¿Podrían las subastas ayudar a California a hacer un mejor uso de su agua? Así lo cree este destacado economista

California está en una megasequía. Al igual que en muchos otros lugares del mundo, el calentamiento climático y el uso insostenible del agua han acercado a California a una escasez de agua potencialmente devastadora. Pero algo de ayuda puede venir de un lugar inesperado: la economía.

Los suministros de agua de California están amenazados por la sequía, que a su vez se ve amplificada por el cambio climático.

agua de subasta

Para los economistas, Paul Milgrom es un nombre familiar. El economista de Stanford ha sido extremadamente influyente con su trabajo sobre teoría de juegos y diseño de mercado. Pero un campo, en particular, le ha traído un amplio reconocimiento: las subastas. Milgrom incluso recibió un Premio Nobel por su trabajo en las subastas, junto con Robert Wilson. Los dos utilizaron formatos de subasta innovadores para hacer que los mercados fueran más efectivos.

Por ejemplo, Milgrom convenció a la Comisión Federal de Comunicaciones de usar un formato de subasta que él y Wilson habían diseñado para vender su frecuencia de transmisión de espectro, recaudando más de $ 60 mil millones para el Tesoro de los Estados Unidos en el proceso por algo que antes se regalaba prácticamente gratis. Ahora, Milgrom quiere hacer lo mismo con los mercados de agua de California y hacer que todo sea más eficiente, a través de subastas.

Pero demos un paso atrás y hablemos de lo que entendemos por subastas.

“La gente se confunde cuando piensa en subastas, piensa en pujar por una obra de arte o algo así”, dijo Milgrom a ZME Science en una entrevista. “Lo que los economistas quieren decir cuando hablamos de subasta es un proceso de asignación descentralizada de recursos utilizando precios. Significa que tenemos personas que tienen conocimiento sobre lo que necesitan y cuán valiosas son las cosas para ellos, y tomamos en cuenta esa información para asignar recursos específicamente, hacemos ofertas y esas cosas se convierten para determinar los precios”.

“Si no está usando una subasta, quiere decir que no está usando precios para guiar la asignación de recursos o que no está usando ofertas individuales. Si no usa esa información, tendrá desperdicio”.

El desperdicio también significa oportunidad, y la oportunidad que ve Milgrom sería transferir el uso del agua de quienes la valoran menos a quienes la valoran más (y están dispuestos a pagar más por ella).

Paul Milgrom en 2013. Créditos de la imagen: Eva Meyersson Milgrom.

No sería la primera vez que Milgrom considera usar subastas para una tarea ambiental. Su trabajo (junto con Wilson) ayudó a la Agencia de Protección Ambiental (EPA) a reducir el dióxido de azufre anual (SO2) emisiones en más del 93% a través de subastas de permisos de contaminación por lluvia ácida. Su trabajo en las subastas también fue fundamental en el diseño del plan de emisión de gases de efecto invernadero de tope y comercio de la Unión Europea, que actualmente cubre alrededor de la mitad de la Emisiones de CO2 en la UE. Por lo tanto, las subastas pueden utilizarse con éxito para aplicaciones medioambientales. Pero, ¿por qué los mercados de agua de California?

Bueno, para empezar, Milgrom vive en California, por lo que el problema toca de cerca. Pero lo que es más importante, hay mucho desperdicio en el mercado.

La sequía de California es probable lo peor en más de 1200 años, y eso obviamente tiene un efecto en la forma en que el estado usa el agua. Casi la mitad del agua disponible de California se utiliza para la preservación del medio ambiente, como el agua necesaria para mantener el hábitat dentro de los arroyos, el agua que sostiene los humedales dentro de las reservas de vida silvestre y el agua necesaria para mantener la calidad del agua para uso agrícola y urbano. Esto es obligatorio por ley.

