Podrían ser los fósiles de animales más antiguos jamás encontrados

Las estructuras en forma de esponja encontradas en rocas de 890 millones de años en el noroeste de Canadá pueden ser la vida animal fosilizada más antigua conocida. Sin embargo, no todo el mundo está de acuerdo.

Tienen solo una pulgada de largo, pero posiblemente sean los restos de la vida animal más antigua conocida en la Tierra. En la revista Nature, Elizabeth Turner, geóloga de la Universidad Laurentian en Ontario (Canadá), describe estas estructuras tubulares ramificadas observadas al examinar rodajas de roca ultradelgada (casi tan gruesa como un cabello humano) de lo que alguna vez fueron arrecifes en un océano. región. Estas estructuras en forma de malla, en su opinión, se parecen mucho a las redes de fibras de las esponjas de queratosis modernas.

¿Un récord pulverizado por esponjas fosilizadas?

La Dra. Turner ya había notado estos extraños fósiles a principios de la década de 1990, cuando estaba examinando muestras de arrecifes construidos por antiguas cianobacterias bajo un microscopio. Muy rápidamente, imaginó fósiles de esponjas que probablemente provenían de rocas más jóvenes. Como estos organismos no estaban en el centro de su investigación, finalmente dejó de lado este posible descubrimiento, mientras lo mantenía en la parte posterior de su cabeza.

Hace algún tiempo, el geólogo regresó al sitio (un área accesible solo en helicóptero) para estudiar un poco más de cerca estos posibles fósiles. Y según sus análisis, efectivamente serían los restos de esponjas. “Si miras el cuerpo de una esponja fósil bajo un microscopio, tiene esta microestructura característica que ha sido descrita y caracterizada y completamente afiliada al esqueleto de la espongina. [un type de protéine de collagène] en demosponges de queratosis moderna“, Ella explica. “Es este tipo de estructura la que observé“.

Si el Dr. Turner tiene razón, entonces estos fósiles aislados en rocas expuestas viejas de 890 millones de años sería la evidencia más antigua de vida animal conocida en la Tierra, rompiendo el récord anterior. Hasta ahora, los fósiles de esponjas más antiguos que se conocen se remontan a hace unos 350 millones de años.

El aislamiento de restos de esponjas de un arrecife de cianobacterias fosilizadas también retiene agua. De hecho, tales arrecifes habrían producido mucho oxígeno y las esponjas podrían haberse aprovechado de estas “fábricas de oxígeno” instalándose allí. Las cianobacterias también podrían haber proporcionado alimento a las esponjas, alimentándolas con polisacáridos de sus paredes celulares e impregnando el agua alrededor del arrecife con una nutritiva “suspensión de mocos”.

esponjas
Los rastros de tejido conservado que pueden pertenecer a esponjas antiguas se remontan a 890 millones de años. Créditos: Elizabeth Turner, Laurentian University

“Es posible que me equivoque”

Por supuesto, cuando se trata de un tema tan importante como el de “formas más antiguas de vida animal en la Tierra“Siempre hay debate. Y el geólogo está de acuerdo. “Puede haber otra explicación. Mi interpretación no es la última palabra“Ella dijo. “Puedo estar equivocado“.

Jonathan Antcliffe, biólogo evolutivo especializado en esponjas de la Universidad de Lausana (Suiza), está de acuerdo. “Él podría solo movimientos microbianos“, El explica. La evidencia que respalda la afirmación de que estos son los restos de una esponja antigua “son muy, muy delgadas“, agregó.

Cette nouvelle recherche met en évidence les défis d’identifier et de donner un sens aux premiers enregistrements fossiles disponibles lorsque les scientifiques ne savent pas exactement ce qu’ils doivent chercher, d’autant plus lorsqu’il n’y a pas grand-chose para mirar.

El trabajo centrado en las esponjas antiguas se complica aún más por el hecho de que muchas de las características más distintas de estos animales han muy difícil de fosilizar. Como resultado, no existe un consenso científico sobre cómo distinguir sus fósiles más antiguos potenciales de los rastros geológicos de organismos antiguos como hongos o bacterias.

Sin embargo, si estos hallazgos fueran ciertos, plantearían otras preguntas difíciles: ¿Cómo sobrevivieron estas esponjas a las edades de hielo y aumentos drásticos de oxígeno? ¿Cómo han logrado escapar de la fosilización o escapar de nuestra mirada hasta ahora? Y lo más importante, ¿cuándo empezó realmente a evolucionar la vida animal en la Tierra?

Somos realmente buenos, más allá del límite de lo que podemos estar seguros. Este artículo te muestra lo poco que sabemos“, Concluye la Dra. Maja Adamska de la Universidad Nacional de Australia. “La única forma de obtener respuestas concluyentes sería tener una máquina del tiempo.“.


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