¿Por qué las mantis de las orquídeas se parecen a las orquídeas?

Se cree que las matas de orquídeas se parecen a las flores de las orquídeas, pero los biólogos creen que la mantis no solo imita a las orquídeas.

¿Qué tienen en común los delincuentes, las celebridades y los espías? Todos usan disfraces para evadir a la policía, a los paparazzi u otros compañeros espías. Agregue a esa lista el engaño de la mantis orquídea.

La mantis orquídea, Hymenopus coronatus, es una especie de mantis religiosa. Excepto a diferencia de la Mantis Maestra verde en kung fu panda, y de hecho, la mayoría de las mantis religiosas son verdes o marrones, el exoesqueleto de una mantis orquídea está coloreado con tonos vibrantes como los de la flor de la orquídea.

De las seis patas de una mantis religiosa, las cuatro patas traseras tienen un “lóbulo femoral”, lo que significa que tienen una extensión en forma de colgajo. Cuando la mantis se agacha y extiende sus patas traseras, esos lóbulos femorales se parecen a los pétalos de la orquídea.

Mantis religiosa femenina, mantis orquídea, aislado en blanco

Una mantis orquídea (Crédito de la foto: envato)

El periodista australiano James Hingsley confundió la mantis con una orquídea. En 1879, al regresar de un viaje a Indonesia, notó que una orquídea devoraba un insecto entero. Fue solo más tarde en 1972 que los científicos identificaron que se trataba de una mantis, no de una orquídea real. Desde entonces, los científicos se han preguntado por qué esta mantis religiosa ha adoptado un atuendo floral a tiempo completo.

Estrategia depredadora

Las mantis religiosas son carnívoras. Se alimentan de una variedad de animales, desde aves pequeñas como colibríes y gorriones y lagartijas hasta otros insectos, incluidas otras mantis religiosas. Infamemente, la hembra se come al macho mientras copulan, si es que tiene hambre. (¡Para una especie, la hembra decapita a su pareja porque hace que el apareamiento sea más eficiente!)

La mayoría de las mantis religiosas son verdes (como la mantis china, Tenodera sinensis) o marrones (como la gran mantis marrón, Archimantis latistyla), lo que les ayuda a mezclarse con el follaje mientras cazan a sus presas.

Tenodera sinensis y Archimantis latistyla

A la izquierda, la mantis china, Tenodera sinensis. Derecha, la gran mantis marrón, Archimantis latistyla. (Crédito de la foto: SwimSusan
& Relic38 / Wikimedia commons)

La apariencia de la mantis orquídea les permite destacar más que mezclarse. El blanco con rubores rosados ​​es promiscuo, tentando a los polinizadores desprevenidos, como las abejas, con la esperanza de obtener polen abundante. Pero en lugar de llevarse la cena a casa, los propios polinizadores terminan como cena.

De hecho, realizan las funciones de una flor mejor que la flor. Un estudio publicado en 2014 proporcionó la primera evidencia de esto. De hecho, encontraron que los polinizadores se sentían atraídos hacia la mantis orquídea con más frecuencia que hacia la orquídea.

Curiosamente, las orquídeas inocentes de engaños. La orquídea abeja se ve y huele como la abeja hembra (Eucera spp). La abeja macho que busca pareja confundirá la orquídea con una abeja hembra y tratará de aparearse con ella. En este proceso, el polen de la orquídea se depositará en el macho, quien luego será engañado por otra orquídea donde la abeja macho depositará el polen. La pobre abeja macho no recibe recompensa.

Pero aunque las llamamos mantis orquídeas y generalmente se parecen a las orquídeas, la evidencia que prueba esto no es convincente. La naturaleza ofrece muchas flores rosas y blancas, por lo que la mantis orquídea podría simplemente estar imitando “una flor general”.

Orquídea

El pobre polinizador es engañado.

Esto puede darle a la mantis orquídea otra ventaja. Dado que podría parecerse a cualquier flor genérica, simétrica bilateralmente, los polinizadores no asocian a la mantis orquídea con el peligro. La mantis orquídea puede seguir atrayendo y los polinizadores seguirán siendo atraídos. Esta es quizás la estrategia de marketing más exitosa que ofrece el mundo natural.

Este comportamiento se llama mimetismo floral donde un organismo imita la apariencia de una flor para atraer a otro organismo en su beneficio. El mimetismo floral está muy extendido entre las plantas, como las tácticas de las orquídeas, pero no se ha observado de manera concluyente en los animales. La mantis orquídea es uno de los primeros ejemplos de un animal que imita una flor.

Escondiéndose de las aves depredadoras

Algunos biólogos piensan que la apariencia de la mantis orquídea podría haber evolucionado a partir de la necesidad de esconderse de los depredadores de aves, en lugar de seducir a sus presas.

Algunas investigaciones sugieren que los patrones de las hembras más grandes le dieron un toque depredador, mientras que los patrones de los machos más pequeños evolucionaron para esconderse de depredadores como las aves. Pero, otros dicen que no hay suficiente evidencia para lo primero.

Si la mantis orquídea imitaba una flor como estrategia depredadora, su éxito dependería de la flor. Si expusiera a las abejas a suficientes mantis orquídeas, eventualmente se les ocurriría la idea de que no deberían sentarse sobre una cosa que pareciera una flor blanca y rosada. Pero eso no se ha demostrado de forma experimental.

Algunos biólogos piensan que la mantis orquídea parece una flor porque intenta esconderse de las aves depredadoras

Algunos biólogos piensan que la mantis orquídea parece una flor porque está tratando de esconderse de las aves depredadoras.

Una palabra final

Los biólogos están debatiendo si estas mantis parecen orquídeas o flores en general. Muchos argumentan, basándose en motivos técnicos, que el rasgo debería llamarse simplemente engaño alimenticio en lugar de mimetismo si las mantis orquídeas en realidad no imitan una sola especie de orquídea. Además, las mantis orquídeas juveniles parecen más flores que las adultas, lo que cuestiona si los insectos imitan a las orquídeas.

Muchas otras “mantis florales” utilizan sus rasgos florales para esconderse entre las flores, en emboscada, esperando a sus desprevenidas víctimas. Se parecen a las inflorescencias no para atraer sino para esconderse de sus presas. Otros insectos como las arañas cangrejo de las flores y los insectos asesinos emplean una estrategia similar, usando flores para mezclar.

Una de las razones por las que todavía estamos en la oscuridad sobre las mantis orquídeas es porque rara vez se las ve en la naturaleza. La mayoría de estos estudios se realizaron en mantis de orquídeas criadas en laboratorio y en condiciones de laboratorio. Y si hay algo que la naturaleza no es, es el entorno controlado de un laboratorio.