¿Por qué algunas aves no pueden volar? » ABC de la ciencia

Las aves no voladoras pertenecen a un grupo llamado ratites: avestruces, casuarios, ñandúes, kiwis, moas y emúes son miembros. Por lo general, las aves no voladoras carecen del hueso de la quilla, un hueso que se adhiere firmemente a los músculos pectorales o de vuelo de las aves voladoras.

Si alguna vez te sientes mal por tener que quedarte en casa mientras tus amigos salen de fiesta, recuerda que algunos pájaros están castigados para siempre. De hecho, la asombrosa cantidad de más de 10 000 pájaros no disfrutan de una vista panorámica.

Entonces, mientras sus primos gobiernan los cielos, las aves no voladoras, bueno, gobiernan sus territorios. Así como perder un sentido aumenta otros sentidos, ¡estas aves son bastante únicas a su manera!

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Los Picapiedra del Mundo de las Aves

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Los enormes ancestros de las aves no voladoras (Crédito de la foto: Nicolas Primola/Shutterstock)

Se estudiaron los ancestros de las aves no voladoras y se fechó molecularmente su ADN fósil para revelar que estas aves vieron un punto de inflexión evolutivo cuando los dinosaurios se extinguieron hace unos 65 millones de años. Con su nueva liberación de los depredadores, estas aves recorrieron la tierra en busca de comida, aumentando su volumen en el proceso para almacenar más reservas de grasa para una mayor eficiencia.

Además, cuando volar es un asunto tan costoso, en términos de energía, batir las alas sin razón parece inútil. Así, en el suelo se quedaron, hasta que ya no pudieron volar. Dado que el linaje de estas aves se remonta a la Era Mesozoica, Sir David Attenborough les otorgó el título de “Los Picapiedra del Mundo de las Aves”.

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Un Tinamou, uno de los ancestros de las aves no voladoras (Crédito de la foto: casa.da.photo/Shutterstock)

¿Qué diferencia a las ratites de sus primos aviares?

Las aves no voladoras pertenecen a un grupo llamado ratites: avestruces, casuarios, ñandúes, kiwis, moas y emúes son todos miembros. Por lo general, las aves no voladoras carecerán del hueso de la quilla, un hueso que se adhiere firmemente a los músculos pectorales o de vuelo de las aves voladoras. Esto deja a las ratites con un esternón plano. Además, sus alas son demasiado pequeñas, por así decirlo, mientras que sus cuerpos son extra grandes, por lo que las alas no pueden reunir la fuerza suficiente para levantar los cuerpos pesados ​​a los que están unidas. Los huesos más huecos de las aves voladoras les dan un esqueleto más liviano para un despegue sin esfuerzo, mientras que los pies gruesos y los huesos pesados ​​​​de las piernas de las aves corredoras no soportan el vuelo y están más adaptados a la vida en el suelo.

¿Aves de la misma pluma? No exactamente.

Cuando Charles Darwin estaba haciendo lo suyo, predijo que las ratites eran parientes entre sí. Algunas agudas observaciones realizadas por la misma época por Thomas Huxley revelaron que el techo de la boca de las aves no voladoras poseía una disposición de huesos que normalmente se ve en los reptiles. Las aves volantes o voladoras, por otro lado, carecían de este arreglo.

Se descubrió que el moa gigante, que ya no existe, es el antepasado de las aves no voladoras que conocemos hoy. Su pariente más cercano, sin embargo, es un pequeño pájaro sudamericano muy vivo que apenas puede levantarse del suelo: el tinamú. El Tinamou tampoco encajaba del todo en el perfil de ratite. Su esternón con quilla los unía a los patrones de evolución de las aves aviares, pero sus huesos del paladar se alineaban con los de las ratites.

Sin embargo, gracias a la biología molecular, el análisis de conjuntos de datos ha ayudado a asignar a los Tinamous un lugar en el árbol evolutivo, justo al lado de sus parientes mucho más musculosos, parecidos a avestruz, los Moas.

Los miembros de la familia de las aves no voladoras han evolucionado sin poder volar independientemente unos de otros. Mutaciones en algunos de sus genes ha provocado una pérdida de vuelo. Resulta que esto sucedió en hasta cinco ramas separadas del árbol genealógico de las ratites.

