Por qué el JWT se colocará a 1,5 millones de kilómetros de la Tierra

El telescopio James Webb, cuyo lanzamiento está previsto para el 25 de diciembre de 2021, se ubicará en Lagrange 2 (L2), aproximadamente a 1,5 millones de kilómetros de la Tierra. Dos razones principales llevaron a los investigadores a fijar su mirada en este “espacio de estacionamiento”.

Punto de Lagrange 2

El telescopio James Webb, o JWT, a menudo se conoce como el digno sucesor del Hubble que nos ha deleitado durante las últimas tres décadas. El observatorio, cuyo costo de desarrollo supera ahora los diez mil millones de dólares, es considerablemente más grande, más complejo y más poderoso que su predecesor. También se colocará mucho más lejos, en Lagrange Point 2 (L2).

Un punto de Lagrange (denotado L1 a L5) es una posición donde los campos de gravedad de dos cuerpos en movimiento orbital uno alrededor del otro proporcionan la fuerza centrípeta requerida para que este punto en el espacio acompañe simultáneamente el movimiento orbital de ambos cuerpos. Tres de estos puntos de Lagrange (L1, L2 y L3) están ubicados en el eje que conecta los dos cuerpos, en este caso el Sol y la Tierra.

El punto L2, el que hoy nos interesa, se encuentra a unos 1,5 millones de kilómetros de la Tierra en dirección opuesta al Sol. El equilibrio entre las fuerzas gravitacionales del Sol y la Tierra permitirá que el JWT se “estacione” mientras mantiene la misma posición relativa sin gastar mucha energía. Sin embargo, esta no es la única razón, ya que también lo mantendrá fresco.

jwt lagrange
Los diferentes puntos de Lagrange. Crédito: Debiansid

Protégete del calor

El JWT está optimizado para sondear el universo en luz infrarroja (IR), longitudes de onda largas que sentimos como calor. Para capturar las señales infrarrojas más débiles, los instrumentos científicos del observatorio deben permanecer a una temperatura cercana al cero absoluto. Concretamente, la idea es, por tanto, eliminar cualquier otra forma de calor para no interferir con las observaciones. Estas fuentes de calor incluyen el Sol, el sistema Tierra-Luna o el propio observatorio.

Entonces, para protegerse del calor, el JWT debe desplegar una visera del tamaño de una cancha de tenis. La posición L2 permitirá que el telescopio permanezca alineado con la Tierra cuando se mueva alrededor del sol mientras lo protege de su calor.

Si todo va según lo planeado, los instrumentos del telescopio funcionarán a alrededor de menos 225 grados centígrados. Durante este tiempo, las temperaturas en el “lado caliente” (donde se encuentran los paneles solares y la antena de comunicación, entre otras cosas) rondarán los 88 ° C. ” La diferencia de temperatura entre los lados fríos y calientes del telescopio es enorme: ¡casi podría hervir agua en el lado caliente y congelar nitrógeno en el lado frío!“, Subraya de hecho la NASA.

Después del lanzamiento, tardará unos treinta días en llegar a su destino. Una vez instalado en órbita alrededor de L2, el telescopio comenzará una campaña de observación después de unos seis meses, tiempo para probar todos sus instrumentos. A partir de entonces, el observatorio se centrará en las primeras estrellas y galaxias del universo y sondeará la composición de varias atmósferas extraterrestres en busca de posibles signos de vida, entre muchas otras tareas.


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