Por fin, los científicos encuentran un verdadero milpiés que tiene 1,000 patas (más en realidad)

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A los milpiés se les suele llamar gusanos de mil patas. Si bien es cierto que ninguna otra criatura tiene tantas patas como un milpiés, el término es un nombre inapropiado, ya que entre las más de 7.000 especies que conocemos, la más de piernas largas solo cuenta con unos 750 apéndices, hasta ahora, claro. Los biólogos de Australia afirman que ahora han identificado el primer milpiés verdadero con más de 1.000 patas. En realidad, son 1.306 patas diminutas, para ser más precisos.

La nueva especie, apodada Eumillipes persephone después Perséfone, la reina del inframundo en la mitología griega, fue descubierta arrastrándose por el suelo a gran profundidad.

Los científicos que se especializan en milpiés, conocidos como diplopodólogos, siempre habían esperado encontrar uno que hiciera honor al nombre, pero hasta ahora no tenían suerte. El anterior poseedor del récord con un recuento de 750 piernas había permanecido invicto durante cien años.

Pero luego, en el verano de 2020, mientras la mayoría de nosotros estábamos encerrados en casa bajo el bloqueo de COVID, Bruno Buzatto, biólogo principal de Bennelongia Environmental Consultants en Australia Occidental, encontró E. persephone dentro de un pozo, de todos los lugares, perforado en un sitio de extracción de minerales en Australia Occidental. El sitio se encuentra a casi 60 metros (200 pies) debajo de la superficie, lo que convierte a la especie recién descubierta en el milpiés que vive más profundamente.

Eumillipes persephone. Crédito: Informes científicos.

Buzatto envió especímenes a Paul Marek, un entomólogo de Virginia Tech y uno de los principales expertos en milpiés del mundo, habiendo descubierto más de 60 especies en su carrera. En el laboratorio de Marek, se realizó un examen cuidadoso, que incluyó microscopía electrónica y secuenciación de ADN. Por supuesto, también contaron las piernas, encontrando que una mujer tenía un récord de 1.306 extremidades mientras que un hombre tenía 998, frustrantemente cerca del umbral de 1.000. No hubo ayuda de las computadoras aquí, el conteo se hizo todo a mano, un pequeño apéndice a la vez.

El rastreador marrón mide casi 10 centímetros (4 pulgadas) y es tan delgado como un cable USB. No tiene ojos, lo que en realidad es inusual para este orden de animales, pero dado que se ha adaptado a la vida bajo tierra, no es tan sorprendente. E. persephoneEl entorno también es responsable de la falta de pigmentación de la criatura, otra característica notable que es extremadamente rara entre los milpiés.

Las muchas piernas de Eumillipes persephone bajo un microscopio electrónico. Crédito: Informes científicos.

El único otro milpiés que parece similar es Illacma plenipes, un invertebrado nativo de California y el poseedor del récord anterior con 750 patas. Como tal, los entomólogos creen que las dos criaturas son un ejemplo de evolución convergente, el proceso mediante el cual organismos relacionados lejanamente desarrollan de forma independiente rasgos similares para adaptarse a necesidades similares.

Basado en su trabajo anterior con otras criaturas similares, Marek cree que todos esos años de evolución subterránea fomentaron la superelongación y las patas más cortas que ayudan al milpiés a excavar en el suelo de manera eficiente. Ir de un lugar a otro es fundamental para E. persephoneLa supervivencia de los nutrientes es escasa en el inframundo, por lo que tener más patas más cortas proporciona un poder de propulsión adicional.

Y tan asombroso como el descubrimiento de E. persephone puede ser, vale la pena señalar la suerte que tuvieron los investigadores.

“No creo que nunca hubiéramos sabido acerca de esto si no hubiera sido por la exploración mineral que está ocurriendo”, dijo Dennis Black, el experto en milpiés de LaTrobe y coautor del estudio. CNet.

Ahora los investigadores se preguntan si se podría encontrar un milpiés con más patas. El lugar más probable para buscar uno es subterráneo, lugares como el sitio de Australia Occidental que E. persephone llama a casa. Los milpiés muy largos son objetivos fáciles para los depredadores, por lo que solo aquellos que viven en las profundidades del subsuelo tendrían una oportunidad. Pero por esta razón, también son los más difíciles de detectar por los entomólogos.

Los hallazgos aparecieron en la revista. Informes científicos.