Polilla gigante del tamaño de una palma encontrada en escuela australiana

Crédito: Escuela Estatal Mount Cotton.

Los trabajadores de la construcción estaban ocupados erigiendo un nuevo edificio en la Mount Cotton State School, ubicada en Redland Shire, en el sureste de Australia, cuando fueron recibidos por un visitante inesperado: una polilla gigante de la madera con una envergadura de 10 pulgadas (25 cm).

Las polillas gigantes de la madera son nativas de la región que abarca Queensland y Nueva Gales del Sur. A diferencia de la mayoría de las otras especies sexualmente dimórficas, la hembra es aproximadamente dos veces más grande que el macho.

Estas polillas gigantes rara vez son vistas por las personas debido a su ciclo de vida extremadamente corto. Los adultos viven solo unos pocos días, durante los cuales deben producir y poner huevos rápidamente.

La polilla gris de aspecto difuso se encontró en el costado del nuevo edificio. “Esta polilla era algo que no habíamos visto antes”, dicho Meagan Steward, directora de la escuela primaria.

Aunque pueden ser enormes, estas polillas son inofensivas. De hecho, todos quedaron encantados con este sorprendente hallazgo, incluidos los niños. Steward dijo que los niños de la escuela escribieron historias de ficción basadas en la polilla, incluida una historia corta en la que uno de los maestros es devorado por el insecto gigante. Sí, por supuesto.

Crédito: Escuela Estatal Mount Cotton.

Polillas gigantes de la madera (Endoxyla cinereus) tienen una vida muy corta cuando son adultos, pero pueden vivir hasta tres años como larvas dentro de los eucaliptos, donde se alimentan del tejido vegetal. Las larvas, conocidas como gusanos de las brujas, en algún momento se bajan al suelo para alimentarse de las raíces del árbol. Cuando están cerca de madurar, las larvas experimentan una metamorfosis fantástica, emergiendo como polillas gigantes que pueden pesar hasta una onza (30 gramos).

Mientras que las larvas son comedores voraces, las polillas adultas no comen nada. Durante su metamorfosis, la polilla pierde todos sus órganos funcionales de alimentación. En cambio, las grandes reservas de grasa proporcionan la energía que necesitan para aparearse y poner miles de huevos durante los pocos días de vida que les quedan.

Si bien la envergadura de las alas de la polilla gigante de 10 pulgadas (25 cm) es asombrosa, no tiene la más ancha. Esa distinción pertenece a la polilla bruja blanca, otra especie de polilla que se encuentra en México y América del Sur, cuya envergadura puede crecer hasta 12 pulgadas (30 cm).