¿Por qué las aves no voladoras se extinguen con tanta frecuencia? » ABC de la ciencia

Las aves no voladoras tienden a desaparecer poco después de la llegada de los asentamientos humanos. Algunas especies han sido cazadas hasta la extinción, mientras que otras han visto destruidos sus hábitats.

Cuando piensas en las aves, probablemente las consideras maestras del vuelo, pero cuando retrocedemos a la época en que se extinguieron los dinosaurios, las aves que existían en ese entonces no volaban tan alto. En cambio, mantuvieron la cabeza gacha, pastando y corriendo libremente por la tierra.

Las aves en tierra no eran tan raras como parecen ser hoy. De hecho, búhos no voladores, ibis, pájaros carpinteros, pinzones y muchos más eran una parte común del paisaje. Estaban bien y verdaderamente vivos, pero ahora lamentablemente se han ido. Hubo un pájaro que sobrevivió a todos. Fiel a su nombre, el pájaro elefante, que pesaba unos 270 kilogramos, era el ave más pesada conocida por la ciencia.

Es sorprendente pensar que el tamaño y la fuerza no fueron suficientes para mantener vivas a estas aves no voladoras. Desde grandes gigantes como los pájaros elefante hasta pájaros pequeños y de aspecto extraño como los dodos, todos se enfrentaron al mismo final desafortunado.

Aunque no se pueden descartar por completo eventos naturales como las infames glaciaciones y los estallidos volcánicos, parece más que una coincidencia que estas especies desaparecieran poco después de que los humanos invadieran sus hogares. Es muy probable que nuestros antepasados ​​los exterminaran, ya sea para llenar sus barrigas, vestir sus cuerpos o decorar sus casas.

¿Podrían los cielos ser una red de seguridad?

En el caso de las aves, definitivamente puede. Las investigaciones sugieren que las aves no voladoras, o ratites, al haber perdido su capacidad de volar, han sido y siguen siendo más propensas a extinguirse que las aves voladoras.

Es probable que los humanos sean los culpables de la larga lista de 581 especies de aves que han desaparecido en los últimos 126.000 años. De estos, 166 poseían alas demasiado débiles para volar. Las ratites estaban muy extendidas, por lo que si los humanos no diezmaran su número, aún compartiríamos este mundo con más de 150 grupos de aves no voladoras. Desafortunadamente, tal como está, solo quedan 60 de estas especies, incluidos avestruces, ñandúes, kiwis y emúes.

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Las aves no voladoras se convirtieron en presa fácil para los cazadores (Crédito de la foto: CHUYKO SERGEY/Shutterstock)

Isleños no tan seguros

Un estudio encontró que el porcentaje de extinción de las aves voladoras fue comparativamente mucho más bajo que el de sus primos no voladores. En ratites, el 73,5% de las aves se han extinguido en todo el mundo. Sin embargo, las probabilidades de que se extinguieran se triplicaban si vivían en islas, en lugar de en un entorno no insular. El 30 % de las ratites ahora se han extinguido en el continente, mientras que la friolera de 82,7 % de las especies con destino a las islas ahora se han extinguido.

Muchas islas del mundo tenían un buen número de aves no voladoras. Ecológicamente hablando, ocuparon un lugar en el ecosistema que normalmente estaría ocupado por mamíferos. Sin embargo, esta dinámica cambió cuando aparecieron los asentamientos humanos. Estas aves ingenuas y no voladoras, que no sabían nada acerca de temer a los mamíferos, no tenían ninguna posibilidad contra los humanos y sus mascotas no nativas.

Algunos puntos críticos de la isla donde prevalecían las aves no voladoras incluyen Nueva Zelanda, con 26 especies, y Hawái, con 23 especies, todas las cuales ahora están extintas.

