¿Por qué los flamencos se paran sobre una pierna?

Los flamencos son uno de los los animales más fascinantes y sorprendentes encontrado en la naturaleza. Sabemos por qué tienen plumas rosadas (debido a su comida), pero todavía hay una buena cantidad de teorías en competencia sobre otra de sus características más distintivas, incluido por qué en su mayoría se paran sobre una sola pierna. Vamos a verlos.

Crédito de la imagen: Flickr / Bill Crouse

Con su plumaje y largas patas y cuellos, los flamencos (Phoenicopterus) no se puede confundir con ninguna otra ave. Durante mucho tiempo han fascinado a la gente. Una pintura rupestre de un flamenco. incluso se encontró en España, que se remonta al 5000 a. C., y hoy en día se pueden encontrar imágenes de flamencos por todas partes, desde adornos de plástico para el césped hasta literatura, como en el caso de Lewis Carroll, autor de Alicia en el país de las Maravillas.

Entendiendo a los flamencos

Los flamencos son pájaros sociales. Viven en grupos de diferentes tamaños, desde unos pocos pares hasta miles, o incluso decenas de miles. Números tan grandes hacen que las exhibiciones de flamencos de fama mundial sean aún más impresionantes.

El propósito de estas grandes reuniones es estimular la producción de hormonas y asegurar que se reproduzcan tantas aves como sea posible. Parece que están haciendo un buen trabajo en la medida en que actualmente ninguna especie de flamenco se considera en peligro de extinción. Aún así, con muchas especies silvestres, la amenaza de pérdida de hábitat debido a la construcción de carreteras y el desarrollo de viviendas está provocando que algunas poblaciones se vean amenazadas. En 1989, 100 flamencos murieron en México por envenenamiento por plomo después de ingerir inyecciones de plomo.

Créditos de imagen: E. Moran.

Los flamencos viven en lagunas o lagos poco profundos, que con frecuencia son demasiado salados o cáusticos para otros animales. Por eso, en ocasiones, sus únicos vecinos son las algas, las diatomeas y los pequeños crustáceos, que muchas veces acaban siendo su cena. En vuelo, los flamencos son bastante distintivos, con sus largos cuellos estirados al frente y sus patas igualmente largas detrás.

El flamenco andino (Phoenicoparrus andinus) se considera la más rara de las especies de flamencos. Vive en lo alto de las montañas de Chile, Perú, Bolivia y Argentina. La expansión a su hábitat con granjas, carreteras y desarrollo urbano los ha sometido a una mayor presión. Chile ha establecido una reserva de flamencos alrededor de los lagos que utilizan para la cría de colonias.

Muchas de las características inherentes al flamenco pueden explicarse mediante una ciencia relativamente simple. Tienen patas y cuellos largos para ayudarlos a obtener alimento, individuos favorecidos por la evolución que pueden alimentarse tanto en aguas poco profundas como profundas sin mojarse. Si la comida en las aguas poco profundas escasea, los flamencos pueden alimentarse enturbiando el agua y cavando con sus picos.

El color rosado o rojizo del flamenco proviene de las ricas fuentes de pigmentos carotenoides en las algas y los pequeños crustáceos que comen las aves. También comemos carotenoides, como los de las zanahorias y la remolacha, pero no lo suficiente como para ponernos anaranjados. Los flamencos americanos, una subespecie del flamenco mayor, son los más brillantes, con rojo, rosa o naranja en las patas y la cara.

Se involucran en exhibiciones colectivas, donde cientos o incluso miles de flamencos pueden coordinar los movimientos de la cabeza, la bandera, el saludo de las alas, el giro y los movimientos de marcha. Los flamencos también pasan mucho tiempo acicalándose, donde distribuyen el aceite secretado desde la base de la cola hasta las plumas. Esto ayuda a impermeabilizar el cuerpo del ave.

¿Por qué los flamencos se paran sobre una pierna?

Si ve un flamenco en cualquier parte del mundo, es probable que esté parado sobre una pierna, con la otra pegada a su cuerpo emplumado. ¿Porque hace eso?

Esta es una pregunta sorprendentemente difícil de responder, con zoólogos expertos que ofrecen varias teorías durante las últimas décadas.

