¿Por qué los envases compostables son más interesantes que los envases convencionales?

Los envases compostables que incorporan materiales de base biológica y/o biodegradables están en aumento, pero siguen siendo marginales si se considera la cantidad total de residuos de envases. Sin embargo, estas alternativas ya representan un mercado que debe seguir creciendo bajo el impulso de gobiernos y consumidores.

Alternativas compostables, biodegradables y de base biológica

Primero, hablemos del hecho de que existen alternativas compostables. para diferentes tipos de embalaje, particularmente en el sector agroalimentario. Los ejemplos incluyen envases sostenibles y biodegradables para envasar frutas y verduras, o bolsas de envío de bioplástico. Además, productos sensibles como las cápsulas de café también existen en versión compostable, al igual que las bolsitas de té.

cápsula de café
Créditos: Pixabay

En principio, los materiales de embalaje biodegradables y compostables necesitan condiciones especiales. Estos a menudo terminan en plantas industriales de compostaje. Además, los plásticos biodegradables pueden descomponerse en agua dulce, agua de mar o incluso en el suelo. También puede ser una cuestión de reutilizar como compost pero las materias primas deben ser objeto de una drástica selección en el momento de la producción.

También hay una diferencia entre los plásticos de base biológica y los plásticos biodegradables. Los primeros incorporar materias primas orgánicas y proceden de la producción de fuentes renovables. Además, estos no son biodegradables, en particular bio-PET o bio-PVC. En cuanto a los plásticos biodegradables, no necesariamente se producen con materias primas orgánicas. Si hablamos de plásticos petroquímicos, la biodegradabilidad está presente pero estos materiales no son aptos para el compostaje.

Además de los alimentos, los plásticos biodegradables ya están presentes en diversos campos de aplicación. Los ejemplos incluyen la recolección de desechos orgánicos y excrementos de perros (bolsas), materiales de relleno, películas (por ejemplo, películas para mantillo) o incluso en medicamentos.

Algunos ejemplos de plásticos de base biológica

Cuando se habla de plásticos de base biológica, debes saber que pueden incorporar uno de estos tres materias primas principales : almidón, azúcar y celulosa. Sin embargo, estos materiales pueden provenir de una gran variedad de plantas como la caña de azúcar, el trigo, el maíz, la remolacha, el algodón y otras plantas. La transformación de estos materiales en plásticos de base biológica puede pasar por diferentes procesos. Un ejemplo es la transformación del almidón en almidón termoplástico (TPS) en forma de gránulos, utilizando en ocasiones plastificantes naturales.

También existe el ácido poliláctico (PLA), una forma polimerizada de ácido láctico, que es más resistente y transparente que los plásticos de almidón. PLA disfruta de una producción económica y puede tomar muchas formas gracias a su parecido con los plásticos convencionales. Así, lo podemos encontrar en forma de cajas, películas o incluso vasos. Sin embargo, PLA requiere una alto nivel de pureza de las materias primas y los esfuerzos realizados para lograrlo representan una desventaja. Además, el PLA no es fácilmente degradable.

Entre los plásticos de base biológica, también tenemos el ácido polihidroxibutírico o polihidroxibutirato (PHB). Versátil, se puede obtener por diferentes procesos y es biodegradable, a pesar de la complejidad de su producción industrial y la necesidad de utilizar grandes cantidades de azúcar.

No descuides la viabilidad económica

La utilidad de los envases compostables viene definida por su beneficio para el medio ambiente en comparación con los envases de plástico convencionales. Sin embargo, esto debe ser objeto de numerosas verificaciones. Además, el función principal del embalaje debe respetarse, es decir, la protección de los productos y no sólo la conservación de los alimentos perecederos. En otras palabras, el embalaje debe representar una barrera eficaz contra cualquier deterioro o influencia externa.

También debes saber que bajo el impulso de la ley pero también de los consumidores, los fabricantes deben ofrecer soluciones viables con el fin de potenciar los envases. Al considerar un nivel de exigencia bastante alto, la adopción de un tipo de envase debe seguir siendo realista (y realizable) según varios criterios. El material debe poder garantizar la protección pero también la degradabilidad del producto sin compromiso, comercializarse a precios razonables y tener la capacidad de biodegradarse completamente.

Así que no se trata solo de encontrar un equilibrio ecológico. Se trata también de tener en cuenta las condiciones y los costes de producción. En otras palabras, se trata de tener una consideración económica ya que también es una cuestión de rentabilidad. Por ejemplo, existen plásticos de base biológica económicos (y biodegradables), pero no todos. Un ejemplo es el PHB, cuya producción actualmente no es posible a escala industrial. Además, en un contexto de creciente demanda en los plásticos de base biológica, el costo de las materias primas puede fluctuar, incluso en el caso de un proceso de fabricación demasiado costoso.

No olvides la noción de valoración.

Subrayemos el hecho de que los plásticos de origen biológico se benefician inicialmente de una mejor huella ecologica contra los plásticos convencionales. Su producción y eliminación, por ejemplo, liberan menos CO2, en particular gracias a la ausencia de materias primas como el petróleo. Por otro lado, muchas materias primas orgánicas provienen de cultivos agrícolas tradicionales y el uso de fertilizantes y pesticidas representa un problema ambiental importante.

pesticidas agricultura
Créditos: NRCS / Jeff Vanuga

En cuanto a la degradabilidad, la reutilización en forma de compost parece muy interesante a pesar de los importantes requisitos desde el punto de vista legislativo. Sin embargo, esto no es totalmente así ya que la descomposición produce principalmente CO2 y agua. Sin embargo, la masa de compost que es posible utilizar es bastante pequeña y quedan dudas sobre la viabilidad de su uso como compost de alta calidad. Hay que decir que los procesos de compostaje industrial permiten tiempos de degradación relativamente cortos. Así, la Oficina Federal para el Medio Ambiente de Suiza y otras instituciones creen que actualmente la mejor solución sigue siendo la incineración, esto último significa además permitir un Recuperación de energía.

Sin duda, el futuro promete un mayor desarrollo de este tipo de envases. Uno de los objetivos será mejorar la producción de materias primas, en particular a partir de biorresiduos. También se tratará de mejorar el concepto de valorización en todos los niveles. Además, el reciclaje en la gestión de los envases en general es muy importante. Actualmente se podría integrar mucho mejor el packaging clásico en términos de valoración y revalorización.

Un ejemplo de innovación bioplástica

A veces, la innovación produce resultados bastante sorprendentes. En 2018, la empresa Crafting Plastics creó un concepto patentado llamado Nuatan, en un intento de operar un revolución de la industria del plástico. Según los líderes del proyecto, es una mezcla inteligente de dos biopolímeros que mencionamos anteriormente: ácido poliláctico (PLA) y polihidroxibutirato (PHB). Si los dos compuestos se obtuvieron utilizando almidón de maíz, el PHB tiene la particularidad de haber sido metabolizado por microorganismos. Además, a la mezcla se le añade otro componente: el aceite de cocina usado.

Los creadores explicaron que el Nuatan era biocompatible. De hecho, este último puede adaptarse a métodos de producción como la impresión 3D o incluso ciertos métodos de moldeo: moldeo por soplado o inyección. Sin embargo, la más sorprendente de sus especificidades no es otra que su carácter inofensivo frente a los animales y, obviamente, frente a los humanos. En el océano y los ríos, los peces que ingieren Nuatan no corren ningún riesgo. En un momento en que los microplásticos son una importante preocupación ambiental y de salud pública, iniciativas como este tipo de bioplástico son obviamente bienvenidas.


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