¿Por qué las ballenas blancas son blancas? » ABC de la ciencia

La piel blanca de las ballenas beluga las camufla contra los icebergs blancos y los glaciares de las aguas del Ártico. Esto ayuda a protegerlos de la depredación, especialmente de los osos polares.

Si eres de los que mantiene los ojos bien abiertos en busca de ballenas en el océano, asegúrate de no perderte el sorprendentemente blanco gigante con cabeza de melón de 16 pies, impulsándose a través del agua, haciéndote pensar en el infame Moby Dick de Herman Melville. Lo que estás viendo es la beluga (Delphinapterus leucas) y, a diferencia del cachalote blanco ficticio, Moby Dick, ¡las belugas son las únicas especies de ballenas blancas que se dan de forma natural en el mundo!

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¿Lo que hay en un nombre?

Probablemente no sea una sorpresa que los nombres de las ballenas beluga (tanto comunes como de especies) estén inspirados en su piel blanca lechosa. Beluga proviene de la palabra rusa ‘beloya’, que significa blanco, mientras que la etimología del nombre de su especie, ‘leucas’, que también significa blanco, se puede atribuir a los griegos.

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Moby Dick, el cachalote blanco ficticio (Crédito de la foto: rodos studio FERHAT CINAR/Shutterstock)

Las ballenas beluga son blancas debido a su vida en el Ártico. Además de adaptaciones como la presencia de una cresta dorsal en lugar de una aleta para que puedan moverse suavemente a través de las capas de hielo sobre el agua y la grasa grasa que forma sus cálidos abrigos, también se cree que la piel blanca de las belugas las protege de la depredación. , particularmente de los osos polares.

A veces, las belugas pueden quedar atrapadas en grietas de capas de hielo o glaciares. Cada vez que vuelven a la superficie para respirar, son propensos a los continuos ataques de los osos polares, que también son capaces de cazar una manada entera de ballenas. Aunque las belugas no siempre pueden ganar esta batalla, camuflarse entre los icebergs blancos y los glaciares de los mares del norte es probablemente su mejor oportunidad de mantenerse con vida.

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Las grietas en las capas de hielo se convierten en terrenos de caza para los osos polares (Crédito de la foto: FloridaStock/Shutterstock)

Piel blanca… ¿bendición o ruina?

A pesar de algunas de las ventajas, la piel blanca de las belugas no siempre las rescata.

Además de la depredación natural y la contaminación antropogénica que causaron la disminución de sus poblaciones, estas ballenas también fueron productos de gran valor durante el deporte recreativo y la caza comercial en el pasado. Afortunadamente, tales eventos ahora han sido prohibidos y las belugas disfrutan de seguridad y protección bajo la Ley de Protección de Mamíferos Marinos. Sin embargo, las belugas siguen siendo fuentes de artesanía, ropa o alimento para los nativos inupiat de Alaska, a quienes se les otorga un permiso especial para capturarlas bajo regulación. En otras palabras, los nativos cazan belugas para mantenerse.

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Primeros habitantes de Alaska (Crédito de la foto: Ric Jacyno/Shutterstock)

¿Todos los miembros de una manada de belugas son blancos?

No exactamente.

Las belugas bebés parecen algo distintas de sus padres. Al nacer, los terneros poseen una apariencia gris crema. En un mes, este tono se transforma en una coloración gris oscuro. Las belugas normalmente dan a luz en aguas menos profundas para evitar la depredación de sus crías por otras amenazas que podrían estar al acecho en el océano abierto.

Los cuerpos de las belugas también adquieren un matiz de color amarillento durante su migración de primavera, que se desprende como una capa epidérmica degenerativa de la piel, o “capa de corcho”, en el proceso de su muda anual, durante el verano. Este “corcho” también es una adaptación única de los miembros de los monodóntidos. Forma una capa protectora que evita que la piel de belugas y narvales sufra abrasión por hielo.

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Hembra beluga con su cría (Crédito de la foto: CampCrazy Photography/Shutterstock)

Dejando de lado el color, ¿qué otras características destacadas exhiben las belugas?

Las belugas son un grupo amigable y sociable, que a menudo interactúan entre sí a través de un lenguaje común de clics, silbidos y mugidos. Tan elaborada es su comunicación chirriante similar a un pájaro que fueron acertadamente llamados ‘canarios del mar’. Haciendo honor a la reputación de las ballenas y delfines altamente inteligentes, las belugas son capaces de repetir los sonidos que escuchan a su alrededor. ¡Algunos científicos dicen que incluso pueden llegar a imitar el habla humana!

Las belugas son también los ‘yoguis’ del grupo de los cetáceos. Tienen la habilidad inusual de mover el cuello con flexibilidad, una característica que es extraña a otros cetáceos comunes. Las vértebras del cuello de las belugas no están fusionadas, lo que les permite mover la cabeza hacia arriba y hacia abajo y de lado a lado. También poseen un par especial de músculos que parecen algo que a los humanos nos gusta llamar ‘llantas de amor’. Estos músculos pyrimidalis abdominis, que son raros en otras ballenas, ayudan a las belugas a dirigir sus cuerpos como lo hace una embarcación submarina experta.

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Hombres (Crédito de la foto: Ira Korkiainen/Shutterstock)

Los ‘canarios del mar’ y los ‘unicornios del mar’ son primos.

Siendo los únicos dos miembros que existen en su familia, Monodontidae, narvales y belugas comparten características similares, excepto el color, por supuesto. Sin embargo, si tuviera que detectar la diferencia entre ellos, probablemente notaría el largo colmillo con forma de cuerno (que en realidad es su diente canino) que sobresale de la frente del narval, lo que le da el nombre de “unicornio del mar”. Esta característica llamativa está ausente en las belugas. En cambio, las belugas tienen un melón o una protuberancia redonda frente a su espiráculo, lo que ayuda en la ecolocalización, la comunicación e incluso las expresiones faciales.

Una palabra final

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(Crédito de la foto: Fotografía a millas de distancia/Shutterstock)

Las belugas son los únicos cetáceos naturalmente blancos que existen en la actualidad, y con sus cabezas en forma de melón y sus cuerpos regordetes, ¡también podrían ser los más lindos! Su piel blanca es una adaptación masiva que les permite prosperar en las frías aguas del Ártico, brindándoles el camuflaje necesario para engañar a sus depredadores y evitar ser detectados.

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