Un estudio de los cadáveres de flamencos de 2017 encontraron que pueden soportar pasivamente su peso corporal en una pierna sin ninguna actividad muscular, pero no pueden mantener el equilibrio sosteniendo una pose de dos piernas. Los investigadores también encontraron que los flamencos vivos en un zoológico se balancean menos cuando se paran sobre una pierna. Sin embargo, no está claro cómo podrían hacer esto.

Como todas las aves, los flamencos son de sangre caliente, con temperaturas corporales en reposo más altas que el medio ambiente circundante, incluso en condiciones relativamente extremas. Corren un poco más calientes que el humano promedio (37 ° C) a 41 ° C, por lo que pierden calor más rápido que los humanos cuando están en tierra expuesta al aire exterior.

Crédito de la imagen: Flickr / Cómo veo la vida

Pero, ¿qué sucede si un flamenco se para en el agua sobre dos patas de la misma manera que lo hace en tierra? En este caso, pueden perder mucho más calor corporal, por lo que si un flamenco aprende a pararse sobre una pierna en lugar de dos cuando está en el agua, puede conservar su calor corporal de manera mucho más efectiva.

A Estudio de 2009 En general, ha sido aceptado por biólogos y cuidadores de zoológicos, lo que sugiere que los flamencos acercan una pierna a su cuerpo para conservar el calor que de otro modo podría perderse mientras permanecen en agua fría. De hecho, la temperatura corporal parece ser el principal impulsor (o uno de los principales impulsores) que hace que los flamencos se paran sobre una pierna.

Un flamenco con dos patas en el agua pierde entre un 140-170% más de calor corporal que un flamenco con una pata, los estudios han demostrado. Esto significa que los flamencos que aprenden a pararse sobre una pierna pueden pasar más tiempo en el agua haciendo las cosas que les gustan, como alimentarse de crustáceos, acicalarse y explorar las aguas.

Es por eso que un flamenco que se para sobre una pierna probablemente tiene más posibilidades de éxito evolutivo e incluso de supervivencia que uno que se para sobre dos patas. Por lo que los científicos pueden decir, no existe un gen para pararse sobre una pierna; más bien, es un comportamiento que se transmite de una madre flamenco a su descendencia cuando los cría.

Otras posibles teorías

Sin embargo, no todo el mundo está convencido y algunos investigadores han sugerido otras teorías. Pararse sobre una pierna podría reducir la fatiga muscular para los flamencos, o permitirles moverse más rápidamente si de repente tienen que escapar de un depredador. Los investigadores argumentaron que esto probablemente se deba a que la postura involucra un punto central de fuerza, lo que permite una menor actividad muscular.

“Básicamente, es una actividad que ahorra energía”, dijo Paul Rose, zoólogo de la Universidad de Exeter, le dijo a la BBC. “Lo crea o no, los flamencos son más estables durante largos períodos de tiempo en una pierna que en dos. Esto se debe a que los ligamentos y tendones de las piernas se pueden bloquear en su posición, y eso reduce el esfuerzo muscular para permanecer en un lugar.

Otra teoría también sugiere que los flamencos, como las ballenas y los delfines, son esencialmente capaces de apagar la mitad de sus cerebros cuando duermen. Pararse sobre una pierna es un reflejo natural que les ayuda a mantener el equilibrio y evita que se caigan. Pero los ornitólogos admiten que hasta ahora ninguna teoría ha sido confirmada con certeza.

Los flamencos no son los únicos animales que tienen este comportamiento. Los patos, gansos y cisnes también usan mecanismos de bloqueo similares en sus patas para mantenerse perfectamente equilibrados. “Tantos pájaros se paran en una sola pierna. Da la casualidad de que debido a que los flamencos tienen patas tan largas, lo vemos más ”, dijo Rose. Incluso podemos ver este comportamiento en humanos hasta cierto punto, descansando más peso en una pierna que en la otra si están en una cola.

Si bien parece difícil decidir sobre una sola teoría sobre lo que se apoyan en una sola pierna, una cosa es cierta. Los flamencos son animales increíbles y tenemos que seguir aprendiendo sobre ellos.