¿Por qué las algas se llaman plantas de diferentes colores? » ABC de la ciencia

A diferencia de las plantas, las algas fotosintéticas no necesitan ser verdes. Muchas algas, como las del océano, vienen en una variedad de colores, que van del rojo al púrpura. Simplemente tienen diferentes pigmentos fotosintéticos que les permiten absorber la luz de diferentes longitudes de onda.

Las algas son mucho más que una escoria verde irritante en el fondo de la pecera. Las algas aportan el 50% del oxígeno de la atmósfera terrestre. Pertenecen al reino Protista, un gran grupo compuesto por organismos eucariotas en su mayoría unicelulares.

Es muy importante comprender el papel que juegan las algas en el marco estructural de la atmósfera de nuestro planeta.

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Las algas, las primeras plantas

Para entender por qué llamo a las algas plantas arco iris de colores, es fundamental saber un poco sobre la evolución de la vida.

Hace cuatro mil millones de años, la atmósfera de la Tierra se redujo debido a gases como el dióxido de carbono, el metano y el vapor de agua.

La luz del sol dividió el vapor de agua en oxígeno e hidrógeno, pero el oxígeno se usó para la combustión del metano, dejando la atmósfera sin oxígeno. Esto condujo al sustento de la vida anaeróbica.

evento de oxidación

Hoy vivimos en una atmósfera con un 21 % de oxígeno que sustenta la vida aeróbica, pero ¿cómo sucedió esta transformación?

La atmósfera se llenó de oxígeno en 2 fases:

  • La etapa naciente, durante la cual las cianobacterias introdujeron oxígeno en la atmósfera terrestre (hace 2700 millones de años)
  • La etapa de crecimiento, durante la cual las algas inundaron la tierra con un 21 % de oxígeno (hace 1700 millones de años)

Etapa naciente

Hace unos 2.700 millones de años, las cianobacterias, las bacterias que cambian el camino, con su notable capacidad para producir su alimento mediante la fotosíntesis, comenzaron a existir. Este fue el primer paso biológico para atrapar la energía de la luz solar y convertirla en energía química. Y como sabemos, oxígeno fue el subproducto.

El metano, un gas de efecto invernadero, fue reemplazado por oxígeno, que lentamente formó la capa de ozono. Sin embargo, el nivel de oxígeno aún no era suficiente para sustentar el predominio de la vida aeróbica.

Etapa de crecimiento

Hace 1.700 millones de años, nació el primer eucariota unicelular, las algas. Estos primeros eucariotas probablemente engulleron cianobacterias, pero en lugar de digerir las bacterias autótrofas, los eucariotas aprendieron a vivir en simbiosis, dando lugar al diverso mundo de algas que todavía vemos hoy. Las cianobacterias engullidas con su clorofila evolucionaron para convertirse en cloroplastos. Este proceso evolutivo se conoce popularmente como la ‘teoría endosimbiótica’. Varios factores evolutivos llevaron al nacimiento de las algas, de las cuales existen tantas especies que varían en tamaño, color, forma, sabor y ubicación geográfica.

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Cloroplasto: el evento endosimbiótico. (Crédito de la foto: J. Marini/Shutterstock)

Las algas existen como un arcoíris de colores

No todas las algas son verdes, ya que vienen en diferentes colores. Además de la clorofila, muchas algas poseen pigmentos adicionales llamados ficobilina, que enmascaran la clorofila.

El espectro de la luz blanca

Ondas conceptuales de dispersión de luz

Dispersión de luz blanca en un espectro de siete colores (Crédito de la foto: Lucas Vieira/Creative commons)

La luz blanca o luz visible es un espectro de diferentes colores con longitudes de onda que van desde 380 a 700nm. Los colores son del orden de rojo, naranja, amarillo, verde, azul, índigo y violeta, que se fusionan para formar una luz blanca.

¿Cómo percibimos el color?

Lo que vemos como el color de un objeto es en realidad el color que refleja el objeto.

Por ejemplo, un cuerpo negro absorbe los siete colores de luz y nada se refleja, por lo que parece negro. Recuerda, el negro es no un color; es la ausencia de color.

Por el contrario, la luz blanca refleja todas las longitudes de onda de la luz, que luego se fusionan para convertirse en luz blanca y, por lo tanto, el objeto puede verse como un objeto blanco.

¿Por qué las algas terrestres/plantas verdes aparecen verdes?

La luz del sol es una mezcla de todos los colores de la luz que se combinan para formar el color blanco.

La clorofila es el pigmento fotosintético que absorbe las longitudes de onda de rojo a amarillo y refleja la luz verde, lo que hace que la planta parezca verde.

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Plantas verdes como las vemos (Crédito de la foto: Designua/Shutterstock)

Entonces, ¿por qué algunas algas vienen en otros colores?

Las algas que crecen en la superficie del agua absorben la luz roja y reflejan la luz verde y, por lo tanto, se ven verdes.

Sin embargo, la luz roja no puede penetrar en aguas profundas como lo hace la luz azul. Por lo tanto, las algas que crecen en las profundidades del océano tienen pigmentos accesorios, como la ficobilina, que absorben la luz azul y luego transfieren la energía a la clorofila para que se produzca la fotosíntesis. Los diferentes pigmentos en las algas transportan diferentes pigmentos para la transferencia de energía a la clorofila, razón por la cual las algas vienen en colores distintos al verde.

Algas en todo su colorido esplendor

Las macroalgas vienen en tres tipos principales: algas pardas, algas verdes y algas rojas. Todas las especies de algas llevan clorofila, pero su color característico se debe a otros pigmentos que enmascaran la clorofila verde.

rojo-marrón-verde-algas-recolección de algas marinas

EL ARCO IRIS ALGAL (Crédito de la foto: Macrovector/Shutterstock)

Línea roja: tiene clorofila a y ficoeritrina. También se les llama algas coralinas, ya que ayudan a crear arrecifes tropicales. Forman parte de platos de comida asiática, como el agar nori y la carragenina.

línea marrón: tiene clorofila a y c. Estos son generalmente formas marinas, pueden crecer hasta 30 metros de largo, y se les conoce popularmente como algas marinas. Son la principal fuente de alginato.

Línea verde: tiene clorofila a y b. Este es un grupo diverso con más de 7500 especies.

Línea fluorescente: Los dinoflagelados son organismos unicelulares que muestran bioluminiscencia.

Los espectros de algas

Los espectros de algas (Créditos: stockphoto-graf, Shubhashish Chakrabarty, Damsea, moonoi172, EllieStark / Shutterstock)

Una palabra final

Las algas omnipresentes se encuentran en la tierra y en el agua. Se cree que es el alimento del futuro, ya que proporciona alimento desde los camarones más pequeños hasta la enorme ballena azul. Las algas representan una rica fuente de proteínas, ácidos grasos omega-3, vitaminas y minerales esenciales. También están siendo considerados como el Combustible del Futuro y los Fertilizantes del Futuro.

No importa cuánto lo intente, es difícil evitar las algas, y dado su papel probable en nuestro futuro sostenible, ¡todos deberíamos acostumbrarnos a las algas en nuestras vidas!

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