¿Por qué las montañas se vuelven rosas? » ABC de la ciencia

La nieve rosada o nieve de sandía es causada por un alga que contiene un pigmento rojo llamado astaxantina.

Imagina esto. Estás en los Alpes Suizos. Es el comienzo de la primavera y la nieve comienza a derretirse. Te aventuras afuera para tomar fotografías de las montañas nevadas blancas y vírgenes, pero una vez que llegas, ¡ves que la nieve es rosa!

Suena como un sueño, ¿no? Bueno, no te sorprendas demasiado si esto te sucede alguna vez. La nieve rosada, comúnmente llamada “nieve de sandía”, es un fenómeno natural. La gente ha visto esto en los EE. UU., Australia, Nueva Zelanda y muchos otros lugares, pero ¿qué está pasando exactamente aquí?

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¡Nieve de sandía encontrada en la Antártida! (Crédito de la foto: gary yim/Shutterstock)

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Supongo que lo último que imaginarías son plantas microscópicas, pero esa es precisamente la respuesta. El color rosa es de una especie de alga, Chlamydomonas nivalis. Chlamydomonas es un género de algas que parece casi extraterrestre, con dos largos flagelos en forma de látigo que la ayudan a moverse (imagen a continuación).

Chlamydomonas es un eucariota unicelular haploide

Una imagen de una sola célula de Chlamydomonas. Fíjate cómo es verde; este color proviene de la clorofila (Crédito de la foto: Achiichiii/Shutterstock)

Ahora, es posible que haya notado que esta Chlamydomonas es verde porque, como la mayoría de las plantas, Chlamydomonas tiene clorofila. La clorofila es un pigmento verde. Pero si Chlamydomonas es verde, ¿cómo se vuelve rosa la nieve? Bueno, eso se debe a que Chlamydomonas nivalis (C. nivalis para abreviar) es ligeramente diferente de otros miembros de su género.

¿Por qué rosa y no verde?

Mientras que la mayoría de las demás Chlamydomonas tienen clorofila en una concentración más alta, C. nivalis tiene un pigmento de color rojo llamado astaxantina en una concentración mucho más alta que la clorofila.

La nieve no es lo único que estas algas tiñen de rosa. Los langostinos de granjas acuícolas tienen un ligero tinte rosado, mientras que los langostinos pescados en el océano tienen carne blanca. ¿Alguien sabe por qué la pulpa es rosada en las granjas? ¡Por la astaxantina! En las granjas donde cosechan langostinos, los alimentan con astaxantina como suplemento, convirtiendo sus langostinos bien alimentados en un tono rosado.

langostinos

El color rosado de los langostinos es causado por la astaxantina, mientras que los langostinos tienen una carne naturalmente blanca (Crédito de la foto: Kritchai7752 y ManaswiPatil/Shutterstock)

¿Por qué la nieve se vuelve rosa ahora?

Ahora, es posible que haya notado algo que dije al principio de este artículo: la nieve rosada se encontró en la nieve derretida. Eso es porque esta alga sobrevive en condiciones muy específicas. Si las temperaturas son demasiado bajas, no sobrevivirá. Si la temperatura es demasiado alta, la nieve se vuelve demasiado fangosa.

C. nivalis solo puede sobrevivir a temperaturas entre 0 y 1 °C. Esto significa que la nieve debe estar mojada, pero no completamente derretida. Cuando la nieve se congela, el alga entra en una etapa inactiva. Cuando las temperaturas vuelven a ser favorables, se prepara para crecer de nuevo. Más allá de eso, la cantidad de radiación ultravioleta a gran altura también es alta. Para ayudar a sobrevivir a esta radiación, las algas crecen más profundamente en la nieve, por lo que una vez que la nieve se derrite, los depósitos rosados ​​son visibles.

C. nivalis sufre mucho estrés, pero aún encuentra la manera de sobrevivir. ¡No solo sobreviven, sino que también realizan la fotosíntesis! Normalmente, a esta temperatura, las plantas experimentan fotoinhibición, pero C. nivalis aún puede realizar la fotosíntesis. ¿Cómo es eso posible? Bueno, aunque no se entiende del todo, se descubrió que las algas que crecían más profundamente en la nieve eran las que realizaban la fotosíntesis.

¿Ha encontrado C. nivalis formas de sobrevivir en estas duras condiciones que ninguna otra especie ha descubierto? ¡Absolutamente no! ¡Hay otras especies que nos dan otros colores de nieve!

De los colores del arcoíris a los colores de la nieve

Comencemos con el color que normalmente esperaría de las plantas: verde. Esto generalmente es causado por dos géneros de algas Chloromonas y Chlamydomonas. Como ocurre con otras plantas, el color proviene de la clorofila.

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Un glaciar cubierto de nieve rosa y verde (Crédito de la foto: Helene Sauvageot/Shutterstock)

La nieve de sandía no solo se encuentra como nieve rosa, sino que también se puede encontrar en colores como amarillo oscuro, naranja y carmesí. Estos colores se deben a un grupo de enzimas llamadas carotenoides. La astaxantina es solo uno de los carotenoides. Estos carotenoides se acumulan más adelante en el ciclo de vida de las algas. De hecho, la nieve comienza inicialmente como nieve blanca y finalmente se vuelve rosa.

¡Incluso hay nieve gris! Esto es mucho más raro y solo se puede encontrar en los glaciares. Estos casos son muy difíciles de reconocer en el campo y no se pueden ver sin un microscopio.

Una palabra final

La nieve de sandía es un fenómeno muy interesante. Sin embargo, un hecho aún más interesante es que, cuando se le molesta, ¡produce un olor a sandía! Dicho esto, no recomendaría comerlo.

Las algas en nuestra nieve no siempre son una buena señal. Puede leer acerca de cómo puede ser un signo del cambio climático en nuestro artículo aquí. Podemos usar esta nieve para ayudarnos a predecir las tendencias del cambio climático y ayudarnos a planificar nuestro futuro de manera más sostenible y saludable.

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