¿Por qué las aves tienen una temperatura corporal central más alta que otros animales? » ABC de la ciencia

De niño, ¿alguna vez quisiste simplemente volar sobre el mundo? ¡Ciertamente lo hice! Todo lo que quería hacer era transformarme en un pajarito colorido, agitar mis plumas y extender mis alas. Pero volar en realidad no es tan fácil… se necesita mucho para hacer que esos pequeños cuerpos se deslicen por los cielos, desafiando todo tipo de clima. Si alguna vez tienes un ave en tus manos, inmediatamente sentirás su calor, porque tienen una temperatura corporal central que es significativamente más alta que la nuestra.

¿Preguntarse por qué?

Una bandada de pájaros en vuelo

Leyenda: Una bandada de pájaros en vuelo (Crédito: mutan/shutterstock)

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¿Cómo producen calor los diferentes animales?

Ya que estamos hablando de por qué los pájaros son más calientes que tú, yo y tu mascota, un pez o un perro, debemos mirar al resto del mundo animal e identificar cómo producen calor. La temperatura de tu cuerpo, o la de cualquier animal, depende de algunos factores, como si producimos nuestro propio calor o no, la masa corporal (qué tan grande y pesado es el animal) y las necesidades de energía del animal (un guepardo tiene necesidades muy diferentes a las de un perezoso, que tiene necesidades muy diferentes a las de una rana). En términos de cómo los diferentes animales producen calor, podemos dividirlos ampliamente en dos grupos: ectotermos y endotermos.

Los ectotermos son animales cuya temperatura corporal depende de la temperatura de su entorno; no generan calor por sí mismos. Esto significa que dependen de su entorno externo para regular su temperatura corporal. Por ejemplo, una serpiente sale de su madriguera para tomar el sol y elevar su temperatura interna. Más tarde se retira para enfriarse. Asimismo, las ranas salen del agua y se sientan en las rocas para calentarse y luego vuelven a nadar.

Estos ectotermos también se conocen como animales de “sangre fría” e incluyen peces, anfibios y reptiles.

Los endotermos, por otro lado, pueden regular su propia temperatura corporal generando calor interno. Independientemente de los altibajos del entorno, pueden mantener su temperatura corporal fisiológica dentro de un rango estable. En los inviernos fríos, aumentan su producción de calor metabólico y su aislamiento para mantenerse calientes, mientras que durante los veranos calurosos y sofocantes, sudan para refrescarse.

Por lo tanto, todos sus procesos metabólicos ocurren a una temperatura constante. Los endotermos también se conocen como animales de “sangre caliente” e incluyen mamíferos y aves.

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Una garza (un endotermo) junto a algunos reptiles (ectotermos) (Crédito de la foto: Leonardo Mercon/Shutterstock)

Entonces, tanto los mamíferos como las aves son endotermos, entonces, ¿por qué las aves necesitan más energía que tantos otros mamíferos? En promedio, la temperatura corporal de un ave es aproximadamente de 4 a 8 grados más alta que la de los humanos.

Mientras que el pelaje de un mamífero solo ayuda en el aislamiento, las plumas de un pájaro tienen una doble función; ayudan a los pájaros a volar y los mantienen calientes. Volar a gran altura los hace más susceptibles a las condiciones desfavorables, como el clima frío y los vientos helados, que pueden congelarlos hasta los huesos. Además, sus alas les permiten volar, y volar requiere que los músculos trabajen más y consuman más energía.

El aislamiento de las plumas y el calor generado por los músculos que trabajan duro conducen a una temperatura corporal interna más alta.

Incluso entonces, los mamíferos pueden sudar para refrescarse, pero las aves no tienen glándulas sudoríparas. Solo pierden calor a través de su piel expuesta y sistema respiratorio.

Este calor no tiene sentido. Las aves generan calor para incubar sus huevos. Se sientan en sus huevos para ayudarlos a mantenerse calientes. Este calor es esencial para que un embrión se desarrolle correctamente en un pollito. Sin una incubación adecuada, los huevos no eclosionarían. Los mamíferos no enfrentan este problema, ya que la mayoría de ellos dan a luz directamente a sus crías.

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Una mamá ganso incubando sus huevos. (Crédito de la foto: Hway Kiong Lim/Shutterstock)

En un nivel muy básico, las aves se involucran en actividades que consumen más energía en comparación con los mamíferos, y son más pequeñas.

Las aves más pequeñas tienden a tener una temperatura corporal más alta, en comparación con las aves más grandes. Esto se debe a que tienen un volumen central pequeño para generar calor, pero un área de superficie corporal proporcionalmente mayor para perderlo. Por lo tanto, su relación de pérdida de calor a producción de calor es mayor. Esto se aplica no solo a las aves, sino a todos los endotermos. En otras palabras, cuando comparamos mamíferos y aves, además de las necesidades metabólicas costosas de energía, el tamaño también juega un papel importante. Se dice que los colibríes, los pájaros más pequeños, tienen la temperatura corporal central más alta de todo el reino animal. Es más de 37,7 grados Celsius (más de 100 grados Fahrenheit).

En resumen…

Las aves son endotermos o criaturas de “sangre caliente” que regulan su propia temperatura corporal. En promedio, las aves están involucradas en actividades muy exigentes con mucho gasto de energía, como volar e incubar huevos. Sin la producción de calor adecuado, las aves no podrían sobrevivir a las bajas temperaturas que las reciben en las alturas a las que vuelan. Además, sus huevos no eclosionarán si no hay suficiente calor durante la incubación. Por lo tanto, sus requerimientos y gastos de energía son mucho más altos que los de otras criaturas del reino animal. Esto da como resultado una mayor actividad metabólica y, en consecuencia, una temperatura corporal central más alta.

Resumiendo mis sentimientos bastante bien!

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