Al carecer de una estrategia de defensa crucial, como la huida, las ratites se extinguieron debido a la depredación fácil y oportunista. Los cazadores humanos, junto con ratas, gatos, perros, cerdos, etc., llevaron a una severa disminución de su población. Algunas aves que pudieron convertirse en mejores corredoras usaron esa habilidad para huir de los depredadores y lograron sobrevivir.

¿Cómo se extinguieron las diferentes aves no voladoras?

Dodos

Estos pajaritos fornidos tienen fama de ser bastante tontos, y por una buena razón. Cazarlos fue pan comido, ya que no tenían idea de que tenían un objetivo en la espalda. Ahora extintos, los dodos una vez prosperaron en los bosques de Mauricio. Pero cuando los portugueses y holandeses descubrieron esta isla, fue una sentencia de muerte para estas aves. Los cerdos y las ratas que trajeron los humanos se comieron los huevos del dodo, haciendo casi imposible la reproducción.

Los ecosistemas disminuyeron rápidamente debido a la deforestación y la urbanización. Así, el dodo se extinguió al cabo de un siglo de ser descubierto, borrado de la faz de la tierra en menos de 100 años.

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Reconstrucción fósil del extinto Dodo (Crédito de la foto: Sasha Samardzija/Shutterstock)

moas

Los moas fueron los últimos de las especies gigantes en desaparecer. Un grupo de personas conocido como los maoríes fueron los primeros pobladores de Nueva Zelanda. Entre 1250 y 1350, los antepasados ​​de los maoríes cazaron hasta la extinción las 11 especies conocidas de Moa. Usaron sus cáscaras de huevo como portadores de agua, mientras que la carne y los huevos del ave alimentarían al pueblo. Además, se fabricaron lanzas, ganchos y adornos utilizando los huesos de Moa. Cuando una especie es cazada durante todas sus etapas de vida, casi no tiene posibilidades de sobrevivir.

Aepyornis hildebrandti, o el pájaro elefante, existió en Madagascar hasta hace unos 1500 años, lo que la convierte en la especie de ave más longeva. Este pájaro gigante finalmente fue víctima de la deforestación y la caza, ya que un solo huevo de pájaro elefante equivaldría a unos 160 huevos de gallina.

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Pájaro elefante (Crédito de la foto: Nicolas Primola/Shutterstock)

Gran alca (Pinguinus impennis)

La indefensión de esta ave marina que no volaba hizo que se extinguiera en 1844. Habiendo ocupado las costas del Atlántico Norte en el siglo XIX, fueron capturadas en grandes cantidades y sacrificadas como alimento o cebo.

En una nota al margen, alrededor de 80 grandes alcas y sus huevos se alinean en los estantes de los museos en la actualidad.

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El gran alca (Pinguinus impennis) (Crédito de la foto: Marzolino/Shutterstock)

¿Se enfrentarán las ratites actuales al mismo destino que sus antepasados?

El tiempo parece estar alcanzando a las aves no voladoras, a saber, pingüinos, ñandúes, avestruces y casuarios. Además de las que ya se han extinguido, más del 50 % de las ratites sobrevivientes han sido clasificadas como amenazadas o vulnerables, y alrededor del 20 % enfrentan la amenaza de peligro. Así, el 80% de las aves no voladoras que siguen vivas en la actualidad se enfrentan a un futuro incierto. Los seres humanos podrían buscar la redención utilizando medidas conservadoras para salvar a las poblaciones cada vez más reducidas de aves no voladoras, pero eso requiere una voluntad de la que a menudo carecemos.

Una palabra final

Es irónico que la evolución de la falta de vuelo, que se desarrolló en respuesta a un entorno sin depredadores, se convirtió en la razón por la que estas aves eran un blanco tan fácil.

Las aves no voladoras, en particular, son más vulnerables a la extinción, ya que carecen de una defensa esencial para escapar de los depredadores. Especialmente para aquellos que prosperan endémicamente en islas remotas, la extinción parecía una amenaza lejana. Poco sabían que los extranjeros como humanos, ratas y cerdos conducirían rápidamente a su destrucción absoluta.

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