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Huesos de la pierna del Moa (Crédito de la foto: Lakeview Images/Shutterstock)

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La deriva continental (Crédito de la foto: Rainer Lesniewski/Shutterstock)

Algunas aves que no tienes que buscar en los cielos

Pingüino

Hay 18 especies de pingüinos, pero nunca verás uno volando. Sin embargo, los verás deslizarse sobre sus vientres o hacer su pequeño y torpe contoneo. Sus alas no son solo pelusas, sino que son mucho más cortas, más robustas y más fuertes que las aves aviares, lo que les permite atravesar el agua, pero no lo suficientemente fuertes como para levantar sus cuerpos musculosos y ricos en grasa hacia el cielo. Las aletas de un pingüino son lo que los hace únicos; son las únicas aves con huesos de alas fusionados que no se doblan.

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Un pingüino emperador (Aptenodytes forsteri) zambulléndose (Crédito de la foto: TETSU Snowdrop/Shutterstock)

Pato al vapor

El grupo de patos de vapor tiene 4 especies, 3 de las cuales no pueden volar. Sin embargo, incluso entre las especies que pueden, los machos no tienen tanta suerte, ya que simplemente son demasiado pesados.

Weka

Wekas ​​son pájaros del tamaño de un pollo de Nueva Zelanda. Están casi listos para volar, con cabezas y patas que se asemejan a las de las aves aviares, pero sus alas simplemente no concuerdan en el despegue, por lo que recurren a caminar.

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Hablando de pájaros del tamaño de un pollo, los kiwis de la tierra de los kiwis poseen alas vestigiales ocultas, es decir, ya no funcionan. A diferencia de otras aves, las fosas nasales de los kiwis están ubicadas cerca de la punta de sus picos.

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Un Kiwi manchado de Nueva Zelanda (Crédito de la foto: John Carnemolla/Shutterstock)

Avestruz

Los avestruces son los gigantes actuales del mundo de las aves, por lo general son más altos que tú y yo. Su esternón o esternón aplanado no los autoriza para el despegue, pero con gusto tomarán la pista a velocidades asombrosas de aproximadamente 72 kilómetros por hora. Dicho esto, sus cerebros del tamaño de una nuez son más pequeños que sus globos oculares, ¡así que tal vez sea mejor que se queden en el suelo!

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Un avestruz corriendo (Crédito de la foto: COULANGES/Shutterstock)

Kakapo

El loro búho, o kakapo, también es neozelandés. Sus alas cortas les ayudan con el equilibrio que tanto necesitan. Este es el único loro no volador del mundo y, como era de esperar, ¡el más pesado! Con una cara como un búho, la forma de andar de un pato y la postura de un pingüino, este loro parece un rompecabezas que salió mal.

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Un kakapo endémico (Crédito de la foto: COULANGES/Shutterstock)

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Los takahes son pájaros no voladores que usan sus alas cuando es el momento de encontrar pareja, mostrando su plumaje azul verdoso de forma agresiva. Se pensó que estaban extintos durante casi un siglo, pero sorprendieron a los descubridores con su presencia en 1948. Pueden vivir hasta 20 años, una vida fascinantemente larga para un ave. Aunque parecen gallinas de pantano moradas engordadas, en realidad son solo parientes lejanos.

Casuario

Los casuarios se ven bastante rudos, luciendo largas garras en forma de daga. Sus plumas actúan como un escudo protector, manteniéndolos secos y a salvo de sus espinosos hábitats de la selva tropical.

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Un casuario con patas de daga (Crédito de la foto: Eko Budi Utomo/Shutterstock)

En conclusión

Las aves no voladoras o ratites evolucionaron independientemente de las aves aviares, y sus ancestros solo comenzaron realmente a ser ellos mismos después de que los dinosaurios fueran borrados de la faz de la tierra. Dado que las ratites no necesitaban volar para sostenerse, no se molestaron en tomar sus alas para dar una vuelta alrededor de la cuadra, por lo que evolucionaron para estar en tierra. Sus cuerpos pesados, pequeños huesos de las alas y esternones aplanados son los culpables de su falta de vuelo.

Hoy en día, las aves no voladoras corren libres en todos los continentes, pero durante la era posterior a los dinosaurios, la tierra todavía tenía sus masas de tierra agrupadas, con algunas divisiones de tierra más que en la Pangea o etapa de supercontinente. Por lo tanto, otra pregunta candente que dejó atónitos a los científicos fue: si estas aves no podían volar, ¿cómo se volvieron globales?

Una posible explicación podría ser la ruptura de la sección sur de Pangea, separando y redistribuyendo la población ancestral de ratite. Endémicamente, estas poblaciones se agruparon en los genes de su distrito y evolucionaron. Es por eso que vemos racimos de ratites de aspecto extraño concentrados en diferentes partes del mundo.

Entonces, la próxima vez que vaya a observar aves, es posible que desee colocar sus binoculares por debajo del nivel de los ojos, ¡y observe dónde pisa!

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