones asociadas con el uso de combustible (y los barcos pueden ser muy contaminantes).

Los residuos plásticos se pueden convertir en un tipo de aceite mediante un proceso conocido como licuefacción hidrotermal (HTL), explican los autores. Durante la HTL, el plástico se calienta entre 300 y 550 grados Celsius (572-1022 Fahrenheit) a alta presión, de 250 a 300 veces la presión atmosférica estándar.

Según sus estimaciones, un barco equipado con un convertidor HTL podría producir suficiente petróleo para ser autosostenible (es decir, para mantener operativos tanto el barco como el convertidor). Visualizan un sistema en el que las barreras de recolección permanentes se colocarían en varios sitios alrededor de un gran parche de basura y mantendrían un suministro constante de plástico para que los barcos se conviertan.

Este enfoque no está exento de problemas. El proceso HTL en sí, así como la quema del petróleo que produce, obviamente liberaría dióxido de carbono. Dicho esto, los autores explican que aún sería una cantidad menor que la que emitiría un barco que quema combustible convencional durante una misión de limpieza. Seguirían existiendo limitaciones prácticas sobre la duración de una misión; el proceso HTL produciría una cantidad relativamente pequeña de desechos sólidos que eventualmente necesitarían ser devueltos al puerto, y el tiempo que los suministros y la cordura de la tripulación pueden durar en mar abierto es limitado. Sin embargo, reduciría la necesidad de viajes de ida y vuelta a una vez cada pocos meses, lo que también sería alimentado por el petróleo producido por los convertidores.

Personalmente, me gusta la idea de tal enfoque. Tiene sentido práctico y me convence la idea de convertir un problema en una oportunidad o solución. Hasta ahora, la idea se encuentra todavía en su etapa teórica, pero definitivamente es prometedora. Crucemos los dedos que lo veremos implementado en un futuro no muy lejano.

Se ha publicado el documento “Viabilidad termodinámica de la conversión a bordo de plásticos marinos en diesel azul para la limpieza del océano autoalimentado” publicado en el diario PNAS.