¿Por qué la Tierra no es perfectamente redonda?

Los globos terráqueos y otras ilustraciones tienden a presentarnos la Tierra como una esfera perfectamente redonda. ¿Pero es ella realmente? No. Por supuesto, esto no significa que la Tierra sea plana. Ella es solo un poco Oblata. Pero ¿por qué, precisamente?

Si tomaras una cinta métrica enorme y comenzaras desde el centro de la Tierra hasta el pico más alto de nuestro planeta, no estarías en el Monte Everest, sino en la cima de Chimborazo, Ecuador. La razón de esto es que la Tierra en realidad está un poco achatada en los polos. Como resultado, el ecuador sobresale. Más que una esfera perfecta, la Tierra es por lo tanto achatado, así como la mayoría de los planetas y lunas no son verdaderas esferas. ¿Cómo explicar este fenómeno?

El efecto centrífugo

El efecto centrífugo es una fuerza ficticia que se siente en el contexto del estudio del movimiento de objetos en marcos de referencia no inerciales. Se debe a los movimientos de rotación de estos marcos de referencia y da como resultado una tendencia a mover cuerpos lejos del centro de rotación. Un ejemplo de esto es la sensación de eyección experimentada al pasar por un vehículo en una curva. El efecto también se puede sentir en algunos paseos.

Es también este efecto el que permite centrifugar la ropa. En este caso, el movimiento de rotación impuesto por el tambor induce aceleraciones que también se transmiten a las partículas de agua. En consecuencia, las fuerzas de cohesión que permitían que estas moléculas permanecieran adheridas al tejido se vuelven insuficientes. Como resultado, se expulsa agua.

El efecto centrífugo también es fundamental en la separación de fluidos. El campo de fuerza inducido por el efecto centrífugo es similar a un campo de gravedad que favorece la decantación de fases de líquidos heterogéneos como la sangre, por ejemplo.

Efecto centrífugo de la tierra
Créditos: ThMilherou

Mundos más afectados que otros

Los diversos objetos del Sistema Solar en rotación también sufren este efecto, que tiene el efecto de hacerlos hincharse en su ecuador. Además, cuanto más rápido gira un objeto, más fuerza centrífuga actúa sobre él. El efecto puede ser a veces muy sutil, a veces mucho menos. Júpiter y Saturno, por ejemplo, parecen más aplastados que la Tierra, porque giran más rápido sobre su eje.

Un ejemplo más extremo del efecto centrífugo que actúa sobre un cuerpo es el planeta enano Haumea, en el cinturón de Kuiper. Este objeto, que tiene aproximadamente el tamaño de Plutón, gira tan rápido (una rotación completa cada cuatro horas) que parece un huevo.

Tierra haumea efecto centrífugo
El planeta enano Haumea. Créditos: Instituto de Astrofísica de Andalucía/NASA


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