La otra mitad es básicamente lo que la gente puede usar. De esta mitad restante, el 80% se destina a la agricultura y solo el 20% se destina a usos urbanos. Pongámoslo de esta manera: la agricultura representa el 80% del consumo de agua en California, pero sólo 2% de la actividad económica del Estado. La ley estatal ahora también requiere que los usuarios de agua se aseguren de que las cuencas de agua subterránea que utilizan sean sostenibles a principios de la década de 2040.

Entonces, ¿cómo juegan las subastas en todo esto?

Bueno, el agua en California se puede reasignar. Hasta cierto punto, esto ya está sucediendo, dice Milgrom. Cuando hay una sequía y no hay suficiente agua, el agua se reasigna a personas que la valoran más y están dispuestas a pagar más por ella, al menos eso es lo que esperarías ver.

“Uno espera que el agua fluya de usos menos valiosos a usos más valiosos cuando no hay suficiente, pero no sucede mucho de eso. Especialmente durante una sequía, se espera una reasignación eficiente”, explica el economista.

“En California, se reasigna menos del 5 % del agua, incluso en las sequías más severas”, dice Milgrom.

“Los precios se ajustan [water gets more expensive], pero la reasignación no se ajusta incluso cuando no hay suficiente agua. Los precios son sensibles, pero el valor del comercio no es muy sensible. Entonces, ¿por qué no funciona el mercado y qué podemos hacer para solucionarlo?

“No es lo que esperas en un mercado. Lo que esperaría en un mercado que funcione bien es que la asignación de agua aumente más para adaptarse al envío de más agua a usos de mayor valor y menos agua a usos de menor valor. Por lo tanto, esperaríamos que continuara el comercio. El hecho de que no lo haya hecho sugiere que hay un problema con el mercado”.

Hacer las cosas eficientes: la tecnología también ayuda

El diseño de un mercado a gran escala para el agua no carece de precedentes. En Australia, se comercializa una proporción mucho mayor de agua (alrededor del 50%); con un nivel de vida más o menos similar y desafíos ambientales similares, la gente en Sydney usa aproximadamente la mitad de esa cantidad. Pero si bien Australia puede servir de inspiración para California, el mismo sistema no se puede replicar exactamente.

“No podemos aplicar el modelo australiano a California porque existen diferentes regímenes de derechos de propiedad, los derechos se definen de manera diferente. Tampoco tienen en cuenta los flujos de retorno, como sí lo hace la ley de aguas de California”.

Los flujos de retorno son difíciles de contabilizar. Créditos de imagen: gobierno australiano.

El problema de los flujos de retorno es particularmente espinoso. Cada vez que usa algo, particularmente para riego, parte regresa al agua subterránea. Esto significa que cuando un agricultor está usando una cantidad de agua, no está consumiendo todos esa agua, parte de ella vuelve al sistema y todavía puede ser utilizada por otros río abajo; el agua que tomas no es igual al agua que usas. Así que no solo importa cuánta agua se usa, sino también dónde se usa en la corriente: si se usa todo río arriba sin ningún retorno, no queda nada para los que están río abajo, pero si se usa río arriba y hay algún flujo de retorno, a la gente río abajo le quedará algo de agua.

Por supuesto, monitorear esto no es una tarea fácil. Afortunadamente, las nuevas tecnologías lo están haciendo más factible. Los satélites de radar de apertura sintética, por ejemplo, se pueden utilizar para monitorear el agotamiento de las aguas subterráneasy varios tipos de satélites también ofrecen información sobre cómo y dónde el agua fluye.

Se han utilizado satélites para monitorear las aguas subterráneas. Esta imagen es de un estudio de caso de California publicado en Naturaleza. Créditos de imagen: Vasco et al (2022).

El momento para el enfoque de Milgrom podría estar maduro con nuevas tecnologías, pero desarrollar el mercado en sí sigue siendo un desafío.

Para que algo realmente funcione, no puede ser gratis para todos: el sistema de comercio de agua tendría que incorporar numerosas limitaciones y externalidades. Aquí es donde las subastas se vuelven muy útiles.

“Hay todo tipo de restricciones que podemos implementar, una de las cosas que estamos haciendo en el diseño moderno de subastas es la capacidad de implementar todo tipo de restricciones. Los mercados tradicionales donde las personas simplemente intercambian uno por el otro no tienen en cuenta las limitaciones a gran escala, pero el comercio de agua en California tendrá en cuenta una gran cantidad de limitaciones, las necesidades del medio ambiente y la sostenibilidad”.

“También estamos tomando en cuenta otra cosa: las comunidades. Si saca demasiada agua de la agricultura en una comunidad, podría haber pueblos locales donde aumente el desempleo local, ya no habrá trabajo en las granjas y, por lo tanto, podemos restringir los flujos que se permiten fuera de ciertas áreas para protegerlas también. . Todo eso es posible de tener en cuenta, solo tienes que decidir cuáles serán las restricciones, y espero muchas peleas por eso”.

Según la ley de California, las comunidades estatales ya tienen derechos de agua, y si no venden los derechos, simplemente pueden usar su agua como lo han hecho hasta ahora. Pero si encuentran formas de economizar y sobrevivir con menos agua, podrían vender esa agua y tal vez estar incluso mejor. Esta es una distinción importante, enfatiza Milgrom.

“Cuando hablamos de mover el agua de usos de bajo valor a usos de alto valor, estoy hablando de agua marginal, no estoy hablando de comenzar desde cero y apoderarse del agua que usan las comunidades. Eso está protegido”.

Aún así, tener en cuenta todo esto y desarrollar un sistema de subastas que pueda dar cuenta de todo es una tarea inmensamente compleja. Debe verificar que los intercambios no afecten otros usos río abajo ni causen daños a una comunidad, ni provoquen problemas ambientales como exceso de salinidad en el agua existente o uso excesivo de recursos. La parte de la medición también es extremadamente desafiante.

“Soy cautelosamente optimista”, dice Milgrom, basándose en su experiencia con la subasta de espacio de espectro de transmisión. “Parte de lo que me hace sentir optimista de que este es el momento adecuado es el progreso en las mediciones y los modelos hidrológicos”.

Cualquier sistema de reasignación de agua está destinado a ser muy complejo. Esta imagen muestra todas las instalaciones de almacenamiento y entrega en California, pero agregar consumidores y reasignaciones a la mezcla seguramente será una tarea desafiante. Los sistemas del Proyecto del Valle Central están en rojo y el Proyecto de Agua del Estado en azul.

Enfrentando la sequía

Milgrom busca principalmente la reasignación de agua, tratando de hacer que el uso del agua sea más eficiente. Pero una vez que las personas se den cuenta de que se les puede pagar simplemente economizando, eso podría reducir el consumo total de agua.

“Pero una vez que le pones precio a algo, también llevas a la gente a economizar. Así que no vamos a cambiar la lluvia o la cantidad de agua en el suelo, pero tal vez algunas personas dirán que es costoso usar tanta agua y que hay otros usos, quizás usos ambientales, que son de mayor valor. Entonces podemos aumentar el suministro neto de agua al reducir el uso”.

Por ejemplo, los agricultores inundan la tierra para cultivar arroz, alfalfa y otros cultivos sedientospero si el agua tuviera un precio adecuado, al menos algunos agricultores utilizarían mucha menos agua y los efectos de la sequía no serían tan graves.

Grant Lake en California, también afectado por la sequía. Imagen: Unsplash.

Aún así, hay un largo camino por recorrer antes de que se implemente este tipo de sistema. Milgrom está trabajando con un plazo de un año para presentar un proyecto que, con suerte, será factible no solo económica sino también políticamente.

Pero si el proyecto tiene éxito, esto podría ser más grande que California, podría ser una forma de garantizar un uso más eficiente del agua en otros lugares. Sistemas como este podrían implementarse en otras partes del mundo que sufren sequías, y con el cambio climático en pleno apogeo, necesitamos toda la ayuda que podamos obtener.

“Mi esperanza es que haya aspectos de esto que sean generalizables. Veremos, creo que si podemos hacer que funcione para California, también podría ser un modelo para otros lugares”.